Refuseniks

A partire dalla metà degli anni '1960, iniziò un movimento tra gli ebrei sovietici che chiedevano il permesso di emigrare in Israele. Nonostante un accordo per consentire l'emigrazione, le autorità sovietiche hanno sottoposto la maggior parte di coloro che hanno cercato di partire a una campagna di intimidazione: la cittadinanza sovietica potrebbe essere revocata; molti furono licenziati dal lavoro; sono stati molestati, i loro telefoni sono stati intercettati e hanno dovuto affrontare interrogatori ostili. Gli attivisti più accesi, come Anatoly (poi Natan) Sharansky e Vladimir Slepak, sono stati arrestati con l'accusa di tradimento e spionaggio e inviati in ospedali psichiatrici o campi di lavoro. Sebbene alla fine, negli anni '1970 e di nuovo nell'era di Gorbaciov, a decine di migliaia di ebrei fu permesso di andarsene, a molti fu negato il visto di uscita per mesi, anni e persino decenni per motivi di sicurezza nazionale o animosità politica. Questi sfortunati divennero noti come "refuseniks" e la loro situazione, sia in sé che come scorciatoia per la difficile situazione degli ebrei sovietici in generale, era una cause célèbre in Occidente e un punto critico nelle relazioni USA-Unione Sovietica.

Gli ebrei avevano sempre affrontato una discriminazione pervasiva in URSS, ma negli anni '1960 diversi fattori coincisero per cristallizzare la coscienza nazionale ebraica e stimolare una spinta all'emigrazione. Alcuni erano gli stessi fattori che hanno stimolato il movimento dissidente. Il disgelo dell'era di Krusciov ha prodotto un nuovo interesse per la cultura ebraica. Il processo contro Andrei Sinyavsky e Yuly Daniel nel 1966 segnò un giro di vite contro l'intellighenzia, un numero sproporzionato dei quali erano ebrei. L'invasione della Cecoslovacchia del 1968 convinse molti che le loro speranze di riforma erano sogni irrealizzabili.

Altri fattori erano specifici della questione ebraica. I gruppi ebraici in Occidente iniziarono a organizzarsi attorno alla questione dell'antisemitismo sovietico ea prendere contatto con gli ebrei sovietici. Ancora più importante, la sbalorditiva vittoria di Israele nella Guerra dei Sei Giorni (1967) stimolò l'immaginazione degli ebrei sovietici e li fece ascoltare più attentamente l'appello di Israele, mentre la feroce e scurrile campagna antisionista che seguì fece sentire agli ebrei che non c'era posto per loro in URSS.

L'emigrazione ebraica su vasta scala iniziò sul serio nel 1971. Quell'anno ne partirono quasi 13,000, seguiti da 32,000 nel 1972. La maggior parte dei primi immigrati andò in Israele. Il flusso di emigrati diminuì a metà degli anni '1970, poi salì a un massimo di 50,000 nel 1979, e più della metà andò negli Stati Uniti prima di rallentare fino a ridursi in seguito al boicottaggio statunitense delle Olimpiadi del 1980 a Mosca sotto le mani repressive di Yuri Andropov e Konstantin Chernenko. Perché il governo sovietico ha permesso agli ebrei di emigrare? Una teoria cita fattori esterni, compresa l'intensa pressione da parte di organizzazioni ebraiche e per i diritti umani in Occidente, i tentativi sovietici di ottenere concessioni nell'era della distensione e misure legali come l'emendamento Jackson-Vanik negli Stati Uniti, che legava la maggior parte- condizione commerciale di nazione favorita per le politiche di emigrazione di un paese. Un'altra teoria attribuisce il merito principale ai fattori interni: la pressione dello stesso nazionalismo ebraico, il desiderio di liberare il paese dai piantagrane, la speranza di usare l'emigrazione per piantare spie nei paesi capitalisti. Entrambe le teorie presumono che la politica di emigrazione sovietica fosse coerente e seguisse una serie di obiettivi chiari articolati in alto. I documenti d'archivio rivelano il contrario; le autorità centrali avevano poca esperienza in materia e hanno reagito all'impulso del momento a rapporti distorti da burocrazie egoistiche.

Nel 1987, dopo l'iniziale esitazione, Mikhail Gorbachev permise alla maggior parte dei refusenik di andarsene mentre la perestrojka e la glasnost raccoglievano vapore. Con la caduta dell'Unione Sovietica, la maggior parte delle restrizioni all'emigrazione furono abolite e l'esodo ebraico divenne un diluvio.