Racconto di un soldato della guerra ispano-americana (1898)

La guerra ispano-americana ha suscitato molto entusiasmo e patriottismo in tutta la nazione, mentre i titoli dei giornali e i falchi della guerra hanno strombazzato "Ricorda il Maine" nel tentativo di suscitare il sostegno popolare per il conflitto. Invocando la Dottrina Monroe, gli Stati Uniti affermarono di desiderare la guerra con la Spagna a Cuba per liberare l'emisfero occidentale da una presenza imperiale in declino, sebbene l'impulso americano fosse in realtà molto più machiavellico di quello. Gli Stati Uniti dovevano eseguire uno sbarco anfibio, compito in cui erano del tutto inesperti, se volevano strappare il controllo di Cuba agli spagnoli. Tuttavia, una forza di spedizione scarsamente addestrata e non adeguatamente equipaggiata, che includeva la First Volunteer Cavalry, si imbarcò a Tampa Bay, in Florida, per uno sbarco sulle coste cubane vicino al villaggio di Daiquirí.

I First Volunteer Cavalry, soprannominati i "Rough Riders", erano un gruppo rauco di uomini reclutati per le loro capacità di tiro e di guida dai governatori territoriali negli Stati Uniti occidentali. Il colonnello Theodore Roosevelt lasciò un importante incarico della Marina a Washington, DC per servire come secondo in comando della First Volunteer Cavalry, conquistando immediatamente l'affetto e il rispetto dei suoi uomini. L'exploit più famoso dei Rough Riders avvenne a San Juan Hill, dove Roosevelt guidò incautamente i suoi uomini su un'altura più piccola, Kettle Hill, e inseguì gli spagnoli dalle loro posizioni. Roosevelt ricordò in seguito che "San Juan è stato il grande giorno della mia vita".

La reputazione dei Rough Riders si diffuse più a causa della loro spavalderia e della personalità arrogante di Roosevelt che di qualsiasi reale impresa militare. Come attesta il racconto del soldato che segue, la loro organizzazione lasciava molto a desiderare e la loro energia poteva essere tanto un danno quanto una risorsa. Gli spagnoli non riuscirono a raccogliere molta resistenza a Cuba, cercando un armistizio prima di uno scontro previsto fuori Santiago.

Paul S.Bartels,
Villanova University

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Una bella mattina una foschia sottile, distante e più scura apparve a sud. Le ombre sul ponte iniziarono a spostarsi e sapevamo che stavamo cambiando rotta per aggirare Capo Maisi. Finalmente eravamo in vista di Cuba!

Era una costa frastagliata e su quelle montagne combattevano soldati cubani e truppe spagnole. Potevamo vedere alcuni piccoli insediamenti sulle spiagge: da uno di questi, forse, secoli fa, i bucanieri si erano imbarcati nei loro rozzi cockleshell per salire a bordo di una galea spagnola e saccheggiarla per la seta, il rum e i dobloni.

Attualmente ci siamo avvicinati alla riva, avvicinandoci a un piccolo molo che poi abbiamo scoperto essere Daiquiri, dove i Rough Riders dovevano atterrare. Poi, più avanti e più vicino a Santiago, siamo arrivati ​​a una piccola curva della costa, riparata sotto una collina. Questa era la baia di Siboney dove dovevamo scendere a terra. Sopra il piccolo villaggio e su tutte le colline e i crinali che lo circondavano c'erano i piccoli spagnoli forte—Bloccaggi — che erano sempre costruiti uno in vista l'uno dell'altro per proteggersi dalle truppe cubane sul campo. Un po 'più a ovest, superammo lo stretto ingresso della baia di Santiago, dove giaceva all'ancora la flotta dell'ammiraglio Cervera. L'ingresso era quasi indistinguibile dalla giungla verde che si ergeva sopra di esso su ogni lato. Potevamo vedere l'ocra rosata degli antichi forti che la custodivano. Sembravano le fortezze giocattolo fatte per i bambini, o come le difese pittoresche dei vecchi baroni, ma Washington sapeva che avevano pistole moderne oltre al vecchio cannone di bronzo. Eravamo a tre miglia dalla costa, del tutto al sicuro, e fornimmo agli spagnoli una revisione in vigore: una cinquantina di navi e mezzi di trasporto in una sola colonna, mentre le nostre corazzate e incrociatori confinavano la linea. Non è stato sparato un colpo; era una dimostrazione.

Tornammo lentamente a Guantanamo e andammo alla deriva lungo la costa con la marea, con solo qua e là un trasporto che faceva girare i suoi motori di tanto in tanto per mantenere il suo posto nella colonna.

Poi siamo tornati all'ingresso della Baia di Santiago. Questa volta, gli incrociatori e le corazzate iniziarono l'attacco ai forti a guardia della baia. I nostri trasporti si trovavano a circa tre miglia di distanza e avevamo buoni posti per un panorama perfetto. L'aria era limpida come il cristallo.

Lentamente le corazzate e gli incrociatori superarono l'ingresso, a circa due miglia di distanza; a volte sembrava più vicino. Le loro torrette sarebbero esplose in una vasta ondata di fumo mentre scrutavano le colline con il loro fuoco; e di tanto in tanto ne trasformavano uno in antichi forti che esplodevano in un'esplosione di mattoni e polvere in frantumi. Abbiamo potuto vedere i proiettili esplodere nella giungla. Gli incrociatori partirono lentamente dal Daiquiri, oltre Siboney e oltre i forti di Santiago e verso ovest, bombardando mentre procedevano, e poi tornarono di nuovo. Il fortino spagnolo sopra Siboney sembrava essere stato colpito, ma più tardi, quando siamo atterrati, era intatto e senza tracce di danni. Per cinquanta miglia la costa fu bombardata, una manovra per indurre in errore gli spagnoli su dove saremmo atterrati.

È dubbio che questo bombardamento abbia avuto qualche effetto, a parte forse quello di illudere gli spagnoli. Avevano tutta la costa e la catena montuosa cubana dietro cui ritirarsi - e lo fecero.

Poi ci siamo preparati per atterrare.

Tornammo a vapore nell'ansa di terra dove una piccola spiaggia si estendeva dal villaggio di Siboney. Poi siamo andati alla deriva con la marea, aspettando il nostro turno per atterrare. Guardammo i piccoli lanci a vapore della Marina che rimorchiava file di barche di navi piene di soldati e le loro coperte rotolate con colletto di cavallo. Li abbiamo invidiati. Grande Scott, non ci sarebbero più stati spagnoli prima che potessimo sbarcare! Con impazienza abbiamo allineato le rotaie e guardato queste barche cariche di uomini fortunati. Potevamo vedere le truppe formarsi sulla riva e poi perdersi nel verde che delimitava le pendici delle montagne.

I cavalli e i muli furono gettati fuori bordo e nuotarono a riva. E non un colonnello o un capotreno aveva il potere di dire a un capitano di nave quanto vicino alla riva avrebbe dovuto avvicinarsi. I trasporti erano solo charter, ed era il capitano della nave che poteva dire al colonnello cosa lui, il comandante, avrebbe o non avrebbe fatto con la sua nave. I cavalli e i muli furono lanciati fuori bordo da mezzo a un quarto di miglio dalla costa, a seconda della digestione dello skipper o del suo giudizio, e poi nuotarono. Centinaia di cavalli furono annegati.

Mi è stato detto da alcune autorità che se un cavallo riceve acqua nelle orecchie, l'animale sente che tutto è perduto e annega. Ciò potrebbe aver causato la pesante perdita di cavalli e muli durante lo sbarco.

È stata questa perdita di cavalli che ha lasciato ogni batteria da campo senza pezzi di ricambio. Più tardi, quando la batteria del capitano Best era a San Juan e dovette essere ritirata, non osarono rischiare i cavalli allo scoperto sulla collina. Due compagnie di fanteria furono inviate per schermare il ritiro dei cannoni da parte dei cannonieri. Più di venti fanti furono vittime in tre minuti, anche se solo un artigliere, un sergente, fu ucciso. Inoltre, due generali entrarono a piedi nella battaglia di San Juan - cosa inaudita per quei giorni - e uno di loro raggiunse la linea di battaglia dal suo quartier generale cavalcando un mulo da carico. I cavalli erano riservati agli inservienti e ai messaggeri e allo staff immediato del generale Shafter. Il colonnello Teddy Roosevelt aveva un cavallo ma lo lasciò indietro quando iniziarono i combattimenti a Kettle Hill, e combatté a piedi per il resto della giornata; ma Teddy aveva un certo modo con lui.

FONTE: Posta, Charles Johnson. La piccola guerra della posta privata. Boston: Little Brown, 1960.