Potenza per la tecnologia: il fuoco

Creare calore. Sebbene gli storici pensino spesso alla rivoluzione industriale del diciottesimo secolo come imperniata sull'invenzione della macchina a vapore e sull'adozione del carbone come combustibile per alimentarla, gli europei del Medioevo usavano anche il carbone, insieme a quantità prodigiose di legno, principalmente sotto forma di carbone - per alimentare fonderie, fornaci e fucine; cucinare cibo e preparare la birra; e, naturalmente, per riscaldare le abitazioni.

La domanda di legno. Con la crescita e la crescita della domanda di legname da parte di una popolazione in forte espansione nel Medioevo, vaste sezioni dell'Europa furono effettivamente deforestate. I re e i funzionari di alcune città furono emanati silvaculture (o agricoltura boschiva) per proteggere le foreste rimanenti e imporre un uso più efficiente delle risorse. Per aumentare la quantità di legno disponibile, i boscaioli hanno sviluppato i metodi di ceduo, abbattendo un albero in modo tale da forzare la crescita di molti nuovi alberelli dal ceppo, e pollarding, tagliando i rami sul tronco per favorire la crescita densa dei rami sugli alberi vivi. Gli alberi a volte venivano deformati di proposito durante la loro durata di vita per assumere le forme delle parti in legno necessarie, come le travi del tetto o le nervature dello scafo per le navi.

L'uso del carbone. Sebbene il carbone fosse utilizzato in quantità notevolmente inferiori rispetto al legno durante il Medioevo, era un combustibile importante. Già nel XII secolo, autori inglesi e francesi scrissero sull'estrazione e la spedizione a Londra e Parigi di "carbone marino" da depositi di carbone che erano stati erosi dalle onde. Le impurità nel carbone di mare lo rendevano inadatto per la produzione di ferro o vetro, ma era comunemente usato per bruciare il calcare per produrre la calce viva, che era usata nella finitura dei tessuti e nella produzione di malta o intonaco per l'edilizia. All'inizio del XIV secolo, il fumo degli incendi di carbone era diventato un tale problema a Londra che si tentò di vietarne l'uso. Entro la fine del Medioevo, quando la legna e il carbone divennero scarsi, la domanda di carbone portò a miniere di carbone sempre più profonde e alla necessità di pompe migliori per evitare che queste miniere inondassero. Il risultato finale di queste richieste fu lo sviluppo della macchina a vapore alla fine del XVII secolo; a quel punto il carbone era il combustibile industriale dominante.