Re cotone

Fino al 1790 i coltivatori si limitavano a produrre la quantità di cotone che poteva essere lavorata dagli schiavi. Separare i semi dal cotone richiedeva tempo e lavoro. Le capsule (baccelli di semi di cotone) venivano essiccate davanti al fuoco ei semi venivano raccolti a mano. Nel 1793 l'inventore americano Eli Whitney (1765-1825) introdusse il sgranatore di cotone. Una macchina rivoluzionaria per risparmiare lavoro, potrebbe pulire 50 volte più fibra di cotone in un giorno rispetto a un essere umano. Sebbene Whitney brevettò la macchina nel 1794, le imitazioni furono rapidamente messe in produzione da uomini d'affari accorti che si resero conto dell'impatto che il gin poteva avere sull'industria del cotone della nazione. Poco prima che Whitney sviluppasse il gin, un altro inventore, il britannico Samuel Slater (1768–1835), introdusse le prime macchine ad acqua di successo per la filatura del cotone in un mulino del Rhode Island nel 1790.

Non c'era carenza di domanda per la fibra. All'inizio del 1800, i macchinari avevano reso il cotone il centro dell'emergente industria tessile della nazione. Ben presto il New England fu costellato di fabbriche tessili. I coltivatori del sud hanno aumentato la produzione di cotone per tenere il passo con le richieste delle fabbriche. Il lavoro degli schiavi e le eccellenti condizioni di crescita negli stati meridionali (specialmente Alabama, Mississippi, Georgia e Carolina del Sud) si sono combinati per aumentare notevolmente la produzione. Nel 1849 le esportazioni annuali di cotone avevano raggiunto $ 66 milioni e rappresentavano circa i due quinti delle esportazioni totali degli Stati Uniti.

Il cotone costava caro: gli operai delle fabbriche tessili del Nord lavoravano in circostanze difficili e talvolta pericolose, nel Sud i raccolti di cotone venivano piantati e raccolti dagli schiavi. Man mano che gli abolizionisti diventavano sempre più espliciti e chiedevano al governo degli Stati Uniti di legiferare sulla fine della schiavitù, i coltivatori del sud difendevano il sistema, dicendo che i loro mezzi di sussistenza e l'economia del sud dipendevano da questo.

Il cotone King divenne un'espressione coniata durante la metà del 1800, quando le economie degli stati meridionali erano fortemente dipendenti dall'industria del cotone. Nel 1858 il senatore della Carolina del Sud James Henry Hammond (1807–64) schernì i simpatizzanti del nord, dicendo: "Non osate fare la guerra al cotone, nessun potere sulla terra osa fargli guerra. Il cotone è il re". Hammond non è stato il primo a usare la frase; è stato coniato tre anni prima nel titolo di un libro. La dipendenza del sud dal cotone ha contribuito all'approfondimento del divario nord-sud nella nazione. Quando iniziò la guerra civile (1861-65), gli Stati Uniti meridionali fornirono i due terzi del cotone mondiale.