Piccolo reale

Nel tentativo di diventare il più importante magnate tessile della nazione, Royal Little (1896-1989) creò Textron, la prima società conglomerata moderna della nazione, e stabilì il modello seguito da decine di altri.

Royal Little nacque a Wakefield, Massachusetts, nel 1896, in una famiglia che vagò per la nazione mentre il suo patrigno cercava lavoro come tipografo. Lo zio di Little, Arthur D. Little, a capo di un'importante società di consulenza che portava il suo nome, non aveva figli e nel 1910 suggerì a Royal di tornare a Boston, diventare un membro della sua famiglia e alla fine entrare nell'attività. La famiglia era d'accordo. Nel gennaio 1911 Little si iscrisse a una scuola privata e dopo la laurea andò ad Harvard per studiare ingegneria. Poco interruppe i suoi studi per servire come tenente nella prima guerra mondiale, ma tornò dopo la guerra e completò i requisiti per la laurea.

Invece di entrare negli affari di suo zio, Little ha accettato un lavoro come apprendista presso Cheney Brothers Silk Co. e da lì è andato in una varietà di altre aziende tessili, seguito da un periodo presso una società di intermediazione di Wall Street, dove ha imparato finanza. La seconda guerra mondiale lo trovò a capo dell'Atlantic Rayon, che divenne Atlantic Parachute poiché li fabbricava per i servizi armati. Nel 1943 Little cambiò nuovamente il nome, questa volta in Textron, segnalando la sua intenzione di trasformarlo in una grande azienda tessile.

Ci sono due modi in cui un'azienda può crescere: internamente e attraverso acquisizioni. Intendeva poco espandere la sua attività, ma per accelerare lo sviluppo voleva acquisire anche altre società. Così ha acquistato Manville-Jenckes, Lonsdale Co., Nashua Manufacturing e diversi stabilimenti da Gossett Mills e Hoskins Inc. che sono stati modellati in Textron Southern, il tutto nell'arco di tre anni. Nel 1947 Textron registrò un fatturato di oltre 125 milioni di dollari e Little sembrava aver creato il suo gigante tessile sognato.

Il tessile è un'attività ciclica, con recessioni spesso seguite ad anni di boom, ed è quello che è successo nel 1948-1949. Poco aveva attraversato momenti difficili durante il periodo tra le due guerre, ma aveva continuato nello stesso campo. La sua esperienza con le acquisizioni gli ha insegnato una lezione: vale a dire che, sebbene la crescita tramite acquisizioni andasse bene, stava acquistando il tipo sbagliato di aziende. Pertanto, mentre Textron continuerà ad acquisire attività tessili, cercherà anche società in altri settori. In particolare, Little cercherebbe imprese che potrebbero essere migliorate attraverso una migliore gestione o investimenti o che offrissero vantaggi finanziari mediante l'utilizzo di parti del codice fiscale federale per aumentare i guadagni.

Infine, durante questo periodo, il Dipartimento di Giustizia e i tribunali stavano applicando in modo aggressivo le leggi antitrust. Le grandi aziende che dominavano singole industrie rischiavano di essere individuate per l'azione penale. Non si sperava che Textron diventasse una delle principali preoccupazioni attraverso la rappresentanza in una varietà di settori piuttosto che attraverso il dominio di uno solo. Mentre un gigante tessile potrebbe diventare un obiettivo per gli antitrust, un'azienda con interessi in settori così diversi come aerospaziale, golf cart, chiusure lampo, penne e gioielli - che Textron avrebbe dovuto entrare attraverso acquisizioni - non lo avrebbe fatto.

Poco iniziò nel 1949 con l'acquisto di Cleveland Pneumatic Tool, che avrebbe dovuto pagare una grossa tassa fiscale a causa dei profitti realizzati durante la guerra se non fosse stata in grado di utilizzarli per compensare le perdite altrove nell'attività. Dato che Textron ha subito grosse perdite nel 1948-1949, sembrava un partner ideale: una perdita Textron di $ 1 sarebbe stata compensata da un profitto di Cleveland Pneumatic Tool di $ 1.

Ha funzionato bene e Little ha proceduto all'acquisto di Pathe Industries, che si occupava di immobili e cinegiornali. Ancora interessato ai tessuti, ha poi cercato di acquistare American Woolen, una delle principali società del settore, che è andata male. L'aspra battaglia si concluse con una vittoria di Textron, ma nel processo Little perse il gusto per quell'attività. Ha poi abbandonato i tessuti, alla fine per liberarsi di ogni coinvolgimento lì, ed è diventato un conglomeratore con una vendetta. Più tardi, ha detto che il suo programma aveva funzionato, "ed è così che è iniziata la cosiddetta tendenza del conglomerato negli Stati Uniti".

Durante gli anni '1950 e '1960, Textron ha acquistato più di una ventina di aziende, tra cui Dalmo Victor (antenne radar), MB Manufacturing (eliminatori di vibrazioni), Kordite (stendibiancheria e film in plastica), Camcar Screw & Manufacturing, Coquille Plywood, Benada Aluminium, Myrtle Point Veneer e Federal Leather. Textron acquistò persino un vecchio vettore di truppe che Little trasformò in una nave turistica. Nel 1960 Textron ottenne Bell Aircraft, una volta un importante appaltatore della difesa, che si espanse notevolmente durante la guerra del Vietnam. Dopo che Little si ritirò nel 1960, la società continuò ad espandersi in questo modo, acquisendo aziende famose come Spiedel (cinturini per orologi), WA Scheaffer (strumenti per la scrittura) e Gorham Silverware.

All'inizio degli anni '1960, Little aveva formulato la sua logica di conglomerazione. La diversificazione, ha detto, ha eliminato i rischi del ciclo economico, poiché in un dato momento alcune aziende si stavano espandendo mentre altre stavano contraendo. Così l'azienda non avrebbe mai più sperimentato nulla di così grave come il crollo del tessile del 1948-1949. I manager attenti potevano spostare le attività da una società all'altra secondo le esigenze, vale a dire che i guadagni delle filiali con guadagni costanti che non erano necessari per scopi di espansione potevano essere spostati verso operazioni in rapida crescita a corto di liquidità. A differenza di molti finanzieri degli anni '1980, Little era fermamente contrario al "raid", che è un'acquisizione non gradita dal management della società acquisita. Per questo motivo, Textron interpretava spesso il ruolo del "cavaliere bianco", invitato dalle compagnie sotto assedio a fare un'offerta in modo da impedire l'acquisizione da parte di un pretendente indesiderato.

Little si dimise dalla carica di presidente di Textron nel 1960 e si ritirò completamente dalla società due anni dopo. A quel punto era una delle prime 100 società americane con $ 550 milioni di ricavi. Poco si dilettava in altre aziende, la più importante delle quali era Narragansett Capital, che investiva fondi in aziende giovani, piccole e promettenti, e si unì anche a un ex collega per formare una società di consulenza, Little e Casler. Inoltre, ha giocato a golf e ha partecipato a safari fotografici. Da sempre un individuo buffo con un senso dell'umorismo, Little ha trovato il tempo per scrivere la sua autobiografia, che è intitolata Come perdere $ 100, 000, 000 e altri preziosi consigli (1979). Morì il 10 gennaio 1989 nella sua casa di Nassau alle Bahamas. Seguendo i suoi desideri, non ci furono né un funerale né un servizio funebre. Nelle sue memorie, ha definito i funerali "un'istituzione barbara", dicendo: "spero che i miei amici penseranno che ho fatto un lungo viaggio".

Ulteriori letture

Oltre alla sua autobiografia, la carriera di Little è discussa in Robert Sobel, Gli imprenditori: esplorazioni all'interno della tradizione imprenditoriale americana (1974) e Robert Sobel, IlAscesa e caduta dei re conglomerati (1984). Il movimento conglomerato e il ruolo di Little in esso sono discussi anche in Stan Sauerhaft, Il gioco della fusione (1971) e Charles Gilbert, editore, La realizzazione di un conglomerato (1972). Il necrologio di Little, di Eric Pace, è nell'edizione del 12 gennaio del New York Times