Principi legali nell’america spagnola

Autorità sovrapposta. Più delle prime colonie inglesi, le colonie spagnole erano strettamente legate all'esercito, a una burocrazia imperiale e alla chiesa. La burocrazia imperiale aveva tre componenti: l'ufficio del viceré, responsabile delle questioni civili e militari e dei governatori locali; il pubblico, o corti d'appello; e l'episcopato, o chiesa. I loro poteri si sovrapponevano e in teoria lavoravano per completarsi a vicenda. In pratica, tuttavia, sono sorte spesso controversie sull'autorità.

Teoria sottostante. In parte la confusione giurisdizionale era intenzionale. Il governo spagnolo sapeva che se l'autorità di questi gruppi si fosse sovrapposta si sarebbero controllati a vicenda e nessuno sarebbe diventato troppo potente. Ma un altro motivo era che le agenzie riflettevano la stessa monarchia spagnola. Il monarca era visto sia come re che vicario di Cristo, con autorità secolare e spirituale. In questo senso sia la chiesa che le autorità secolari potrebbero affermare di essere gli emissari del re. Il possesso spagnolo del New Mexico (gli attuali Stati Uniti sud-occidentali) esemplificava questo modello. I frati francescani si trasferirono per la prima volta nel New Mexico nel 1581. I loro rapporti positivi indussero il re a premiare un capitolazione (carta) a Don juán de Oñate nel 1595 per conquistare la regione per l'insediamento spagnolo, cosa che fece nel 1598. Negli anni che seguirono, i francescani ebbero il sopravvento, ma è vero che si affidarono al potere militare come sostegno al loro spirituale influenza con le persone. Il risultato fu quasi uno stato teocratico fino a quando la rivolta dei Pueblo del 1680 mise temporaneamente fine sia all'autorità civile che a quella religiosa spagnola nella regione. Anche dopo che il dominio spagnolo fu riaffermato nel 1690, i confini dell'autorità furono spesso oltrepassati.

encomiendas. Un'altra caratteristica distintiva della colonizzazione spagnola era il affida. Un'encomienda autorizzava il suo destinatario non solo all'uso della terra ma anche a tributi (pagamenti) da parte degli abitanti, così come si poteva ricevere in una tenuta feudale nell'Europa medievale. Le prime encomiendas non erano state regolamentate, ma le leggi di Burgos (1504) avevano posto delle restrizioni, inclusa la proibizione di ridurre in schiavitù gli indiani. Negli anni 1540, sotto l'influenza di Bartolomeo de las Casas, il re Carlo V tentò di ridurre drasticamente e persino di porre fine alle encomiendas attraverso le Nuove Leggi. Questi furono abrogati solo pochi anni dopo, ma molte restrizioni sopravvissero. Lo statuto del 1595 di don Juan de Oñate gli autorizzava a conferire encomiendas a coloro che conquistarono il New Mexico. Encomiendas potrebbe essere ereditato per un massimo di due generazioni, ma i ranch che il loro encomenderos (proprietari) creati potrebbero essere ereditati indefinitamente e divennero la base di molte grandi proprietà nel sud-ovest americano. Governatori e loro subordinati regionali, i sindaci, spesso aveva pochi incentivi a far rispettare la legge spagnola. Di conseguenza non era raro che gli encomenderos costringessero anche gli indiani, come i Pueblos, a lavorare.

Diritto romano. Un terzo aspetto distintivo della colonizzazione spagnola è stata l'influenza del diritto romano. Come altre nazioni continentali, la Spagna aveva incorporato molti statuti romani durante i secoli XVI e XVII, che a loro volta influenzarono la legge coloniale spagnola. Alcuni studiosi ritengono che l'influenza delle leggi romane abbia reso la schiavitù meno dura nell'America spagnola che nell'America inglese. Allo stesso modo, altri notano che le donne spagnole nelle colonie godevano di una maggiore autonomia legale.