Rivoluzione: schiavitù e neri nella rivoluzione

Nel tardo periodo coloniale, la schiavitù pervase il Nord America britannico. Era legale in ogni colonia. Lungo la costa a sud del Delaware, la schiavitù africana era al centro della società e dell'economia. Ma gli schiavi difficilmente potevano seguire la Stella Polare verso la libertà, come fecero in seguito, perché la schiavitù stava solo diventando più radicata nelle colonie settentrionali. Gli schiavi erano un elemento vitale della forza lavoro in città come New York e nelle campagne di New York, nel nord del New Jersey e in parti della Pennsylvania. Come evidenziato da sporadiche fughe e rivolte, i coloni neri apprezzavano la libertà e ne parlavano tra di loro. Ma avevano poche possibilità di agire in base a questo desiderio.

La rivoluzione americana ha dato loro le aperture di cui avevano bisogno. La sua retorica ha fornito loro un linguaggio con cui appellarsi ai bianchi per la libertà. E gli eserciti in competizione e le dislocazioni della guerra offrirono loro possibilità di fuga. La via della fuga era irta di grandi rischi, e non tutti quelli che la intrapresero ottennero la libertà. Ma la rivoluzione ha ampliato la libertà dei neri americani al di là di qualsiasi cosa precedentemente immaginabile.

Linguaggio di libertà

Quando i coloni bianchi iniziarono a chiedere la libertà dalla tirannia britannica negli anni '1760 del 1765, i loro schiavi videro che ora parlavano una lingua comune. A dire il vero, non tutti gli schiavi hanno trovato fecondo gli appelli alla retorica libertaria. I patrioti di Charleston protestarono contro lo Stamp Act nel XNUMX circondando la casa del collezionista di francobolli cantando "Libertà! Libertà e carta da francobolli". In breve tempo, un gruppo di Charlestoniani neri allarmò la città alzando il proprio grido di "Libertà".

Questa applicazione della retorica rivoluzionaria non garantì a questi schiavi la loro libertà, ma altri ebbero più successo nell'atmosfera inebriante della Rivoluzione. Nel 1776 uno schiavo di nome Prince fece remare George Washington attraverso il fiume Delaware. Nel 1777, quando il suo maestro, il capitano William Whipple del New Hampshire, andò di nuovo a combattere gli inglesi, notò che Prince era abbattuto. Quando Whipple gli ha chiesto perché, Prince ha risposto: "Maestro, tu combatteranno per il tuo libertà, ma non ho nessuno per cui combattere. "Whipple," colpito dalla verità essenziale della denuncia di Prince, "lo liberò immediatamente (Berlin e Hoffman, eds., Schiavitù e libertà, p. 283). Whipple era insolito nella sua fretta e uno schiavo che remava a Washington attraverso il Delaware ha illustrato alcune delle ironie della rivoluzione. Ma Whipple era tutt'altro che solo. In Massachusetts, ad esempio, gli schiavi africani ei loro alleati bianchi hanno intentato cause per la libertà contro i padroni degli schiavi. Sostenevano che il linguaggio egualitario della costituzione dello stato del 1780 rendeva la schiavitù incostituzionale. Una serie di giudici si pronunciarono a loro favore, ponendo fine alla schiavitù in Massachusetts entro la metà degli anni ottanta del Settecento. In altri stati del Nord, i legislatori anziché i giudici abolirono la schiavitù durante o durante la Rivoluzione. Nel 1780 la costituzione del Vermont promulgò una graduale emancipazione; nel 1777 la Pennsylvania lo fece per statuto, così come il Connecticut e il Rhode Island nel 1780, New York nel 1784 e infine il New Jersey nel 1799.

Né l'effetto delle idee rivoluzionarie fu limitato al Nord. Nel 1782 la Virginia approvò una legge che concedeva agli schiavi un accesso più facile alle manomissioni riducendo le restrizioni sui loro padroni. Nel decennio successivo all'atto, i maestri della Virginia liberarono circa diecimila schiavi. Le leggi sulla manomissione del Maryland sono diventate così liberalizzate dopo la rivoluzione che alcuni schiavi hanno ribaltato l'assunto tradizionale secondo cui la discendenza africana conferiva lo status di schiavo facendo causa (a volte con successo) per la loro libertà per motivi di discendenza da almeno una persona bianca.

Aperture per il volo

Quando la guerra delle parole divenne un conflitto militare di lunga durata, gli schiavi approfittarono del caos della guerra. La maggior parte ha scelto la fuga sulla rivolta, in parte perché i comandanti di entrambe le parti hanno offerto libertà in cambio dei loro servizi.

Il 7 novembre 1775, di fronte a una solida falange patriota nella sua colonia, il governatore reale della Virginia, Lord Dunmore, proclamò che qualsiasi schiavo o servo a contratto in grado di portare armi avrebbe assicurato la libertà in tal modo per la corona. La proclamazione di Dunmore mise in moto gli schiavi su e giù per la costa in cerca di libertà con gli inglesi.

Gli schiavi che cercavano le linee britanniche correvano rischi enormi. C'era sempre la possibilità di riconquista e rappresaglia da parte dei maestri. Inoltre, la maggior parte dei soldati britannici erano a malapena abolizionisti e non accoglievano i fuggitivi che non avevano alcuna utilità militare, come i membri della famiglia che fuggivano insieme ai giovani. A volte vendevano fuggitivi, in un certo numero di casi a leali piantatori per mantenere la fedeltà di questi ultimi. Il comandante britannico Lord Charles Cornwallis abbandonò senza pietà i braccianti neri che avevano scavato le sue trincee a Yorktown, guidandoli fuori per affrontare i loro padroni quando il cibo scarseggiava durante l'assedio lì. Tale inaffidabilità ha reso pericolosa la decisione di fuggire negli inglesi.

Ma decine di migliaia di schiavi, specialmente nel Basso Sud, hanno ritenuto che valesse la pena correre il rischio. Sia per morte che per fuga, i padroni della Carolina del Sud hanno perso circa venticinquemila schiavi durante gli otto anni di guerra. La popolazione degli schiavi prebellica della Georgia era di circa quindicimila, di cui circa diecimila abbandonati. Migliaia di persone hanno lasciato la nuova nazione insieme all'evacuazione delle truppe britanniche verso un futuro incerto, ma libero.

Soprattutto nel nord, altri coloni neri scelsero le milizie patriote e l'esercito continentale come via verso la libertà. Il comandante degli schiavi George Washington inizialmente era restio ad ammettere le truppe nere. Ma in risposta alla carenza di truppe, alla proclamazione di Dunmore e alle sollecitazioni di alcuni dei suoi subordinati, Washington invertì bruscamente la rotta verso la fine del 1775, favorendo il loro reclutamento. Il Congresso non ha seguito il suo esempio, ma dopo il 1777, quando ha imposto quote di truppe agli stati, città e stati del Maryland a nord, ha creato battaglioni neri. Non ebbero problemi a riempirli di schiavi desiderosi di libertà. I neri del nord hanno quindi aiutato tutti gli americani a conquistare la loro libertà anche quando si sono impossessati della propria. Il caos e le opportunità della guerra potrebbero aver eroso la schiavitù del nord anche più dell'ideologia della Rivoluzione.

Ma è stata la combinazione di idee e aperture sul terreno che ha dato alla rivoluzione americana il suo significato per la schiavitù. In particolare, ha inferto un colpo mortale alla schiavitù nel Nord. Quindi non solo ha dato la libertà a migliaia di persone di colore a breve termine, ma ha creato un rifugio per gli schiavi fuggitivi delle generazioni future. L'abolizione del Nord ha anche posto le basi per la guerra civile rendendo l'istituzione peculiare e sezionale. Solo per questo motivo, si può dire che la Rivoluzione sia seconda solo alla Guerra Civile per importanza per la storia della schiavitù e dell'abolizione americana.