Progressi tecnologici e critiche

Thomas Savery ... 47

Nuove macchine azionate da vapore e acqua hanno innescato la rivoluzione industriale sostituendo la forza meccanica ai muscoli umani e animali. Questo è stato uno dei più grandi cambiamenti nella società da quando gli esseri umani hanno iniziato a coltivare raccolti per il cibo invece di inseguire la selvaggina decine di migliaia di anni prima.

Molte macchine sono state sviluppate per risolvere problemi specifici. Il problema di Thomas Savery (c. 1650-1715) era quello di pompare l'acqua da una miniera di carbone quando, nel 1798, fece domanda per un brevetto su un dispositivo che chiamò "l'amico del minatore", il predecessore della macchina a vapore. Il dispositivo di Savery utilizzava il vapore per riempire completamente una camera, spingendo fuori l'aria e l'acqua; ha quindi raffreddato velocemente il vapore facendolo condensare e lasciare un vuoto, che a sua volta ha aspirato l'acqua dalle miniere. Savery pensava, tuttavia, che il potere del vapore potesse essere usato in molti altri modi; ebbe ragione circa cinquant'anni dopo, quando un altro inventore, James Watt (1736-1819), sviluppò la prima forma moderna del motore a vapore.

Anche i nuovi sistemi di comunicazione e trasporto hanno svolto un ruolo importante nell'espansione della rivoluzione industriale. Consentirono di spedire economicamente materie prime e manufatti su lunghe distanze e di condurre il commercio in tutto il continente nordamericano quasi istantaneamente. Lo sviluppo del telegrafo di Samuel FB Morse (1791–1872) negli Stati Uniti e il completamento della ferrovia transcontinentale descritta da JDB Stillman (1819–1888) che collega la costa orientale con il Pacifico, furono visti all'epoca come eccitanti sviluppi che potrebbero cambiare la vita. E infatti lo hanno fatto.

D'altra parte, la tecnologia era vista come una minaccia da alcune persone, in particolare da quei lavoratori i cui posti di lavoro erano stati eliminati dall'introduzione di nuove macchine. In alcuni casi, come i luddisti e gli operai di Leeds in Inghilterra (e come descritto nel romanzo di Charlotte Brontë, Shirley), distruggere le macchine sembrava un modo per tornare al modo di lavorare precedente. I luddisti fallirono e il progresso tecnologico andò avanti.