Portages e vie d’acqua

Portages e vie d'acqua. I principali fattori che governarono l'esplorazione e l'insediamento degli Stati Uniti e del Canada furono le catene montuose e il sistema fluviale: il primo un ostacolo, il secondo un aiuto per viaggiare. Per più di un secolo i monti Allegheny hanno escluso l'ingresso agli inglesi dall'interno. Al contrario, i francesi, che si assicurarono un punto d'appoggio alla foce del fiume San Lorenzo, trovarono un facile accesso all'interno lungo quel corso d'acqua. Lungo la rotta Richelieu River – Lake Champlain, potevano passare verso sud fino al fiume Hudson, mentre numerosi affluenti dei fiumi Ottawa e St. Lawrence indicavano la strada per la Baia di Hudson.

Nella metà orientale dell'America primitiva si estendeva una foresta che penetrava solo fiumi tortuosi e sentieri stretti. Ovunque scorrevano i fiumi, le barche potevano viaggiare. Tuttavia, il viaggio sull'acqua era soggetto a interruzioni, sia da parte di rapide, secche, cascate o portages. Nei porti trafficati, le persone spesso mantenevano cavalli o buoi e carri per trainare le barche attraverso il porto.

L'esploratore francese Samuel de Champlain aprì la rotta del fiume Ottawa verso i Grandi Laghi superiori. Dal lago Erie, i viaggiatori potevano raggiungere il fiume Ohio attraverso numerose rotte: dal lago Chautauqua Portage ad Allegheny, Presque Isle – Allegheny Portage, o Maumee – Miami e Maumee – Wabash portage. Dal Lago Huron l'accesso era aperto al Lago Superiore dal fiume St. Marys o al Lago Michigan dallo Stretto di Mackinac. Dal Lago Superiore, i viaggiatori potevano passare per numerose rotte fluviali e portuali fino alla Baia di Hudson, al sistema fluviale del Mississippi o ai grandi sistemi fluviali che drenavano la vasta pianura interna del Canada nell'Oceano Artico. Dal lago Michigan molte rotte portavano al sistema del Mississippi; dal St. Joseph l'accesso era aperto ai fiumi Wabash e Ohio.

Con l'accesso al sistema del Mississippi, il cuore del continente era aperto al viaggiatore. L'accerchiamento degli inglesi da parte dei francesi fece precipitare la guerra franco-indiana, che si concluse con la conquista della Nuova Francia e la divisione del suo territorio tra Inghilterra e Spagna. Tuttavia, i corsi d'acqua conservarono la loro importanza come autostrade commerciali e viaggiarono fino alla fine del periodo selvaggio. Nei luoghi in cui si verificava un'interruzione dei trasporti, come Chicago, furono fondati forti e, in seguito, città. Luoghi come Detroit e Mackinac Island dovevano la loro importanza alla loro posizione strategica nei punti centrali del viaggio.

Rispetto agli standard moderni, il viaggio nella natura selvaggia era nel migliore dei casi laborioso e richiedeva tempo. Se alcuni fiumi erano profondi e tranquilli, altri erano veloci e assediati da secche e rapide. Anche le condizioni di porto variavano ampiamente da un luogo all'altro, o anche nello stesso luogo in diverse condizioni stagionali. Ad esempio, nel 1749 Pierre de Céloron de Blainville trascorse cinque giorni di duro lavoro attraversando il porto di dieci miglia dal lago Erie al lago Chautauqua e trascorse due settimane raggiungendo l'Allegheny a Warren, in Pennsylvania. L'aderenza dei viaggiatori ai corsi d'acqua in circostanze così difficili fornisce una prova evidente degli ostacoli ancora maggiori incontrati dalla terra.

Bibliografia

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