Riformare le scuole e le scuole di beneficenza

Riforma morale. Durante la prima metà del diciannovesimo secolo, gli americani organizzarono una varietà di istituzioni per la riforma morale della società. I cittadini del New England di alta classe e di vecchiaia, in risposta alla crescita della popolazione, all'immigrazione e ad altri cambiamenti sociali, si convinsero che istituzioni come le scuole potevano perfezionare l'individuo e creare una società retta e morale. Era un'epoca di riforme che cercavano di riscattare non solo le istituzioni educative ma anche tutta la società. Questo modo di pensare ha permesso ai riformatori della scuola pubblica di vedere l'istruzione come la componente chiave della riforma morale e politica dell'America. L'espansione delle scuole di beneficenza e lo sviluppo di scuole di riforma per salvare i giovani delinquenti riflettevano la convinzione che le strutture istituzionali avessero poteri di redenzione.

Scuole di beneficenza. Prima della diffusa adozione di scuole pubbliche gratuite aperte a tutti i bambini, molte altre forme di istituzioni educative, pubbliche e private, gareggiavano per l'affinamento morale dei giovani americani. Le scuole di beneficenza avevano avuto origine durante il periodo coloniale, promosse da leader come Benjamin Franklin, come un modo per preservare la lingua inglese e anglicizzare i nuovi arrivati ​​da culture aliene. Dirette da chiese, società volontarie benevoli o consigli comunali, le scuole di beneficenza avevano come scopo principale lo sviluppo del carattere morale di ogni studente attraverso la memorizzazione e la recitazione di letture bibliche e di altro tipo. In città come Schenectady e Newburyport, così come in città come New York e Boston, le scuole di beneficenza hanno integrato le molte altre istituzioni educative private o semipubbliche che cercavano di impartire la morale e i valori cristiani. Le scuole di beneficenza rappresentarono quindi il primo grande tentativo negli Stati Uniti di utilizzare le scuole come mezzo per socializzare i bambini in una società industriale emergente. Inoltre, insieme al movimento delle scuole di riforma, le scuole di beneficenza riflettevano la crescente tendenza degli americani a fare appello alle istituzioni educative per risolvere i problemi di povertà e criminalità.

Scuole domenicali

Le scuole domenicali, adottate dal modello inglese di educazione religiosa, iniziarono durante il periodo coloniale ed erano simili nello stile alle scuole di beneficenza che miravano anche a educare i bambini delle classi lavoratrici. Le scuole domenicali enfatizzavano le abilità intellettuali di base e la formazione morale. Erano tipicamente aconfessionali e accolgono giovani di tutte le convinzioni religiose. Per la maggior parte le scuole sono state istituite, gestite e finanziate da laici, organizzate in società locali separate per genere e razza. I sostenitori dell'educazione religiosa hanno lavorato per riunire le varie società della scuola domenicale in organizzazioni regionali e nazionali. Eleazar Lord e Divie Bethune, ad esempio, crearono la New York Sunday School Union Society nel 1816 e nel 1824 fu costituita un'organizzazione nazionale: l'American Sunday School Union. Il movimento si è diffuso non solo nelle aree urbane del Nord ma anche in tutto il Sud più rurale. Una scuola domenicale media si incontrava al mattino e al pomeriggio per attività che includevano la preghiera, il canto di inni e lezioni di alfabeto, oltre a leggere e memorizzare brani della Bibbia. In effetti alcune scuole premiavano i bambini che si impegnavano a ricordare versetti della Bibbia con una forma di moneta, che poteva poi essere convertita in Bibbie o altri premi adeguati.

Fonte: Carl F. Kaestle, Pillars of the Republic: Common Schools and American Society, 1780–1860 (New York: Hill & Wang, 1983).

Scuole di riforma. Anche i riformatori giovanili o le scuole di riforma si sono sviluppati come un modo per combattere la povertà e l'illegalità, i mali gemelli della società, e riportare i bambini delinquenti nell'ovile di una società morale. Generalmente le scuole di riforma cercavano di creare un carattere morale per i ragazzi e le ragazze che si erano smarriti sostituendo una struttura familiare debole con un contesto istituzionale rigido e recidendo fisicamente i loro legami con le associazioni e gli ambienti criminali. I dirigenti della città fondarono i primi riformatori, chiamati case di rifugio, a New York City nel 1824, a Boston nel 1826 ea Filadelfia nel 1828. Fu solo nel 1848, tuttavia, che la prima scuola di riforma statale aprì a Westborough, Massachusetts. A New York City la Society for the Reformation of Juvenile Delinquents ha riferito nel 1822 che i bambini sono diventati ribelli perché nessuno "standard morale di condotta è stato posto davanti ai loro occhi". La colpa era delle loro famiglie: "Nessun genitore fedele ha vegliato su di loro e ha frenato le loro viziose propensioni". I funzionari hanno progettato la varietà di scuole di riforma che sorsero durante la prima metà del diciannovesimo secolo per fornire un ambiente moralmente superiore, modellato su quello della famiglia. Di conseguenza, gli insegnanti di queste istituzioni erano donne che agivano come figure materne. All'interno di queste "famiglie" istituzionalizzate, gli istruttori richiedevano irreggimentazione, ordine e rigida disciplina. Sfortunatamente il successo delle prime istituzioni di riforma è stato, nel migliore dei casi, misto. Esistono prove per dimostrare che le scuole di riforma hanno spesso avuto più successo nell'allevare criminali adulti rispetto ai cittadini-lavoratori responsabili. Tuttavia, gli americani si sono aggrappati alla convinzione che l'istruzione rimanesse la via principale per una società migliore, più sicura e morale.

THOMAS JEFFERSON SULL'INTOLLERANZA RELIGIOSA

Il 2 novembre 1822 Thomas Jefferson scrisse una lettera al suo amico Thomas Cooper sul settarismo e l'intolleranza che pervadevano i ranghi dell'istruzione superiore. "L'atmosfera del nostro Paese è indiscutibilmente carica di una minacciosa nube di fanatismo, più leggera in alcune parti, più densa in altre, ma troppo pesante in tutte". Jefferson sperava che, nonostante il clima carico del Secondo Grande Risveglio, un periodo di evangelizzazione religiosa che ha travolto il paese dal 1790 fino al 1820, la diffusione di nuove conoscenze in scienza, biologia e tecnologia potesse ridurre l'ipersettarismo che limitava la libertà accademica: "La diffusione dell'istruzione, verso la quale c'è ora una crescente attenzione, sarà il rimedio remoto a questa febbre di fanatismo." Jefferson ha proposto un piano che ha incoraggiato le varie sette religiose a stabilire, ciascuna per se stesse, "una cattedra secondo i propri principi". Alla fine ha creduto che “riunendo le sette e mescolandole alla massa di altri studenti, ammorbidiremo le loro asperità, liberalizzeremo e neutralizzeremo i loro pregiudizi e renderemo la religione generale una religione di pace, ragione e moralità. "

Fonte: Thomas Jefferson a Thomas Cooper, Monticello, 2 novembre 1822, Jefferson MSS, vol. 223, Library of Congress, ristampato in American Higher Education: A Documentary History, volume 1, a cura di Richard Hofstadter e Wilson Smith (Chicago: University of Chicago Press, 1961), pp. 195–196.