Progetto cimitero africano

Nell'estate del 1991, durante la preparazione di un edificio per uffici federali nella parte bassa di Manhattan, gli archeologi portarono alla luce un cimitero del XVIII secolo che era stato stanziato per essere utilizzato da africani e persone di discendenza africana nella New York coloniale. Si stima che il sito da cinque a sei acri, il più antico e più grande cimitero coloniale mai scavato nel Nord America, sia stato l'ultimo luogo di riposo di tra 10,000 e 20,000 persone prima della sua chiusura nel 1790. Sebbene i ricercatori non abbiano scoperto prove registrate dell'esistenza del cimitero prima del 1712, la presenza di una comunità nera libera nelle vicinanze

già nel 1640 suggerisce origini precedenti. La parte scavata, lunga meno di un isolato e situata oggi appena a nord del municipio, è delimitata dalle strade Duane, Reade, Elk e Broadway. Il cimitero era sopravvissuto per più di 200 anni dopo la sua chiusura a causa della topografia del sito originale. Durante il periodo coloniale l'African Burial Ground si trovava fuori dalle palizzate in una zona bassa vicino al "Collect", chiamato anche Fresh Water Pond. Con l'espansione della città alla fine del XVIII secolo, per classificare l'area furono utilizzati tra i sedici ei ventotto piedi di riempimento. Il riempimento del terreno ha protetto le tombe dalla distruzione durante la costruzione di strade ed edifici.

La riscoperta del cimitero ha generato un grande interesse all'interno della comunità afro-americana, soprattutto a New York City, dove i residenti hanno chiesto un'adeguata commemorazione e studio. Il loro attivismo ha portato alla designazione del cimitero come monumento storico nazionale nel 1993 e alla General Services Administration (l'agenzia federale responsabile della costruzione sul sito) che ha finanziato uno studio multidisciplinare sia dei resti dissotterrati che della società in cui gli africani di New York vissuto e lavorato durante l'era coloniale. Il team di ricerca, proveniente da tutta la nazione, ha condotto il suo lavoro sotto gli auspici della Howard University di Washington, DC

Per quasi una dozzina di anni, studiosi di antropologia biologica, storia e archeologia hanno esaminato i 419 gruppi di resti scheletrici, studiato migliaia di manufatti e setacciato migliaia di fonti documentarie mentre cercavano di ricostruire la vita delle persone sepolte in

l'African Burial Ground, la maggior parte dei quali sono stati ridotti in schiavitù. I ricercatori hanno perseguito un approccio diasporico che si è basato sull'esperienza di specialisti in Africa e nei Caraibi, nonché su coloro che hanno familiarità con le esperienze dei popoli africani nell'America coloniale. Questa metodologia rifletteva il riconoscimento della rilevanza delle origini e del significato delle esperienze che gli africani di New York potrebbero aver avuto prima del loro arrivo nella città coloniale.

L'African Burial Ground Project si è distinto anche per la misura in cui ha coinvolto il pubblico, in particolare la comunità afroamericana di New York. Il progetto considerava quella comunità il suo "cliente etico" e lo studio è stato condotto con il permesso e il contributo della comunità. Il pubblico è stato coinvolto più direttamente attraverso gli sforzi dell'Ufficio per l'educazione e l'informazione pubblica del progetto, che ha condotto workshop e tour sponsorizzati di importanti siti afroamericani in giro per la città. È stata inoltre allestita una sala di lettura con pubblicazioni sulla presenza africana a New York.

L'African Burial Ground non solo ha offerto ai ricercatori l'opportunità di studiare la presenza africana nella New York coloniale, ma anche di indagare le ampie dimensioni dell'esperienza afroamericana. Il sito offre un punto di vista unico da cui studiare le origini etniche, i fattori di stress fisici e l'assimilazione, nonché le continuità e le resistenze culturali. Finora, la schiavitù in un contesto urbano settentrionale era stata considerata mite e priva delle caratteristiche odiose che caratterizzavano l'istituzione in un ambiente piantagione meridionale. Tuttavia, i resti fisici suggeriscono diversamente. Hanno rivelato un'elevata mortalità infantile, tassi di mortalità significativamente elevati tra le donne di età compresa tra i quindici ei venticinque anni e un'aspettativa di vita molto più breve di quella di cui godono gli europei americani. Gli antropologi hanno osservato numerose fratture, degenerazione delle articolazioni spinali e degli arti, attaccamenti muscolari allargati e altri marker di stress muscolo-scheletrico, apparentemente come risultato di un intenso lavoro fisico. Quasi la metà di quelli dissotterrati dal sito erano bambini e si è scoperto che soffrivano di una varietà di disturbi, comprese carenze nutrizionali, patologie dentali e difetti dello sviluppo come crescita rallentata, interrotta o stentata.

Lo studio storico ha confermato le esperienze lavorative spesso ardue e diversificate degli africani di New York e ha documentato i modi in cui le origini e le esperienze etniche - così come la natura della schiavitù all'interno della New York coloniale - possono aver plasmato le istituzioni sociali nere. Tuttavia, prove sia archeologiche che documentarie, comprese perline modellate in una cintura che circondava la vita di una donna, un orecchino d'argento che sembra essere stato appeso al collo di un bambino, la scoperta di cristalli e riferimenti a "shake-down" "ballare: suggerisce la ricca cultura della popolazione africana di New York.

I resti dissotterrati sono stati reinterpretati il ​​4 ottobre 2003, dopo un viaggio di due giorni di quattro serie rappresentative di resti dalla Howard University alle città di Baltimora, Wilmington, Philadelphia e Newark, e poi finalmente al sito commemorativo di New York. Lì sono stati accolti da centinaia di afroamericani che si erano riuniti per onorare gli uomini, le donne e i bambini che avevano costruito la città coloniale e lasciato un'eredità di dignità e umanità di fronte all'oppressione.

La ricerca antropologica, archeologica e storica serve a ricordare che la presenza africana in America era nazionale e che l'istituzione della schiavitù, sebbene diversa da una regione all'altra, condivideva caratteristiche che cercavano di disumanizzare e svilire gli schiavi. Ma nel loro rifiuto di pensare a se stessi come proprietà di qualcuno, gli africani di New York hanno affermato la loro umanità in una miriade di modi, specialmente nel modo in cui raccomandavano ai propri cari un luogo di riposo finale.

Guarda anche Africanismi; Archeologia e archeologi; Cimiteri e sepolture; Storici e storiografia

Bibliografia

Blakey, Michael L. e Lesley Rankin-Hill, a cura di. "Rapporto finale sulla biologia scheletrica dell'African Burial Ground di New York". Amministrazione dei servizi generali degli Stati Uniti, regione nordorientale e caraibica, 2004.

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Medford, Edna Greene, ed. "Rapporto finale sulla storia dell'Africa Burial Ground di New York". Amministrazione dei servizi generali degli Stati Uniti, regione nordorientale e caraibica, 2004.

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