Risposte all’industrializzazione: grandi affari, sindacati e scioperi

Grande affare. Nella seconda metà del diciannovesimo secolo la portata di molte attività commerciali aumentò notevolmente. Parte di questa espansione è stata determinata dal costo delle macchine più recenti nell'industria pesante, come l'acciaio; solo le aziende più grandi e ricche potevano permetterseli. Molti di coloro che non potevano permettersi di investire in nuove tecnologie sono stati cacciati dal mercato. In alcuni settori, come le apparecchiature elettriche, la produzione era controllata

da due o tre produttori. Anche le banche sono aumentate di dimensioni e in alcuni paesi i produttori si sono uniti in cartelli per fissare prezzi e quote di produzione. Questa situazione era particolarmente vera in Germania, dove nel 1900 c'erano trecento cartelli. Le grandi imprese aumentarono la pressione sui lavoratori oltre che sui concorrenti. Hanno aumentato la disciplina sul lavoro, accelerato il ritmo del lavoro aumentando la velocità di lavoro delle macchine e assegnato ai lavoratori di coprire più macchine che in passato.

Sindacati. La risposta alla forte industrializzazione da parte di molti lavoratori è stata quella di aderire a organizzazioni sindacali note come sindacati. Fino al 1890 la maggior parte dei sindacati erano piccoli e organizzati sulla base di particolari mestieri. Molti lavoratori in molte industrie rimasero completamente disorganizzati tra la fine del XIX e l'inizio del XX secolo. Negli anni 1890 i grandi sindacati industriali ruppero dalla tradizione dei sindacati artigiani e organizzarono tutti i lavoratori in una varietà di industrie indipendentemente dal tipo di lavoro che svolgevano. Questi sindacati generali avevano nomi come Confederazione generale del lavoro in Francia e nel Confederazione generate del lavoro in Italia. L'appartenenza ai sindacati è aumentata rapidamente negli anni 1890. Nel 1900 lì

erano circa tre milioni di membri del sindacato in Gran Bretagna e due milioni in Germania. La Francia, con una popolazione più piccola, aveva un milione di membri del sindacato. La depressione economica e l'inflazione della fine del diciannovesimo secolo, così come il posto di lavoro sempre più impersonale, erano alla base dell'aumento dell'adesione ai sindacati. In molti settori, i salari dei lavoratori sono diminuiti rispetto al costo dei beni (salari reali). In altri casi, i salari reali sono aumentati ma non così rapidamente come nell'era precedente al 1870. I lavoratori spesso concordavano su obiettivi generali come la riduzione della giornata lavorativa e quindi l'aumento del tempo libero, ma non erano d'accordo su obiettivi specifici. Alcuni volevano una giornata lavorativa di otto ore; altri volevano un intero giorno di riposo (non due mezze giornate); e altri ancora volevano mezza giornata il sabato, così come la domenica libera (queste richieste riflettono le pratiche già in atto in diversi paesi e industrie).

Sciopero. La tattica principale dei sindacati era lo sciopero. Nel 1900, centinaia di migliaia di lavoratori scioperavano ogni anno. In alcuni paesi, i lavoratori hanno cercato di organizzare scioperi generali in cui tutti i lavoratori si sono rifiutati di lavorare fino a quando una certa richiesta non è stata soddisfatta. Uno sciopero generale in Russia nel 1905 portò a un tentativo di rivoluzione. In alcuni casi in cui l'unione nazionale era piuttosto ampia, la semplice minaccia di uno sciopero poteva indurre i proprietari a negoziare accordi. Nell'Europa orientale, dove l'industrializzazione era molto più recente, i tassi di sciopero erano più alti di quelli dell'ovest. Nell'est, i lavoratori hanno anche avanzato richieste politiche come l'acquisizione del diritto di voto e la concessione delle libertà civili. In occidente, dove i lavoratori avevano acquisito molti di questi diritti politici prima della sindacalizzazione, le loro rimostranze erano più puramente economiche. Un'alta percentuale di scioperi ovunque ha coinvolto la violenza, in alcuni casi avviata dai lavoratori. Più spesso, tuttavia, le violenze sono state iniziate dai proprietari che hanno pagato i malviventi e la polizia locale per picchiare i lavoratori in sciopero.