Ruth Bryan Owen Rohde

Ruth Bryan Owen Rohde (1885-1954) è stata la prima deputata del sud e la prima donna a far parte di un importante comitato del Congresso. Oltre a difendere le questioni delle donne al Congresso, è stata in seguito attiva negli affari internazionali, essendo la prima donna americana a ricoprire un importante incarico diplomatico.

Ruth Bryan Owen Rohde è nata il 2 ottobre 1885 a Jacksonville, Illinois. Suo padre era William Jennings Bryan, tre volte candidato democratico alla presidenza. È cresciuta in un'atmosfera politica e ha imparato la politica e il parlare in pubblico da suo padre, ma è rimasta profondamente colpita da sua madre, Mary Baird Bryan, una brillante donna con istruzione universitaria che ha studiato legge ed è stata ammessa al bar del Nebraska nel 1888. Ruth una volta ha dichiarato di voler emulare la mente e il carattere di sua madre. Ruth aveva cinque anni quando suo padre fu eletto per la prima volta al Congresso e di tanto in tanto si sedeva accanto a lui sul pavimento della Camera quando prendeva parte ai dibattiti congressuali. L'intera famiglia viaggiò con lui quando si candidò alla presidenza nel 1896 e Ruth servì come sua segretaria nella sua terza corsa alla presidenza nel 1908.

Ha frequentato la Monticello Female Academy a Godfrey, Illinois (1899-1901), prima di andare all'Università del Nebraska. Lasciò il college per sposare un giovane artista, William Homer Leavitt, nell'ottobre 1903; e avevano due figli prima che il matrimonio infelice fosse sciolto nel 1909. Dopo il divorzio Ruth Bryan andò in Germania per studiare canto, dove incontrò e sposò Reginald Altham Owen, un ufficiale britannico dei Royal Engineers, nel 1910. Dopo tre anni in Giamaica la coppia tornò in Inghilterra, dove Ruth Owen diede alla luce il suo terzo figlio nel 1913. Durante la prima guerra mondiale, mentre il marito faceva una campagna in Palestina e Gallipoli, lavorò per 15 mesi con Lou Henry Hoover a Londra come segretario-tesoriere del Fondo di soccorso della donna americana. Studiò anche infermieristica e nel 1915 fu inviata al Cairo come infermiera di sala operatoria presso il British Volunteer Aid Detachment.

Il maggiore Owen contrasse una malattia renale degenerativa a Gallipoli che gli rovinò la salute, così dopo la guerra la famiglia tornò in Florida, dove Ruth Owen diede alla luce il suo quarto figlio nel 1920. Le cattive condizioni di salute del maggiore Owen attribuirono la responsabilità di sostenere la famiglia a sua moglie ; quindi, iniziò a tenere lezioni sui circuiti Chautauqua e Lyceum, diventando la docente donna più pagata del circuito. Presto divenne un leader in varie organizzazioni civiche, culturali, educative e patriottiche. Nel 1925 fu nominata vicepresidente del consiglio dei reggenti della neonata Università di Miami e insegnò a parlare in pubblico per il servizio di estensione dell'università nel 1927-1928.

Nel 1926 entrò alle primarie del Congresso democratico; nonostante la totale opposizione dell'organizzazione democratica e il pregiudizio anti-suffragio della Florida, ha perso per soli 779 voti. Suo marito morì nel dicembre 1927. Con l'incoraggiamento e l'aiuto di sua madre, corse di nuovo al Congresso nel 1928. Dopo un'energica campagna che ricordava le campagne di suo padre, Owen vinse le primarie democratiche e poi sommerse il suo avversario repubblicano di oltre 30,000 voti in le elezioni generali, diventando la prima deputata del sud.

I suoi più grandi contributi legislativi derivavano dalla controversia che circondava il suo posto al Congresso. Il suo avversario sconfitto ha contestato il suo diritto al seggio sulla base del fatto che non era cittadina degli Stati Uniti da sette anni prima della sua elezione, come richiesto dalla Costituzione. Secondo una legge del 1907, aveva perso la cittadinanza americana sposando uno straniero, e non l'aveva riacquistata fino al 1925 in base alle disposizioni del Cable Act del 1922, una legge sulla "cittadinanza indipendente" richiesta dal movimento per i diritti delle donne. La commissione elettorale della Camera ha ascoltato la sfida e Ruth Owen ha presentato il suo caso. Ha condannato la legge del 1907 come ingiusta in quanto penalizzava solo le donne per aver sposato degli stranieri. Nessun uomo americano ha perso la cittadinanza sposando uno straniero. Inoltre, ha dimostrato che i vizi procedurali dello stesso Cable Act avevano reso difficile per lei, una donna che mantiene quattro figli e un marito morente, passare attraverso il processo di rimpatrio. La commissione per le elezioni l'ha accettata all'unanimità e l'intera Camera l'ha fatta sedere senza discussioni o dissenso. Il suo caso ha concentrato l'attenzione sui difetti del Cable Act e ha portato a emendamenti correttivi che hanno prodotto una "cittadinanza indipendente" per le donne. È stata rieletta senza opposizione nel 1930.

Nel 1929 fu nominata membro della Commissione Affari Esteri della Camera, rendendola la prima donna a far parte di un'importante commissione del Congresso. Al Congresso ha sostenuto le questioni femministe, tra cui la creazione di un Dipartimento per la casa e il bambino a livello di gabinetto, la nomina di una donna a un ufficio di gabinetto e gli stanziamenti per inviare delegati alle conferenze internazionali sulla salute e il benessere dei bambini. Si è rattristata per la questione del proibizionismo al 72 ° Congresso (1931-1933). Ella votò sempre "a secco" sulla questione durante la seduta, ma le forze di abrogazione la sconfissero nelle primarie democratiche del 1932. Nella seduta zoppa che seguì accettò i desideri del suo distretto e votò per abrogare l'emendamento sul divieto.

Nel 1933 il presidente Franklin Roosevelt la nominò inviata straordinaria e ministro plenipotenziario in Danimarca, rendendola la prima donna americana a ricoprire un importante incarico diplomatico. Tre anni dopo sposò il capitano Borge Rohde delle guardie reali danesi, il che la rese automaticamente cittadina danese. Questa paladina della cittadinanza indipendente si è trovata incapace di continuare la sua capacità diplomatica perché ora possedeva la doppia cittadinanza. Così si è dimessa e, con il marito e la famiglia, Ruth Rohde è tornata a vivere negli Stati Uniti. Continuò a tenere conferenze e scrivere e nel 1939 divenne professore in visita al Monticello College.

Nel 1945 Roosevelt nominò il suo assistente speciale al Dipartimento di Stato per aiutare nella stesura della Carta delle Nazioni Unite, e nel 1949 il presidente Harry Truman nominò il suo delegato supplente all'Assemblea generale delle Nazioni Unite. Nel 1954 si recò in Danimarca per accettare l'Ordine al merito dal re Federico IX per i suoi contributi all'amicizia danese-americana. Mentre era a Copenaghen, il 26 luglio 1954, Ruth Rohde morì di infarto e vi fu sepolta.

Ulteriori letture

Un vivace schizzo biografico di Ruth Bryan Owen Rohde si trova in Hope Chamberlin, Una minoranza di membri: Women in the US Congress (1973). I suoi primi anni di vita sono descritti in un libro di memorie dai suoi genitori, Memorie di William Jennings Bryan: da se stesso e da sua moglie Mary Baird Bryan (1925). Il Cable Act e la questione della cittadinanza sono discussi in J. Stanley Lemons, The Woman Citizen: Social Feminism negli anni '1920 (1973). Vedi anche Paolo Coletta, William Jennings Bryan. I.Evangelista politico, 1860-1908 (1964); Notevoli donne americane: il periodo moderno (1980); Dictionary of American Biography, Supplement Five: 1951-1955 (1977), e un necrologio in New York Times, 27 luglio 1954. □