Rivoluzione americana, lealtà alla Gran Bretagna durante (problema)

Da un potenziale pool di circa 800,000 uomini, l'esercito continentale non fu mai in grado di attrarne più di 20,000 durante la rivoluzione americana (1775–1783). Una ragione importante per la discrepanza nei numeri era che la rivoluzione americana aveva pochi sostenitori ideologici. Da un lato, un gruppo istruito di patrioti della classe media composto da avvocati, commercianti e coltivatori di fiori era alla guida di una sottoclasse di agricoltori e lavoratori urbani che erano allettati da idee radicali riguardo ai mali del privilegio aristocratico. Dall'altra parte c'erano lealisti, un gruppo meno schietto di funzionari della Corona, ricchezze fondiarie e clero anglicano. Preso nel mezzo c'era la maggioranza dei coloni senza alcun interesse economico percepito o lealtà politica. Questi coloni fungevano da cuscinetto tra patrioti e lealisti, mantenevano la produzione economica puramente per interesse personale; la loro presenza forse ha impedito una guerra allout, "totale" durante la rivoluzione americana.

Persino quei patrioti che erano pronti a portare armi durante i primi anni della guerra non stavano combattendo per l'indipendenza: stavano combattendo per i loro diritti come inglesi all'interno dell'Impero britannico. Sebbene molti credessero che l'indipendenza sarebbe arrivata inevitabilmente, la maggior parte dei coloni mantenne la lealtà al re Giorgio III d'Inghilterra che, presumevano, fosse stato ingannato dai ministri di corte corrotti che cospiravano per schiavizzare le colonie. Anche nel maggio 1775, quando il Secondo Congresso Continentale si riunì a Filadelfia, l'assemblea insistette sul fatto che le colonie si stavano proteggendo da questi "cospiratori" ministeriali e che la riconciliazione sarebbe avvenuta non appena il re avesse trattenuto i suoi consiglieri. Per molti coloni americani, i vantaggi dell'appartenenza all'Impero britannico ne avevano compensato i costi. La protezione navale, l'accesso a una vasta area di libero scambio, il credito facile, i manufatti economici e la concorrenza straniera limitata avevano contribuito a un forte senso di lealtà nei confronti della Gran Bretagna e della Corona.

Ben ventimila lealisti hanno combattuto con gli inglesi. A New York, i Tory Rangers e i Royal Greens, e negli stati meridionali, Tarleton's Legion e Rawdon's Volunteers hanno combattuto coraggiosamente per la corona britannica. Ma il loro numero non è mai stato così grande come ci si aspettava. Nelle valli Mohawk, Wyoming e Cherry, a King's Mountain e Hanging Rock la loro organizzazione e formazione non corrispondevano al loro coraggio.

Uno dei segni più visibili della lealtà britannica prima e durante la guerra era la terra. Prima del 1775 i funzionari britannici nelle colonie avevano ottenuto grandi proprietà concesse dalla corona. Sir John Wentworth, governatore del New Hampshire, aveva vaste terre in quella colonia. Nel 1775 Sir John Johnson ereditò 200,000 acri a New York dal padre, mentre le famiglie Van Cortlandt, Smith, De Lancey, Bayard e Philipse possedevano fino a trecento miglia quadrate di terra. Sir William Peperrell custodiva un tratto di terra di trenta miglia lungo la costa del Maine mentre Sir James Wright, governatore reale della Georgia, deteneva dodici piantagioni per un totale di oltre 19,000 acri e per un valore di oltre $ 160,000.

Nel 1781 la marea era già cambiata a favore della causa patriota. Chiunque rimanesse neutrale rischiava di essere scambiato per un lealista, il che a quel punto portava gravi conseguenze e costose sanzioni. Le case lealiste sono state attaccate, il lavoro perso e ogni azione legale è stata loro negata. Al fine di raccogliere fondi per far fronte ai crescenti costi della guerra, molti stati hanno iniziato a confiscare terreni una volta di proprietà dei lealisti. Coloro che prestavano servizio nelle forze armate britanniche o lasciavano uno stato sotto la protezione delle truppe britanniche probabilmente vedevano le loro terre, case e proprietà sequestrate e vendute all'asta pubblica. A partire dal 1777 gli stati iniziarono la pratica di bandire eminenti lealisti e ovunque i lealisti correvano il rischio di essere ricoperti di catrame e piume.

Nel 1783, si stima che ben ottantamila lealisti andarono in esilio. Mille lasciarono Boston nel 1776 con il comandante britannico William Howe mentre quattromila lasciarono Filadelfia nel 1778 con il comandante Henry Clinton. Alla fine alcune migliaia lasciarono Charleston e New York con gli inglesi. La maggior parte è andata in Florida, Giamaica, Saint John, Halifax e Gran Bretagna.

Lo stato di New York ha raccolto circa $ 3,100,000 dalla vendita di circa 2,500,000 acri da 59 lealisti. Dopo la guerra, 2,560 lealisti hanno presentato una petizione al governo britannico per compensare le perdite di proprietà Secondo i termini del Trattato di Parigi (1783), il Congresso non si è opposto alla riscossione dei debiti e gli stati sono stati esortati a ripristinare la proprietà dei lealisti. I lealisti hanno ricevuto premi per un importo di 3,292,000 sterline dal governo britannico, ma nessuno dagli stati stessi che hanno rifiutato di "mantenere" le loro promesse.

Gli storici non sono riusciti a riconoscere adeguatamente il significato delle dimensioni e del destino dell'elemento lealista nell'economia americana. La loro scomparsa è stata immensamente importante non solo in termini di grandi proprietà che si sono lasciati alle spalle, ma anche rispetto al vuoto che la loro assenza creava all'interno delle strutture sociali ed economiche della vecchia aristocrazia coloniale. Il vuoto ha lasciato spazio ai vertici per una nuova generazione e una nuova classe di cittadini statunitensi appena ricchi.