Russell baker

Russell Baker (nato nel 1925) è stato uno dei più illustri praticanti del saggio di politica personale in lingua inglese.

Russell Baker è nato nella campagna di Morrisonville, in Virginia, il 14 agosto 1925. La sua prima educazione non è stata favorevole allo sviluppo dell'elegante stile letterario urbano e della critica tagliente della vita cittadina contemporanea a cui avrebbe dovuto dedicarsi in seguito. Uno dei suoi primi ricordi era di essere stato annusato nella sua culla da una mucca curiosa. C'erano dei piacevoli ricordi di quando siamo cresciuti vicino alla natura: "giornate estive inzuppate di sole, campi gialli di ranuncoli". Tuttavia, non era una comunità molto progressista; Il padre di Baker, uno scalpellino, morì di diabete non trattato quando il bambino aveva cinque anni, anche se l'insulina era stata scoperta quasi un decennio prima.

La madre di Baker, formata come insegnante, aveva studiato per un anno al college e incoraggiato l'attitudine del figlio per la lingua. Durante questi primi anni ci furono molte contese sulle tattiche per l'educazione dei figli tra madre e suocera, entrambe donne volitive. Quando il padre di Baker morì nel 1930, la donna più giovane colse l'occasione per lasciare la numerosa famiglia di suo marito - e Virginia - per sempre. La sua miseria all'epoca era attestata dal fatto che diede in adozione il suo figlio più piccolo, che era ancora un neonato. La madre di Baker si trasferì a Newark, nel New Jersey, con Baker e sua sorella minore, imbarcandosi con suo fratello, che continuò ad avere un lavoro fisso durante questa era della depressione. Quello che era iniziato nel 1931 come un accordo temporaneo - fino a quando sua madre non avrebbe trovato lavoro - durò per sei anni, compreso il trasferimento delle famiglie unite nella vicina periferia di Belleville. Il meglio che la madre di Baker riuscisse a fare era lavorare come lavandaia.

Durante questa seconda fase della sua vita, Baker scambiò lo zio materno con quello paterno, risultando in una precoce esposizione a un acceso dibattito politico in casa, spesso incentrato sui meriti relativi di Herbert Hoover e Franklin Roosevelt. Nella scuola elementare di Belleville che frequentava in quel periodo, arrivò il primo assaggio di successo letterario: di fronte a un incarico di scrittura sui prodotti, il giovane inventò un saggio sul grano. Un'insegnante estasiata ha letto questa produzione alla sua classe, anche se sembravano impassibili

Nel 1937, su consiglio di un altro fratello, la madre di Baker portò i suoi due figli a vivere a Baltimora, casa di un grande saggista di quel periodo, HL Mencken. La famiglia ha lottato finanziariamente. Baker è stato in grado di contribuire un po 'con un lavoro part-time come fattorino di giornali, ma l'incubo di dover andare in soccorso, di dover accettare cibo in eccedenza del governo, introdotto di nascosto in casa sotto un camuffamento fragile, è diventato una realtà per questi persone orgogliose.

Alla fine degli anni '1930, tuttavia, la situazione si era alleviata. Baker, senza alcuna precisa prospettiva di frequentare il college, tuttavia completò la scuola secondaria nel raffinato "City College" di Baltimora, una scuola preparatoria al college con un rigoroso curriculum tradizionale, inclusi i requisiti in tedesco, francese e latino. Quando Baker aveva 16 anni, sua madre si risposò e la famiglia fu in grado di trasferirsi in una casa tutta sua. In questo momento Baker ricorda che aveva solo una forte ambizione professionale - diventare uno scrittore - anche se questo non sembrava in grado di fornire un sostentamento vitale. "Mi ha dato un modo di pensare a me stesso che ha soddisfatto il mio bisogno di avere un'identità." Fu persuaso da un compagno di scuola superiore a sostenere l'esame di ammissione alla Johns Hopkins University, superò e fu ammesso con una borsa di studio nell'estate del 1942, sei mesi dopo l'entrata dell'America nella seconda guerra mondiale. Baker riuscì a completare solo un anno di college; si arruolò in marina nel 1943, trascorrendo il resto della guerra in addestramento al volo in Florida, Georgia e South Carolina.

Dopo la guerra, Baker tornò alla Johns Hopkins. Le visioni di diventare un altro Hemingway lo ossessionavano. Dopo la laurea nel 1947, con l'aiuto del suo insegnante di scrittura creativa, ha ottenuto un lavoro nel Baltimore Sun. L'idea era che questa esperienza sarebbe stata una buona formazione per un romanziere alle prime armi (era stato così per Hemingway). Ma per due anni Baker non ha avuto l'opportunità di scrivere una singola frase pubblicata. Telefonando in storie, ha lavorato come reporter della polizia notturna "vagando per i bassifondi di Baltimora, studiando la psicologia dei poliziotti, guardando le case delle persone bruciare, decifrando rapporti semiletterati della polizia su paraurti ammaccati e suicidi".

Baker si sposò nel 1950. Quattro anni dopo arrivò la sua grande occasione, ma per il giornalista professionista piuttosto che per il romanziere. Ha ottenuto un lavoro con il Washington Bureau of the New York Times coprendo la Casa Bianca, il Congresso e la politica nazionale in generale. Per più di due decenni, a partire dal 1962, scrisse ininterrottamente la colonna "Observer" per il New York Times, il mezzo attraverso il quale è diventato noto a milioni di lettori. Scrivendo al ritmo di due o tre colonne a settimana, Baker è riuscito a mantenere un livello di eccellenza sostenuto nel tempo da pochi altri. I tratti distintivi del suo stile erano ironia e eufemismo, applicati a una varietà di argomenti, politici e personali. Ad esempio, gli argomenti su cui ha scritto includevano: smettere di fumare, tagliare un albero di Natale, merchandising di immagini presidenziali e il comune raffreddore come alibi.

Forse nel corso degli anni ci fu un passaggio dal politico al più puramente personale, ma Baker continuò a rappresentare entrambe le correnti del saggio inglese: la maggiore formalità dell'Addison-Steele del XVIII secolo e la soggettività comparativa del romantico Charles Lamb. In America, i suoi predecessori erano Ralph Waldo Emerson e Mencken. Baker era meno acuto di Mencken e più astuto del suo unico rivale contemporaneo per qualità e longevità, Art Buchwald. Un tema unificante in tutta la scrittura di Baker era la gloria del linguaggio e la necessità di salvaguardarlo dalla depredazione sia del gergo politico che della pubblicità commerciale.

Nel 1979, Baker vinse il premio George Polk per il commento e un premio Pulitzer per il commento distinto. Nel 1983 gli è stato conferito un secondo Pulitzer, in autobiografia, per Crescendo. Baker ha intrapreso un nuovo aspetto della sua carriera - docente universitario e arguto - negli anni '1980. Un altro cambiamento di carriera era in corso per lui nei primi anni '1990: la PBS gli chiese di sostituire Alistair Cooke come presentatore del programma "Masterpiece Theatre".

Ulteriori letture

Un americano a Washington (1961) e Nessun motivo di panico (1964) sono volumi che rappresentano il Baker precedente e più formale. Almanacco del povero fornaio (1972) e Quindi questa è depravazione (1980) sono raccolte di saggi "Observer" che caratterizzano il suo successivo stile personale. Baker può anche essere sentito parlare di umorismo su un nastro disponibile tramite CBS.

Ulteriori informazioni possono essere trovate in "Beyond Words", in Entertainment Weekly (31 dicembre 1993) e "Master Observer", Tempo (8 marzo 1993). □