Ribellione dei Taiping

La ribellione dei Taiping (1850–1864) è stata la più grande ribellione contadina nella storia cinese e una delle guerre civili più sanguinose negli annali dell'esperienza umana. Il conflitto ha devastato le parti più coltivate della dinastia Qing, che comprende diciotto delle sue province più popolose, causando la morte di almeno 25 milioni di persone. Ha anche cambiato radicalmente le strutture politiche, sociali, economiche e militari della Cina.

La ribellione dei Taiping ebbe luogo all'indomani dell'ingresso forzato delle potenze occidentali nelle zone costiere della Cina dopo il trattato sino-britannico di Nanchino (Nanchino) del 1842. L'influenza occidentale fu particolarmente forte nell'area del delta del fiume Pearl dove mercanti occidentali, missionari cristiani e gli avventurieri si radunarono. Questa presenza ha portato naturalmente a una maggiore instabilità economica come risultato della concorrenza straniera, tensione politica come risultato del nascente nazionalismo e rivoluzione culturale e intellettuale come risultato dell'introduzione di principi cristiani in una società fondamentalmente confuciana. Il leader della ribellione, Hong Xiuquan, ha sentito acutamente queste nuove forze che stavano crescendo per sfidare lo stato, la società e la mentalità cinesi. Come studioso confuciano in cerca di una laurea fallito, Hong ha accettato il cristianesimo prototipo da missionari vagabondi con sede a Hong Kong. Convinto di essere il fratello minore di Gesù Cristo, Hong nel gennaio 1851 annunciò l'istituzione di uno stato basato sul cristianesimo chiamato Taiping Tianguo (Regno celeste di grande pace), che attirò immediatamente attacchi frenetici organizzati dalla dinastia Qing al potere.

Partendo dalla provincia meridionale del Guangxi, i ribelli dei Taiping decisero di cancellare quelli che credevano fossero "demoni" che includevano i governanti Manciù, tutte le icone confuciane, gli interessi fondiari e alla fine la stessa corte imperiale. La superba struttura di comando con una coesione di leadership senza precedenti, oltre a rinnovata energia e dedizione da parte dei ranghi dell'esercito di Taiping - che si ispirò al prototipo del socialismo cristiano di Hong e all'egualitarismo utopistico - diede ai ribelli di Taiping grandi vittorie nei primi anni della loro incessante campagna. Hanno spazzato la maggior parte delle province meridionali della Cina e nel 1853 conquistarono la metropoli Nanchino vicino al delta dello Yangtze. Hong vi si stabilì e fece di Nanchino la sua capitale.

Eppure gli sforzi per irrompere a Pechino per distruggere la corte Qing, durati dal 1853 al 1855, fallirono miseramente, nonostante la vittoria temporanea di una spedizione militare verso ovest per proteggere il fianco sinistro di Taiping. Un colpo devastante colse la causa dei Taiping nel 1856, quando Hong intraprese una folle follia omicida dei suoi migliori luogotenenti, costringendo i suoi rimanenti generali di altissimo livello a fuggire.

Cogliendo queste opportunità, la corte Qing ha adottato misure drammatiche per contrattaccare. Un antico divieto di concedere ai cinesi etnici il potere di comandare unità militari è stato revocato, aprendo la porta all'ascesa di un sistema di esercito di gentiluomini sperimentato dal famoso studioso di corte Zeng Guofan. Zeng e il suo esercito dell'Hunan rappresentavano gli interessi fondiari la cui terra e i cui privilegi erano stati i principali obiettivi dei ribelli Taiping ovunque andassero. Contrariamente ai principi puritani ed egualitari dei Taiping di organizzazione e addestramento, l'esercito dell'Hunan di Zeng ha sottolineato gli ideali confuciani di gerarchia, lealtà e famiglia. Seguendo l'esempio dell'esercito dell'Hunan di Zeng, molti dei protetti di Zeng istituirono eserciti di nobili nelle loro province, il più famoso dei quali era l'esercito Huai di Li Hongzhang nella provincia orientale dell'Anhui.

Gli occidentali hanno svolto un ruolo importante durante la ribellione dei Taiping. Nei primi anni della guerra, molti occidentali furono assunti dai ribelli Taiping come mercenari. La corte Qing e Zeng Guofan, tuttavia, avevano a loro disposizione un numero ancora maggiore di mercenari. Il più noto è l'Esercito sempre vittorioso, iniziato dall'avventuriero americano Frederick Ward, e dopo la morte di Ward nella battaglia, dall'ufficiale della Royal Army Charles "Chinese" Gordon. Quando Hong decise di attaccare Shanghai e altri porti convenzionati dove si concentrarono gli interessi commerciali stranieri, e quando Hong mostrò forti segni di fanatismo millenarista, i governi occidentali prestarono uniformemente un forte sostegno agli sforzi controinsurrezionali del governo contro i ribelli di Taiping. Nell'estate del 1864, subito dopo la morte improvvisa di Hong, l'esercito dell'Hunan di Zeng catturò Nanchino, segnando la fine dell'importante ribellione dei Taiping.

La ribellione dei Taiping ha gravemente infranto la fiducia della dinastia regnante. Dalle macerie della devastazione uscì una generazione di studiosi generali cinesi che avevano appreso l'efficacia delle armi moderne importate dall'Occidente. In combinazione con un risveglio confuciano, questi generali studiosi hanno intrapreso misure concertate, conosciute collettivamente come movimento di auto-rafforzamento, per aggiornare l'hardware militare cinese. Di conseguenza, gli studiosi generali divennero i precursori dei moderni signori della guerra cinesi.