Roentgen, Wilhelm

Roentgen, Wilhelm (1845-1923), scienziato prussiano, scopritore dei raggi X.

Wilhelm Conrad Roentgen nacque il 27 marzo 1845 a Lennep, Prussia (ora Remscheid, Germania). Durante la rivoluzione del 1848, la famiglia si trasferì ad Apeldoorn, Paesi Bassi, casa di Roentgen fino al 1870. Tornò quindi in Germania, morendo a Monaco il 10 febbraio 1923.

Dopo aver conseguito un dottorato in fisica presso l'Università di Zurigo nel 1869, Roentgen ha lavorato in varie università tedesche prima di diventare, nel 1879, professore e cattedra di fisica presso l'Università Ludwigs dell'Assia a Giessen. Lì divenne sempre più noto per la ricerca sugli effetti dell'elettricità su gas e cristalli, un'area investigativa che stava rivelando una relazione tra elettricità, raggi di luce e magnetismo. Nel 1888, Roentgen fornì la prova sperimentale della teoria di Faraday-Maxwell del potere elettrodinamico, che gli valse un invito a dirigere l'Istituto di fisica presso la Julius Maximilians University di Wurzburg. Vi rimase fino al 1900, diventando presidente dell'università nel 1894, poi si trasferì a Monaco per dirigere l'Istituto di Fisica dell'Università Ludwig Maximilians, ritirandosi nel 1920.

Durante i suoi primi anni a Wurzburg, Roentgen concentrò la sua ricerca sugli effetti della pressione sull'acqua e su altri liquidi. A metà del 1894, tuttavia, il suo interesse fu stuzzicato dal progresso nello studio dei raggi catodici, un'ondata di elettroni prodotta quando l'elettricità passa attraverso un tubo a vuoto. Per familiarizzare con le recenti ricerche in quell'area, Roentgen iniziò a ripetere gli esperimenti riportati da altri fisici. Fu il lavoro di Philipp Lenard che lo portò alla sua rivoluzionaria scoperta dei raggi X l'8 novembre 1895.

Un'invenzione di Lenard ha permesso agli scienziati di studiare i raggi catodici che fluiscono da un tubo a vuoto, oltre ai raggi confinati all'interno di uno. Nell'aria, i raggi provocavano la fluorescenza di una tavola rivestita con platinocianuro di bario, ma poiché sbiadivano rapidamente, la tavola doveva stare a pochi centimetri dall'attrezzatura. Preparandosi ad assistere di persona a questo fenomeno, Roentgen ha acceso l'elettricità attivando il tubo ma ha lasciato accidentalmente la tavola appoggiata a qualche metro di distanza. Con sua sorpresa, era comunque incandescente. Poiché i raggi catodici non potevano essere presenti a quella distanza, il tubo a vuoto doveva anche aver emesso un'altra forma di radiazione. Incapace di identificarlo, lo stesso Roentgen lo ha soprannominato "radiografia".

Nelle settimane successive, Roentgen trascorse la maggior parte delle sue ore di veglia a studiare i raggi X. Dopo aver stabilito che viaggiavano nell'aria più lontano di qualsiasi raggio ancora noto alla scienza, si chiese se sarebbero passati attraverso oggetti solidi. In precedenza, il fisico tedesco Hermann von Helmholtz aveva sostenuto che i raggi di luce a onde molto corte avrebbero dovuto farlo. I raggi X hanno dimostrato che questa teoria era corretta, penetrando anche nel metallo, ad eccezione del piombo. Gli oggetti tenuti davanti al tubo a vuoto causavano segni oscuri all'interno della fluorescenza, ed è stato durante il test di un pezzo di piombo che Roentgen ha visto la forma delle ossa delle sue dita, un'osservazione agghiacciante che gli ha fatto dubitare temporaneamente della propria sanità mentale. Qualcuno gli crederebbe? Altri scienziati avrebbero bisogno di vedere da soli uno spettacolo del genere. Ancora una volta, Roentgen si ispirò a Lenard, che aveva riferito che la fluorescenza dei raggi catodici oscurava una lastra fotografica. Le fotografie che Roentgen ha realizzato per documentare la sua scoperta dei raggi X sono state sensazionali: la più nota mostra le ossa nella mano della signora Roentgen.

Alla fine di dicembre, Roentgen comunicò le sue scoperte alla Società medico-fisica di Wurzburg, che pubblicò il suo articolo nell'ultimo numero della rivista del 1895. Entro la prima settimana di gennaio, la notizia si stava già diffondendo in tutto il mondo. La scoperta di Roentgen ha innescato una rivoluzione sia nella medicina che nella fisica. La tecnologia utilizzata era così semplice che il primo utilizzo diagnostico dei raggi X avvenne il 7 gennaio 1896 e presto i medici li usarono anche per curare malattie della pelle e tumori. La scoperta ha ispirato anche altri fisici a indagare sulle radiazioni: l'era atomica era proprio dietro l'angolo.

Roentgen divenne una celebrità, ricevendo innumerevoli premi, tra cui il primo Premio Nobel per la fisica nel 1901. Alcune persone pensavano che gli onori appartenessero più propriamente a Lenard e ad altri ricercatori sui raggi catodici, il cui lavoro aveva portato direttamente alla scoperta. Il comitato del Premio Nobel è stato colpito, tuttavia, non solo dall'effettiva identificazione dei raggi X da parte di Roentgen, ma anche dalla portata del suo conseguente dono all'umanità. Le sue osservazioni avevano generato trattamenti efficaci per malattie e ferite fino a quel momento fatali o paralizzanti. "La scoperta di Roentgen ha già portato così tanti benefici all'umanità", ha detto il presentatore alla cerimonia di premiazione, "che premiarla con il Premio Nobel soddisfa le intenzioni del testatore [Alfred Nobel] ad un livello molto alto".