Pitt, William il Vecchio e William il Giovane (1708–1778; 1759–1806)

Pitt, William il Vecchio e William il Giovane (1708–1778; 1759–1806), statisti inglesi. I Pitt, padre e figlio, sono unici nella storia politica britannica del diciottesimo secolo per il loro successo nel modellare e rimodellare le immagini di sé di un servizio pubblico disinteressato che hanno catturato l'immaginazione di una nazione. Entrambi erano giocatori consumati del gioco politico hannoveriano che hanno raggiunto i gradini più alti del potere da origini poco promettenti.

Entrando in Parlamento nel 1735, l'anziano Pitt si affermò ben presto come eloquente critico del governo di Court Whig come stabilito dal premier di Sir Robert Walpole. Sebbene Pitt non fosse affatto l'unico critico di Walpole, era unico nel coltivare un'indipendenza schietta e altezzosa. Pitt un tempo era ampiamente considerato come un "commonwealthman", un esponente di un'ideologia repubblicana inglese del diciassettesimo secolo che definiva la virtù politica come il mantenimento della continua vigilanza contro i mali gemelli della corruzione e del potere esecutivo eccessivo. A questo - sebbene l'impegno di Pitt sia stato messo in dubbio - è stato attribuito il suo sostegno a cause d'avanguardia: la riforma parlamentare, una milizia di contea indipendente e la causa delle Tredici Colonie contro la Gran Bretagna.

Non ci sono dubbi sul fatto che Pitt fosse un maestro delle pubbliche relazioni. Quando entrò in carica per la prima volta come direttore generale pagatore nel 1746, si distinse per il suo rifiuto di arricchirsi dai prerequisiti dell'ufficio, un autocontrollo che sbalordì i contemporanei abituati a peculare nelle alte sfere. Nel 1757, entrando in carica in collaborazione con il duca di Newcastle come segretario di stato per il dipartimento meridionale, insistette per la gestione esclusiva degli sforzi britannici della Guerra dei Sette Anni (1756-1763) contro Francia e Austria, preservando così la sua reputazione di indipendenza di pensiero e azione. Pitt era un abile stratega militare che ha ideato una serie di assalti coraggiosi e di successo contro i possedimenti francesi in India, Canada e Caraibi che hanno iniziato a stabilire la Gran Bretagna come potenza europea dominante nel resto del mondo. Quando, nel 1761, si dimise per il rifiuto di Giorgio III di estendere la guerra all'impero marittimo spagnolo, chiese alla corona di concedere una nobiltà alla moglie in modo che potesse tornare come deputato indipendente alla Camera dei Comuni. La sua immagine di nobili sentimenti fu leggermente compromessa nel 1766, quando finalmente accettò la contea di Chatham, ma molti a quella data pensavano che un titolo nobiliare non più di quello dovuto a Pitt, e rimase un critico tagliente della politica imperiale britannica fino alla sua morte nel 1778.

Il giovane Pitt, un maniaco del lavoro riservato, era molto diverso nel temperamento dal suo sgargiante padre, ma mostrava un talento per l'auto-rappresentazione fin dai suoi primi giorni a Westminster. Avendo ereditato la personalità di Chatham come un Whig indipendente e critico, Pitt apparve nel 1781 come un volto nuovo per un Parlamento e pubblico stanco di un governo dodicenne e di una guerra senza successo in America. In seguito alla caduta del ministero di Lord North nel 1782, fu corteggiato da diversi gruppi di opposizione, ma rinunciò a tutti i suoi collegamenti per guidare un governo di minoranza su invito di Giorgio III nel dicembre 1783. Questa era una scommessa politica che avrebbe potuto facilmente finire in un disastro ma Pitt, facendo affidamento sul sostegno della corona e dei suoi sostenitori, superò i suoi critici e fu confermato al potere da una schiacciante vittoria alle elezioni generali nel maggio 1784. Non avrebbe lasciato Downing Street fino al 1801 e tornò dal 1804 al 1806 per guidare un secondo ministero.

La carriera di Younger Pitt è stata tradizionalmente divisa in due metà: un giovane liberale (1781-1791), in cui sosteneva la riforma parlamentare, l'abolizione della tratta degli schiavi e la tolleranza religiosa mentre inaugurava una sorta di efficienza fiscale e amministrativa che stabilì la sua reputazione per un governo onesto e responsabile; e una mezza età conservatrice (1792-1806), quando apparentemente ripudiava tutte le cause d'avanguardia della sua giovinezza per condurre una guerra contro la Francia rivoluzionaria e napoleonica, sospendendo così le libertà civili dei britannici in nome della sicurezza nazionale. Pitt è ancora ricordato come il padre fondatore del moderno partito conservatore britannico per aver supervisionato la trasformazione del toryismo da un credo giacobita traditore in una dottrina politica che valorizzava la tradizione e la stabilità rispetto al cambiamento speculativo. Ciò che è realmente accaduto nella mente di Pitt rimane oggetto di controversia. Aveva semplicemente paura dell'arrivo della Rivoluzione francese? La sua difesa delle politiche illuminate durante gli anni Ottanta del Settecento era solo una forma di vetrina? Era una sorta di conservatore progressista o, in alternativa, un liberale cauto? Gli stessi seguaci di Pitt rimasero insicuri per decenni dopo la sua morte, e tutto ciò su cui riuscirono a mettersi d'accordo era l'immagine splendente di incorruttibilità che egli presentò al mondo.