Quetelet, lambert adolphe jacques

Quetelet, lambert adolphe jacques (1796–1874), astronomo e statistico belga.

Adolphe Quetelet, eminente ai suoi tempi e da allora per il lavoro in scienze sociali e statistiche, si formò in matematica e iniziò la sua carriera scientifica in astronomia. Nel 1823 persuase il governo dei Paesi Bassi, che dal 1815 al 1830 comprendeva il Belgio, a costruire a Bruxelles un osservatorio, di cui sarebbe stato il primo direttore. A tal fine è stato autorizzato a recarsi a Parigi e trascorrere una stagione all'osservatorio lì imparando le corde. L'osservatorio di Bruxelles ebbe un inizio difficile, poiché proprio mentre la costruzione era in fase di completamento, la rivoluzione del 1830 scoppiò in Belgio e per un certo periodo l'osservatorio fu occupato dai soldati. Ma durò e l'intera carriera di Quetelet fu inquadrata dalle scienze dell'osservatorio.

Queste scienze includevano non solo l'astronomia, ma la geodesia (misurazioni riguardanti la forma e la curvatura della terra), la meteorologia e lo studio delle maree, il magnetismo terrestre e altri fenomeni quantificabili come i tempi di fioritura delle piante. In qualità di leader dell'Accademia delle scienze di Bruxelles, Quetelet aspirava a organizzare i suoi membri in un'unica collaborazione dedicata allo studio dei fenomeni periodici. Si trattava di un lavoro che richiedeva un'osservazione ampia e dettagliata e per il quale la cooperazione scientifica era essenziale. Sebbene non potesse controllare le carriere di tutti i suoi associati, ha contribuito a creare una rete internazionale dedicata alla storia naturale quantitativa. La sua vasta corrispondenza documenta questo importante movimento scientifico di metà Ottocento, in cui ha assunto un ruolo centrale.

Anche la statistica era per Quetelet una scienza dell'osservatorio. Dagli anni venti dell'Ottocento fino alla fine del diciannovesimo secolo, "statistica" significava una scienza sociale empirica, la scienza dei collettivi umani e dell'osservazione di massa. Sebbene abbia raggiunto uno status almeno marginale nelle accademie scientifiche, è stato più spesso uno studio burocratico che accademico. Il movimento statistico degli anni 1820 e 1830 era collegato a nuovi uffici governativi che conducevano censimenti, registravano nascite e morti e tenevano sotto controllo criminalità, commercio e istruzione. Quetelet ha avuto un ruolo importante nell'organizzazione burocratica delle statistiche nel suo paese d'origine. Ancora più significativa fu la sua guida dei Congressi internazionali di statistica, che si riunirono più o meno ogni due anni per quasi tre decenni a partire dalla riunione di Bruxelles del 1840. La sua grande ambizione, che si rivelò molto difficile nella pratica, era quella di armonizzare le categorie statistiche in modo che i numeri potrebbero essere confrontati oltre i confini nazionali. Su questa base, sperava, le statistiche avrebbero rivelato le cause del crimine, della povertà e delle malattie e avrebbero mostrato come combatterle.

Tra gli statistici, Quetelet era insolito per il suo impegno per la scienza astratta e per la matematica. Aveva infatti appreso i metodi per analizzare e gestire l'errore durante la sua visita all'Osservatorio di Parigi, ed era molto libero nell'offrire consigli ai suoi colleghi statistici sul ruolo indispensabile della teoria della probabilità per calcolare la precisione dei tassi e delle medie. In pratica questo non era facile ai suoi tempi, perché i campioni rappresentativi o casuali del tipo assunto dalla teoria della probabilità di base erano difficili da trovare. In pratica, Quetelet si è dedicato soprattutto all'interpretazione e alla divulgazione delle "leggi" della statistica, dell'uniformità del numero annuo di nascite, morti, crimini e simili. Queste regolarità, soprattutto del crimine, erano state scioccanti quando Quetelet le notò per la prima volta nel 1829 in un volume di statistiche giudiziarie francesi. Per più di mezzo secolo, i moralisti europei si sono preoccupati che il comportamento umano, compreso il comportamento morale, sembrasse essere controllato dalla legge statistica, senza lasciare spazio alla libertà personale. Quetelet voleva essere conciliante, sottolineando che il comportamento legale a livello della società lasciava ancora spazio a un certo grado di libertà a livello degli individui.

Questo principio, secondo cui si potevano anticipare le regolarità di massa anche quando le cause individuali erano del tutto sconosciute, divenne un modello per il ragionamento statistico in una serie di scienze. Negli anni '1860 dell'Ottocento i fisici James Clerk Maxwell e Ludwig Boltzmann lo invocarono come supporto per una teoria statistica dei gas, e Francis Galton vi fece ricorso per i suoi studi statistici sull'ereditarietà. Quetelet aggiunse un altro elemento cruciale a questo mix, l'idea che la variabilità nella natura e nella società fosse spesso governata dalla "curva di errore" dell'astronomo, nota ora come curva a campana o distribuzione normale. Era famoso per la sua fiducia nei valori medi, personificato dal suo celebre "uomo medio", e per lui la curva a campana mostrava che gli scostamenti dalla media erano essenzialmente un errore. Ma per i suoi discendenti scientifici, l'analisi della variazione divenne fondamentale per l'emergente campo matematico della statistica.