Pianure bianche, New York

Pianure bianche, New York. Durante la ritirata americana dal nord di Manhattan alla contea di Westchester il 18-22 ottobre, Washington sapeva che le sue forze sarebbero state circondate se il maggiore generale William Howe avesse raggiunto per primo White Plains e si fosse diretto a ovest verso il fiume Hudson per un incontro con la flotta di suo fratello a Tarrytown. Se gli americani fossero arrivati ​​per primi, le colline intorno a White Plains avrebbero fornito una forte posizione difensiva. Inoltre, vi era già stato istituito un deposito sostanziale con rifornimenti inviati dal Connecticut. Washington ordinò al maggiore generale William Alexander (Lord Stirling) di affrettarsi e mettere al sicuro il deposito.

Disposizioni americane

Stirling arrivò il 21 ottobre e Washington lo seguì più tardi quel giorno. Immediatamente trincerando le sue forze in una linea di tre miglia, Washington ha assicurato i suoi fianchi con la collina ripida e boscosa di Chatterton a destra e un lago vicino a sinistra. Chatterton's Hill era separata dall'ala destra americana dal fiume Bronx, ma Washington la occupò per impedire agli inglesi di montare l'artiglieria lì. Mandò il suo capo ingegnere, il colonnello Rufus Putnam, e quattro reggimenti di leva - due dal Massachusetts, uno da New York e uno dal New Jersey - a fortificare la collina; e il reggimento del generale Alexander McDougall fu assegnato a difenderlo, con l'ordine di ritirarsi, se necessario, nell'ala destra americana. Washington in seguito aggiunse la Terza New York del colonnello Rudolphus Ritzema, il reggimento del Maryland Continental del colonnello William Smallwood, il diciannovesimo reggimento del Connecticut continentale del colonnello Charles Webb e il reggimento del Delaware Continental del colonnello John Haslet per un totale di 1,600 duemila truppe e due pezzi da campo sulla collina.

Ritardi britannici

Howe aveva perso tre giorni a New Rochelle aspettando ottomila rinforzi dell'Assia al comando del tenente generale Wilhelm von Knyphausen, che finalmente lo raggiunse il 22 ottobre. Howe procedette a nord verso Mamaroneck, dove si fermò per altri quattro giorni mentre inviava Clinton avanti per ricognizione del terreno entro tre miglia dalla posizione americana. Clinton raccomandò lo stesso tipo di tattica che aveva avuto successo a Long Island: ricognizioni estese; distaccamenti diversivi; e, infine, marcia tutta la notte per attaccare le linee americane all'alba. Howe inizialmente acconsentì, ma cambiò idea il 27 e mandò avanti Clinton per determinare se un attacco immediato sembrava fattibile. Clinton lo sconsigliava, poiché i fianchi di Washington erano protetti dal fiume Bronx e dalle colline, permettendogli di ritirarsi ogni volta che voleva.

L'attacco britannico

Tuttavia, nella fredda e luminosa mattina del 28 ottobre, Howe ordinò un attacco frontale alle linee americane. Le quattordicimila truppe britanniche erano disposte in diverse colonne, come raccomandato da Clinton, e guidò quella più a destra, assegnata a aggirare gli americani mentre combattevano la colonna britannica a sinistra. Washington ei suoi generali erano a cavallo quella mattina, discutendo su quale delle colline circostanti dovesse essere occupata, quando seppero che gli inglesi stavano avanzando. Il generale Spencer, con ottocento uomini del Connecticut, fu inviato per affrontare l'avanguardia britannica. Attraversarono il fiume Bronx e si raccolsero dietro un muro di pietra in attesa del nemico. Hanno combattuto con alcuni Hessians attraverso un meleto fino a quando la colonna di fianco di Clinton li ha costretti a ritirarsi dal muro di pietra con pesanti perdite.

LOTTA PER LA COLLINA DI CHATTERTON

Gli americani si ritirarono attraverso il fiume Bronx e su per Chatterton's Hill con gli Hessiani all'inseguimento. Le truppe del generale McDougall, schermate da un muro di pietra sulla cresta della collina e sostenute dalla compagnia di artiglieria del capitano Alexander Hamilton, lanciarono una raffica nella colonna dell'Assia, infliggendo numerose vittime e rimandandole giù per la collina in disordine. Gli Hessiani si raggrupparono e, con rinforzi, fecero un secondo tentativo, ma gli uomini di McDougall "diedero loro una seconda calorosa accoglienza" (Tallmadge, p. 14).

Tuttavia, la colonna di otto reggimenti sulla sinistra britannica iniziò ad attraversare il fiume Bronx, inviando tre reggimenti dell'Assia su alcune creste mezzo miglio a sud di Chatterton's Hill. Da lì e da est, gli inglesi iniziarono a colpire la collina con la loro artiglieria. I miliziani furono presi dal panico e cercarono di fuggire, ma poi furono radunati e messi sul fianco destro dietro Smallwood.

Mentre altre unità dell'Assia si fermarono per costruire un ponte e furono attaccate da Smallwood e Ritzema, i reggimenti del generale Alexander Leslie guadarono il fiume più a sud e, sostenuti dal cannoneggiamento di una dozzina di cannoni, caricarono il ripido pendio densamente boscoso. Le foglie secche e i rami autunnali, incendiati dai proiettili dell'artiglieria britannica, creavano uno schermo di fumo e fuoco che nascondeva parzialmente gli uomini di Leslie durante la loro ascesa. Tuttavia, i cannonieri britannici dovettero desistere quando i soldati si avvicinarono alla cima per paura di colpirli, e le truppe di Leslie si ritirarono con pesanti perdite.

Imperterrito, il resto della colonna britannica attraversò il fiume, formò una linea e si avventò su per la collina sotto una pioggia di moschetti e colpi di mitragliatrice. Attaccata dagli Assiani al comando del colonnello Johann Rall, la milizia è fuggita, esponendo il fianco destro americano. Le truppe di Haslet e Smallwood resistettero duramente, esigendo un prezzo esorbitante nelle vite britanniche e dell'Assia prima che si ritirassero. Gli americani subirono 175 vittime nella lotta per Chatterton's Hill, in seguito chiamata la battaglia delle White Plains, ma anche secondo la stima ufficiale di Howe, ne avevano inflitte più di 200 agli inglesi. Includendo gli Assiani, quel numero è salito a 313.

Ulteriori ritardi britannici

La carneficina a Chatterton's Hill ha scoraggiato Howe da ulteriori attacchi alle linee americane. Con Bunker Hill, Long Island, Harlem Heights e ora White Plains, era emerso uno schema: dopo una dimostrazione di resistenza americana, Howe si trattenne da un assalto frontale, anche quando era in vantaggio. Invece, il 28 ottobre entrambe le parti si accovacciarono per un pesante scambio di colpi di artiglieria che continuò per tutta la giornata. Le forze britanniche su Chatterton's Hill aumentarono le fortificazioni americane, mentre Howe aspettava ancora una volta i rinforzi, perdendo altri due giorni critici in cui avrebbe potuto prendere d'assalto le linee di Washington.

Sei reggimenti di Hessians e uno di Waldecker appena arrivati ​​dalla Germania furono portati a White Plains da Staten Island da Lord Percy il 30 ottobre. Howe era finalmente pronto a rinnovare l'offensiva il 31 ottobre, ma un forte temporale della durata di venti ore ha costretto a ritardare. Il giorno successivo le forze di Howe si spostarono in avanti, solo per scoprire che Washington si era spostata fuori portata, sulle colline più alte e più ripide di North Castle Heights.