Posta della domenica

Controversia improbabile . Nel 1808 Hugh Wylie affrontò un inaspettato dilemma. Wylie era il direttore delle poste della piccola città di Washington, in Pennsylvania. Era anche un anziano della sua chiesa presbiteriana, uno dei laici più importanti della congregazione. Da anziano Wylie doveva obbedire alle regole bibliche sull'osservanza del sabato, che proibivano di fare qualsiasi lavoro non necessario. Ma come direttore delle poste, era necessario un po 'di lavoro domenicale. La posta doveva essere smistata il giorno in cui arrivava, e la posta arrivava nell'ufficio di Wylie tutti i giorni della settimana, compresa la domenica, sugli autobus che viaggiavano dalla costa orientale, attraverso Washington, verso gli stati e territori occidentali in via di sviluppo. Wylie aveva anche iniziato ad aprire l'ufficio postale la domenica in modo che le persone potessero ritirare la posta dato che lui lavorava comunque lì ed erano in città per andare in chiesa. Uno dei vicini di Wylie si è lamentato di questa profanazione del sabato al direttore delle poste, il generale Gideon Granger. Il direttore delle poste ha rifiutato di modificare le regole dell'ufficio postale, adducendo tra l'altro la necessità di mantenere le comunicazioni facili e veloci in tutto il paese, dato che la guerra con l'Inghilterra sembrava imminente. Wylie era intrappolato tra i suoi obblighi religiosi sinceramente sostenuti e il suo lavoro; era anche preso tra vicini che si dividevano sul suo comportamento, come ben presto fece anche l'intera nazione.

Chiesa e Congresso. La controversia crebbe quando la chiesa di Wylie censurò il suo comportamento. Nell'ottobre 1809 l'organo direttivo presbiteriano locale, il sinodo della vicina Pittsburgh, gli proibì di ricevere la comunione. Questa era una punizione seria per un uomo del suo credo e della sua posizione, ma quando si appellò all'Assemblea generale nazionale della chiesa, fu espulso. Nell'aprile 1810 l'affare assunse una dimensione nazionale, poiché il Congresso approvò una nuova legge sugli uffici postali. Per la prima volta tutti i postmaster erano obbligati dalla legge federale ad aprire i loro uffici e consegnare la posta ogni giorno che veniva ricevuta, anche la domenica. Questo standard nazionale ha provocato proteste da tutto il paese.

Opposizione sabbataria . Una vasta coalizione si è opposta alla consegna della posta domenica. Comprendeva congregazionalisti ortodossi come Lyman Beecher del Connecticut e unitari liberali come William Ellery Chan-ning del Massachusetts. I presbiteriani aprirono la strada all'organizzazione di una petizione contro la posta domenicale, e quando la controversia terminò nel 1817, trecento petizioni firmate da un totale di più di tredicimila persone avevano raggiunto il Congresso. La gente si è opposta alla posta della domenica per molte ragioni. Il comando della Bibbia di onorare il giorno del Signore era una ragione sufficiente per molti oppositori, chiamati Sabbatarians per il loro desiderio di osservare adeguatamente il Sabbath. Altri erano contrari alla guerra del 1812 e l'opposizione alla posta della domenica, giustificata in parte dalla necessità di garantire la comunicazione per aiutare lo sforzo bellico, era un altro modo per esprimere quel sentimento. Altri ancora erano ambivalenti riguardo allo sviluppo commerciale. Per loro la posta della domenica rappresentava un'intrusione di avidità ed egoismo nella santità del giorno di riposo. Alcuni lo vedevano come un esempio di come i ricchi opprimessero i poveri, dal momento che erano cocchieri e altri lavoratori che dovevano rinunciare al loro giorno di riposo mentre commercianti e professionisti beneficiavano maggiormente della posta quotidiana.

Religione e Stato . Probabilmente la questione più importante sollevata dalla posta della domenica era il rapporto tra governo e religione. I presbiteriani e altri oppositori pensavano che il governo avesse il dovere di sostenere i valori religiosi fondamentali, e affermarono con forza questa posizione nella petizione inviata al Congresso nel 1812. Richiedere alle persone di lavorare di sabato significava costringerle a peccare, e persino permetterle lavorare significava minare l'ordine sociale, che poggiava sulle regole della Bibbia. Molti americani credevano sinceramente che questo stesse invitando la punizione di Dio sotto forma di disordine sociale e decadenza e sollecitarono la riforma per evitare questo destino. Pochi anni dopo questa stessa logica avrebbe sostenuto gli argomenti contro la schiavitù, poiché gli abolizionisti (molti dei quali si erano opposti alla posta della domenica) iniziarono a dire che il governo aveva il dovere di porre fine alla schiavitù per preservare le benedizioni dell'America da Dio.

Sostenitori. Nonostante la forte opposizione, domenica la posta ha continuato a essere recapitata. Le pressioni del tempo di guerra hanno fatto temere al Congresso un cambiamento e anche le esigenze aziendali sono state considerazioni importanti. Anche il direttore delle poste ha difeso la pratica in modo efficace per motivi di efficienza e costo. Dopo la fine della guerra la questione si estinse, solo per riemergere nel 1826. Poi iniziò una protesta popolare ancora più veemente come parte di un diffuso movimento di riforma religiosa che travolse gli Stati Uniti durante l'era Jacksoniana. Questo movimento ha ridotto la posta della domenica, ma solo con l'aiuto degli affari. Dopo il 1840 le ferrovie trasportavano la posta e ritennero non redditizio far funzionare i treni postali la domenica, quando c'era poca altra richiesta di trasporto. La loro opposizione, insieme allo sviluppo del telegrafo per fornire le notizie più urgenti, aiutò i Sabbatari a prevalere. Anche senza portare la giornata da solo, il movimento di riforma sabbatario ha dimostrato quanti americani erano convinti che il governo federale avesse un ruolo importante nel garantire l'ordine morale della nazione. L'ufficio postale può sembrare un posto strano per imparare quella lezione, ma era l'unica burocrazia federale significativa dell'epoca e l'unico contatto che la maggior parte delle persone aveva con il governo centrale. Non dovrebbe sorprenderci che sia stata la pietra di paragone per molta ansia sulle questioni di ordine e potere in un'epoca di rapidi cambiamenti sociali.