Raffinatezza e gentilezza

Nel diciottesimo secolo, "raffinatezza" e "gentilezza" erano usati in modo intercambiabile per riferirsi alle qualità interiori di sensibilità, gusto e virtù e alla loro manifestazione esteriore nella cinetica del corpo, del vestito, della conversazione e dei modi. Uomini e donne hanno dimostrato la loro raffinatezza non solo nelle loro persone, ma attraverso l'ambiente costruito, la religione e la cultura letteraria. Sebbene la raffinatezza fosse spesso considerata innata e variava enormemente da individuo a individuo, la maggior parte dei commentatori concordava sul fatto che l'istruzione, l'esposizione ad altre persone raffinate e un rigoroso controllo di sé potessero migliorare la propria capacità di farlo. La cultura della raffinatezza escludeva simultaneamente il volgare, invitava la partecipazione di chiunque possedesse un minimo di gentilezza e quindi classificava i partecipanti in base alla loro performance. Questa combinazione di gerarchia, inclusività e competizione si adattava bene alle aspirazioni sociali ed economiche di molti anglo-americani. Quando queste aspirazioni sono cambiate, anche le culture della raffinatezza e della gentilezza sono cambiate.

signorilità settecentesca

Gli standard del diciottesimo secolo per la gentilezza dovevano molto ai manuali di condotta britannici e ai romanzi didattici, che derivavano dai modi che distinguevano la società di corte europea. Questi libri enfatizzavano l'importanza del rango sociale, del controllo sul proprio corpo e del rispetto per i sentimenti degli altri. Hanno anche incoraggiato le dimensioni performative della gentilezza esortando i lettori a immaginare come apparivano agli altri e concentrandosi sulla socievolezza come cartina di tornasole della raffinatezza. In teoria, la gentilezza faceva una netta distinzione tra le masse maleducate e i pochi educati, la maggior parte dei quali era nata al loro rango. Ma in pratica i confini erano più porosi di quanto consentito dalla letteratura didattica. E gli stessi manuali di condotta offrivano la promessa che la raffinatezza, o almeno le sue manifestazioni esteriori, potevano essere acquisite. Di conseguenza, i lettori hanno divorato i consigli dispensati The Spectator, una rivista letteraria; Samuel Richardson's Sir Charles Grandison (1753–1754), un romanzo il cui eroe è un ideale gentiluomo del diciottesimo secolo; e soprattutto Lord Chesterfield's Lettere a suo figlio (1774), che ritrae un regno sociale di condotta e portamento ideali. Verso la metà del diciottesimo secolo, gli angloamericani delle classi medie e migliori avevano integrato gran parte di questi consigli nella vita quotidiana: sostenevano la deferenza ed evitavano l'apparenza di un'esplicita scalata sociale; controllavano le loro maniere a tavola, la postura e la calligrafia; e leggono non solo per la propria edificazione, ma per arricchire la loro conversazione con altri raffinati individui. Hanno creato nuovi spazi come salotti e giardini formali per servire come ambienti per il tempo libero educato. Questa preoccupazione per la raffinatezza si estendeva oltre il mondo secolare, spingendo gli anglo-americani ad abbellire le loro chiese con dipinti e tendaggi. Non a caso, la diffusione della gentilezza si intersecò con la rivoluzione dei consumatori del diciottesimo secolo, che mise a disposizione di un numero crescente di angloamericani gli oggetti di scena della raffinatezza - specchi, servizi da tè, libri.

Raffinatezza repubblicana

Durante e dopo la rivoluzione, quando i costumi e gli ideali derivati ​​dalle corti aristocratiche divennero sospetti, gli anglo-americani rivisitarono creativamente il significato di raffinatezza per corrispondere ai valori e alle pratiche richieste da una repubblica. Gli storici non sono d'accordo sulle implicazioni più ampie di questo processo. Alcuni, come Richard Bushman, suggeriscono che le origini aristocratiche della raffinatezza presentassero contraddizioni persistenti e fastidiose per gli americani intenzionati a fondare una repubblica. Altri, tra cui C.Dallett Hemphill, sostengono che uomini e donne hanno imbrigliato i codici di condotta più vecchi per le aspirazioni di una società più fluida, in parte estendendo la promessa di raffinamento a segmenti crescenti della popolazione e in parte sostituendo relazioni sociali deferenti idealizzate con relazioni egualitarie. quelli.

Sulla scia della rivoluzione, gli angloamericani hanno espresso nuove ansie per l'eccessiva raffinatezza, associandola a finzioni aristocratiche e lusso decadente. Ma gli americani non hanno mai abbandonato la "raffinatezza" e la "gentilezza" come ideali. Invece, li hanno infusi di significato repubblicano. In effetti, gli americani hanno spostato i potenziali pericoli della gentilezza sugli altri: le pretese e i vizi degli aristocratici europei e delle élite avide più vicine a casa sono servite da sfogo per un raffinamento decisamente americano e supremamente virtuoso. La raffinatezza repubblicana richiedeva gusto, semplicità e sincerità e si manifestava in quella che Jay Fleigelman chiamava "teatralità naturale": l'orchestrazione meticolosa di postura, espressione facciale e voce in modo da apparire naturali e inalterate. La padronanza di questi codici di comportamento ha assunto un significato nuovo, esplicitamente politico. Le buone maniere non erano più semplicemente un indice del carattere di un individuo. Erano il collante sociale che univa i cittadini, assicurando che gli americani evitassero sia l'affettazione che il servilismo.

Anche il mondo materiale ha registrato questa raffinatezza repubblicana. I leader politici si sono abbigliati, abbandonando i colori vivaci e le rifiniture esuberanti a favore dei colori cupi e dello stile semplice rappresentati nei famosi ritratti di George Washington e Thomas Jefferson di Gilbert Stuart. L'architettura e il design neoclassici e l'abbigliamento impero, che ricordavano le antiche repubbliche, consentivano agli americani d'élite e mediocri di partecipare alla moda, alla novità e alla semplicità virtuosa allo stesso tempo. Non importa che questi stili fossero molto popolari su entrambe le sponde dell'Atlantico; Gli americani li leggono come particolarmente adatti ed evocativi della nuova nazione.

democratizzazione del raffinamento?

I primi decenni del diciannovesimo secolo videro sia la democratizzazione del raffinamento tra la classe media che nuovi sforzi per escludere i membri della classe operaia e gli afroamericani dalle fila della classe signorile. Un numero crescente di manuali di condotta ha reso le regole sempre più arcane del comportamento gentile accessibile a un numero crescente di lettori, aiutandoli a negoziare gli incontri sociali che hanno accompagnato la mobilità geografica e sociale. La raffinatezza si estendeva oltre i centri cosmopoliti. I membri della classe media rurale, sebbene attenti a distinguersi dagli eccessi urbani "aristocratici", iniziarono a incorporare oggetti di scena e rituali di raffinatezza nella vita domestica, nella socialità e nella presentazione di sé. Quando la raffinatezza divenne una riserva speciale della classe media, fu infusa di valori domestici. I salotti, ad esempio, sono diventati luoghi di riunioni di famiglia piuttosto che di socialità mondana. E le donne della classe media acquisirono una nuova visibilità come esemplari di gentilezza domestica. Sebbene gli evangelici gettassero la finzione signorile come una distrazione dal dovere cristiano, entro la fine degli anni venti dell'Ottocento anche i metodisti e i battisti approvarono la gentilezza. Allo stesso tempo, gli arbitri sociali hanno condannato strenuamente i tentativi della classe operaia e degli afroamericani di appropriarsi della raffinatezza. I manuali di condotta facevano una netta distinzione tra il signorile e l'umile, e da questi ultimi sosteneva chiaramente il servilismo. In La vita a Philadelphia (1828–1829), il caricaturista Edward W. Clay denigrò ferocemente l'abito, i modi e la socievolezza dei neri in ascesa. Tali prove indicano le sfide che hanno dovuto affrontare l'egemonia di una cultura di raffinatezza della classe media esplicitamente bianca e l'urgenza con cui quella cultura è stata difesa.