Robert bennet forbes

Robert Bennet Forbes (1804-1889), mercante e armatore, fu tra i più eminenti americani impegnati nel commercio con la Cina nel XIX secolo.

Robert Forbes è nato il 18 settembre 1804 vicino a Boston. Suo padre, un commerciante, era abbastanza ricco da istruirlo brevemente in Francia e all'Accademia di Milton. Quando gli affari di suo padre fallirono, il giovane Forbes entrò alle dipendenze dei suoi zii, James e Thomas H. Perkins, che erano tra i commercianti di maggior successo del New England dell'inizio del XIX secolo.

Nel 1817 Forbes salpò su una delle navi dei Perkins per la Cina, vedendo per la prima volta il paese che presto gli avrebbe fornito grandi ricchezze personali. Divenne capitano di mare e commerciante con la ditta degli zii. La sua occasione di fortuna arrivò nel 1830, quando Perkins and Company entrò a far parte di un'altra azienda leader nel commercio cinese, Russell and Company. Forbes si stabilì a Canton, esportando sete cinesi, terracotta e tè in America e importando legno di sandalo, tessuti, pellicce e oppio. Dopo alcuni anni redditizi è tornato a Boston come agente per Russell and Company.

Colpito duramente dal panico economico del 1837, Forbes tornò in Cina per riconquistare la sua fortuna. Rimanendo a Canton durante la guerra dell'oppio, fece affari in forte espansione fino a quando gli inglesi non chiusero il porto. Tornò a Boston all'inizio degli anni Quaranta dell'Ottocento e tornò in Cina per diversi anni alla fine di quel decennio.

Durante gli anni 1840 Forbes si assicurò o costruì molte navi mercantili. Contribuì con alcune invenzioni minori alla scienza della costruzione navale e fece presto uso di scafi metallici ed eliche a vite. Negli ultimi anni ha scritto opuscoli riguardanti la sua carriera in Cina, il commercio e i miglioramenti nella costruzione navale e nella sicurezza marittima, nonché la sua autobiografia. Morì a Boston nel 1889.

Forbes e altri commercianti del commercio cinese hanno messo in scena un capitolo colorato, anche se inglorioso, nella storia americana. Nei primi decenni della Repubblica americana hanno aperto strade commerciali che hanno contribuito alla crescita economica della giovane nazione. Nel loro commercio con la Cina, tuttavia, hanno sfruttato il traffico di stupefacenti e sono stati identificati con altri elementi occidentali che sfruttano la Cina. Si può quindi dire che abbiano ottenuto profitti di breve periodo a scapito di considerazioni politiche e morali di lungo periodo.

Ulteriori letture

L'autobiografia di Forbes, Reminiscenze personali (1876; 3d ed. 1892), è la fonte più completa sulla sua vita. Per la storia del commercio con la Cina e dei mercanti americani partecipanti, vedere Samuel Eliot Morison, The Maritime History of Massachusetts: 1783-1860 (1921); Eldon Griffin, Clippers and Consuls (1938); Foster Rhea Dulles, Cina e America: la storia delle relazioni dal 1784 (1946); Earl Swisher, ed. e trans., China's Management of the American Barbarians (trans. 1951); e Te-kong Tong, Diplomazia degli Stati Uniti in Cina, 1844-60 (1964). □