Principi legali nell’america francese

Nuova Francia. All'inizio del 1600 gli interessi nordamericani della Francia erano principalmente nelle mani di esploratori come Samuel de Champlain e la Compagnia della Nuova Francia, che possedeva un monopolio reale sul commercio di pellicce francese nordamericano (canadese). Ma la Nuova Francia fu riorganizzata nel 1660, uno sforzo guidato dal primo ministro di Luigi XIV, Jean-Baptiste Colbert. Divenne una colonia reale, con un governatore nominato, un esercito e un mandato per aumentare il profitto economico della Francia dal commercio di pellicce. Il principio all'opera era lo stesso dell'impero inglese: le colonie esistevano per promuovere gli interessi della madrepatria.

Governo. Come nelle colonie spagnole, il potere nella Nuova Francia era diviso tra un governatore responsabile delle questioni militari e indiane, un intendente responsabile del governo civile e locale e un vescovo che guidava la Chiesa cattolica. Purtroppo l'accordo ha causato problemi e lotte all'interno del governo, soprattutto tra la chiesa e le autorità secolari. Rispetto all'organizzazione delle colonie inglesi, era una burocrazia modello, ed era antidemocratica: non un solo funzionario francese era eletto dal popolo.

Sistema giudiziario. Il governatore, intendente, vescovo e molti altri formarono il Sovrano Consiglio, con sede in Quebec, che servì come la più alta corte della Nuova Francia. Il sistema giudiziario era a carico dell'intendente, che poteva gestire molti casi da solo. La maggior parte delle questioni sono state gestite dai tribunali signorili locali, mentre gli appelli sono stati ascoltati dalle corti reali di Montreal, Quebec e Trois Rivières. Le decisioni della corte reale potevano essere appellate al Sovrano Consiglio, e alcuni ricchi individui fecero appello contro queste decisioni fino al Conseil de Parties di Parigi, dando così ai ricchi un vantaggio significativo rispetto ai litiganti meno prosperi.

Pratiche. Gli avvocati erano ancora meno apprezzati in Francia che in Inghilterra, e la Nuova Francia bandì del tutto gli avvocati. L'intendente aveva una formazione in legge, ma i notai si occupavano della maggior parte delle questioni legali di routine a livello locale. A corte le persone rappresentavano se stesse, come accadeva tipicamente nelle colonie inglesi. I testimoni venivano pagati per le loro apparizioni, il compenso variava a seconda del rango sociale. Sebbene la loro testimonianza potesse essere contestata, non potevano essere interrogati.

L'accusato. La legge francese consentiva agli accusati di essere interrogati e in alcune circostanze persino torturati, nessuna delle quali era consentita dalla legge inglese. La tortura in Francia di solito comportava il versamento di acqua nella bocca dell'imputato, ma i canadesi francesi erano più propensi a usare "stivali da tortura": stecche di legno legate alle gambe con cunei conficcati tra il legno e la carne. Tre medici dovevano essere presenti, ma questa regola non è stata rispettata rigorosamente. Qualsiasi confessione ottenuta diventava invalida se non confermata dal prigioniero dopo la guarigione. La pratica poteva essere utilizzata solo in circostanze rigorose e si sa che solo otto uomini sono stati torturati.

Punizioni. Le esecuzioni erano rare, ma potevano essere inflitte tramite impiccagione, decapitazione (per i nobili) o interruzione sulla rastrelliera. Dal 1665 al 1763 furono giustiziate solo ottantacinque persone. Le impiccagioni non erano popolari tra la popolazione e non erano quasi gli eventi pubblici che erano in Inghilterra e nelle sue colonie. In effetti, i lavoratori hanno cercato di evitare di costruire la forca o di rimuovere il cadavere in seguito. Le scorte e le cinghie venivano usate di rado. Il furto o la violazione di domicilio potrebbero portare alla punizione dell'esilio, del marchio o del servizio sulla galea di un re. Il marchio con un fleur-de-lis non solo era doloroso, ma serviva anche per identificare in modo permanente un criminale condannato.