Popov, Alexander Stepanovich

(1859-1905), eminente matematico e fisico.

La Russia afferma che Alexander Stepanovich Popov ha inventato la radio prima dello scienziato italiano Guglielmo Marconi. Determinare chi fosse l'inventore ufficiale della radio è complicato dall'orgoglio nazionalistico, dalla documentazione inadeguata degli eventi e dalle interpretazioni diverse di ciò che costituisce l'invenzione della radio. Da ciò che la maggior parte delle persone in Occidente considera un'analisi oggettiva dei fatti noti, tuttavia, il lavoro di Marconi è invariabilmente riconosciuto come prioritario rispetto a quello di Popov. Tuttavia, i numerosi risultati di Popov meritano sia riconoscimento che rispetto. Popov era il presidente del Dipartimento di Fisica dell'Università di San Pietroburgo nel 1901 e direttore dell'Istituto di ingegneria elettrica di San Pietroburgo nel 1905. Il 7 maggio 1895, Popov dimostrò che un ricevitore poteva rilevare le onde elettromagnetiche prodotte dalle scariche dei fulmini nell'atmosfera a molte miglia di distanza. Il ricevitore di Popov consisteva in un "coherer" fatto di limatura di metallo, insieme a un'antenna, un relè e un campanello. Il relè è stato utilizzato per attivare la campana che segnalava il verificarsi di un fulmine e fungeva da "decoherer" (tapper) per preparare il coherer a rilevare la successiva scarica del fulmine. Il valore che questo strumento poteva avere nelle previsioni meteorologiche era evidente. Nel 1865 il fisico scozzese James Clerk Maxwell aveva predetto l'esistenza delle onde elettromagnetiche. Nel 1888 uno scienziato tedesco Heinrich Hertz aveva dimostrato che le onde elettromagnetiche esistevano sicuramente. Tuttavia, nessuno aveva ancora trovato alcun uso pratico per queste onde elettromagnetiche o "hertziane".

Quasi un anno dopo il suo primo esperimento, Popov condusse un altro esperimento pubblico il 24 marzo 1896 che dimostrò la trasmissione e la ricezione di informazioni tramite telegrafia senza fili. Quel giorno la Russian Physical and Chemical Society si riunì all'Università di San Pietroburgo. I segnali telegrafici senza fili, trasmessi a una distanza di oltre 800 piedi (243 metri) da un altro edificio del campus, erano udibili da tutti nella sala riunioni. Un professore stava alla lavagna e registrava le lettere alfabetiche rappresentate dai segnali del codice Morse. Le lettere indicavano il nome "Heinrich Hertz".

Purtroppo questo esperimento non è mai stato registrato ufficialmente. Nel frattempo Guglielmo Marconi depositò una domanda per il brevetto sulla telegrafia senza fili il 2 giugno 1896, e la sua prima dimostrazione pubblica avvenne nel luglio dello stesso anno. Sebbene entrambi gli esperimenti di Popov abbiano avuto luogo prima che Marconi depositasse il brevetto, è ampiamente noto che Marconi aveva già compiuto notevoli progressi prima dell'esperimento di Popov del 24 marzo 1896, inclusa la trasmissione e la ricezione di semplici messaggi. Tuttavia, i risultati di Popov furono riconosciuti. Nel 1900 è stato premiato con il Gold Metal al quarto congresso mondiale di ingegneria elettrica.