Rivoluzione come guerra civile: conflitto patriota-lealista

La rivoluzione americana non fu semplicemente la rivolta di coloni americani uniti che combattevano per l'indipendenza contro un impero britannico unificato nel suo desiderio di imporre la sua volontà alle colonie. Invece, la guerra coinvolse i complessi litigi interni di una popolazione diversificata, con alleanze spesso imperniate su circostanze incerte. In una guerra civile, l'azione ostile esplode tra due gruppi (di solito schierando eserciti convenzionali) all'interno dello stesso paese, gruppi le cui pretese di identità e potere politico si sono dimostrate inconciliabili. In base a questo standard, la rivoluzione americana ha spesso preso parte alle caratteristiche di una guerra civile.

Contorni del conflitto

Gli storici che si sono concentrati sull'ideologia politica e sulle credenze religiose dei coloni hanno illustrato diversi punti di divergenza tra gli americani. Congregazionalisti, presbiteriani, anglicani della Chiesa bassa (che cercavano una Chiesa d'Inghilterra indipendente dall'apparato statale), coloro che cercavano di promuovere l'indipendenza economica dell'America e coloro che sostenevano l'espansione verso ovest tendevano a schierarsi con i patrioti. Molti di questi gruppi hanno partecipato con entusiasmo al movimento rivoluzionario, con le sue idee sul governo rappresentativo, la sovranità popolare e la libertà religiosa e politica. Sebbene questi sostenitori della ribellione potessero essere trovati in tutto l'impero britannico, erano concentrati più pesantemente nel New England, nel Chesapeake e nelle terre interne che si estendevano a sud dalla Pennsylvania.

La lealismo tendeva a fiorire tra gli anglicani della High Church (che cercavano una maggiore fusione tra chiesa e stato), dipendenti della corona, strateghi che cercavano di limitare l'espansione americana, civili che dipendevano dalla protezione militare britannica e coloro che sostenevano la politica mercantile britannica. Questi gruppi erano più comuni nel Basso Sud e nelle colonie centrali, sebbene fossero minoranze significative anche nel New England e nel Chesapeake. Gli inglesi trovarono anche alleati tra gli abitanti del Canada e dei Caraibi, importanti tribù indiane come gli Irochesi e i Cherokee e migliaia di neri del sud che credevano che l'Impero britannico avesse una maggiore promessa di libertà.

C'erano numerose eccezioni a queste generalizzazioni; tuttavia, questa ampia spaccatura rappresentava significative spaccature ideologiche e denominazionali all'interno dell'Impero britannico. Tali divisioni erano evidenti su entrambe le sponde dell'Oceano Atlantico e hanno contribuito ad aumentare la posta in gioco nelle menti di molti americani sulle conseguenze di questo conflitto civile.

Il caos della guerra intestina

La rivoluzione americana assomigliava molto chiaramente a una guerra civile nella sfera dell'azione militare. In alcune zone, la guerra civile era meno evidente perché predominava una parte o l'altra. In gran parte della Virginia, della Pennsylvania e del New England, gli americani ribelli repressero con successo il lealismo, proprio come gli inglesi riuscirono efficacemente a reprimere ogni sacca di simpatia per i patrioti in Canada e altrove. D'altra parte, entrambe le parti hanno intrapreso un conflitto civile spesso sanguinoso in molti altri luoghi: la costa, il Basso Sud, New Jersey, New York e le terre a ovest dei monti Appalachi. La guerra rivoluzionaria non fu solo la rivolta unanime degli americani contro un impero britannico distante e monolitico, ma qualcosa di più controverso e complesso.

Qualsiasi guerra civile polarizza le due parti in guerra; inoltre, la guerra civile crea anche zone d'ombra e lealtà grigie di vario genere. L'apatia, l'esitazione, l'interesse personale e il pacifismo abbondavano, in particolare in una guerra in cui i protestanti di lingua inglese si combattevano l'un l'altro. (D'altra parte, molti si sono concentrati sulla partecipazione di neri, indiani, mercenari dell'Assia e alleati francesi come motivo per combattere per una parte o per l'altra.) Molti americani volevano semplicemente essere lasciati a se stessi. I patrioti spesso cercavano di scioccare questi recinti facendoli impegnare richiedendo giuramenti di fedeltà. Eppure migliaia di americani si aggrapparono al desiderio di neutralità: durante un primo tentativo di assedio britannico a Charleston, nella Carolina del Sud, nel 1779, un gruppo di leader civili chiese alla Gran Bretagna di concedere alla città lo stato neutrale.

Forse un quinto di tutte le persone nelle tredici colonie ribelli erano lealisti, e diciannovemila americani potrebbero essersi arruolati per combattere per la corona. Alcuni americani si sono trovati ad allinearsi o collaborare con qualsiasi partito fosse più potente nell'area in cui vivevano. Lealismo e patriottismo potrebbero derivare da vendetta, risentimento, paura, coercizione, controversie locali, opportunismo o incentivi finanziari a breve termine oltre a più ampie ragioni ideologiche o economiche per sostenere o opporsi alla Gran Bretagna.

I leader britannici non potrebbero mai decidere se perseguire una guerra implacabile e distruttiva o adottare un atteggiamento più conciliante. Molti lealisti e ufficiali britannici hanno guadagnato reputazione per aver sostenuto un approccio "fuoco e spada" per combattere gli americani, mentre gli stessi americani hanno occasionalmente distrutto insediamenti indiani e bianchi, comprese grandi città come Norfolk, Virginia, durante il corso della guerra. Ai margini del conflitto armato, entrambe le parti hanno intrapreso imboscate, incursioni, saccheggi, brutalità, banditismo, depredazioni e regolamento di conti privati. Le teste più fredde di entrambe le parti deploravano tali azioni. Molti patrioti credevano che la guerra irregolare minasse le pretese di civiltà della nuova nazione, mentre alcuni sostenitori della corona speravano di riconciliare l'elemento ribelle in America. Questo atteggiamento conciliante si è scontrato con approcci più aggressivi e la politica incoerente della Gran Bretagna ha ostacolato il suo sforzo bellico.

Il ruolo dei lealisti nella rivoluzione americana è stato sia sottovalutato che sovrastimato. Da un lato, la presenza di lealisti e neutrali dimostra quanto tenue avrebbe potuto essere l'influenza dei ribelli in Nord America se gli inglesi fossero stati disposti e in grado di esercitare la loro piena potenza militare. D'altra parte, la Gran Bretagna non ha mai sfruttato appieno la massa rudimentale di lealisti e il loro potenziale militare. Dopo il 1778, quando gli inglesi iniziarono a tentare di mobilitare i lealisti in modo più completo, si appoggiarono troppo pesantemente a questi gruppi sparsi di sostenitori, minando ogni possibilità di successo militare. Attraverso la sua iniziale esitazione, la Gran Bretagna non è riuscita a guidare il Nord America in una guerra civile in piena regola. A causa dei suoi successivi errori di calcolo, il ministero britannico non è riuscito a perseguire efficacemente una guerra civile.

La rivoluzione americana ha messo i vicini e le famiglie l'uno contro l'altro con la stessa sicurezza di qualsiasi guerra civile. Esigenze militari e fonti più profonde di disaccordo hanno fratturato il Nord America nel corso di questo lungo e sanguinoso conflitto.