Pellicce e commerci di pelle nelle americhe

Un solido scambio di pellicce nordamericane con prodotti metallici europei combinato con le ambizioni imperiali nel XVI secolo di effettuare trasformazioni drammatiche nelle vite degli amerindi. È stato un presagio della colonizzazione europea dall'Atlantico al Pacifico. Le spedizioni annuali dei pescatori francesi che pescavano merluzzo al largo di Terranova e quella che allora era conosciuta come Acadia sulla costa del Nord Atlantico (dai Grand Banks al Golfo di San Lorenzo) scambiavano pellicce con gli abitanti indigeni. Negli anni '1570 del Cinquecento, la moda dei cappelli di feltro a tesa larga creò un mercato redditizio per le pelli di castoro in Europa, dando impulso a questo commercio di lunga data.

Il commercio di pellicce nordamericano è servito da testa di ponte per il perseguimento dell'espansione coloniale in mezzo alla concorrenza imperiale tra Spagna, Portogallo, Inghilterra, Francia e Olanda. I motivi per l'esplorazione della costa atlantica del Nord America erano la ricerca di un mare interno o un passaggio a nord-ovest per Cathay (Cina) e per trovare metalli preziosi o spezie.

Nel 1524 il navigatore italiano Giovanni da Verrazano (ca. 1485-1528) esplorò le aree coincidenti con l'attuale porto di New York, la baia di Narragansett e la costa del Maine. Ha osservato che esisteva già un protocollo per il commercio tra le navi di passaggio e gli amerindi della costa del Maine. Nel 1534 e nel 1535 Jacques Cartier (1491–1557), in partenza da Saint-Malo, in Francia, esplorò il corso superiore del fiume San Lorenzo. Riferì che gli indiani Mi'kmaq (Micmac) offrivano pellicce per il commercio e vide coltivazioni estese e frutteti nelle città di Stadacona (vicino all'attuale Quebec) e Hochelaga.

Quando Samuel de Champlain (ca. 1570–1635) seguì la rotta di Cartier nel 1603, trovò Stadacona deserta, nessuna traccia dei frutteti e gruppi di guerra Mohawk nelle vicinanze. Tuttavia, gli imperativi della concorrenza richiedevano agli europei di allinearsi con i partner commerciali indigeni e quindi di rimanere invischiati nelle rivalità locali. Così, gli indiani Montagnais divennero i principali agenti e beneficiari del commercio francese, ma ai loro nemici irochesi fu negato l'accesso al commercio e quindi si allinearono successivamente con gli olandesi.

L'inizio del XVII secolo vide l'istituzione di insediamenti permanenti, dopo una serie di tentativi falliti. La Virginia Company, con sede in inglese, fondò Jamestown nel 1607; Samuel de Champlain fondò il Quebec nel 1608 per conto della New France Company; e la Compagnia Olandese delle Indie Occidentali fondò Fort Nassau ad Albany nel 1614 e New Amsterdam (New York) nel 1624.

I francesi controllavano la rotta settentrionale dal Quebec, con accesso al corso del fiume San Lorenzo, che portava ai Grandi Laghi. Gli olandesi controllavano il fiume Hudson fino ad Albany e la rotta verso ovest fino al lago Ontario fino al 1644, quando lo cedettero agli inglesi. I commercianti francesi e inglesi iniziarono quindi a competere per il vantaggio territoriale oltre che commerciale, attirando gli amerindi in reti commerciali concorrenti. I risultati erano spesso costosi. Dopo il 1624, gli irochesi ottennero cannoni dagli olandesi, nel 1648 attaccarono e distrussero Huronia, le terre d'origine degli uroni che si trovavano tra il lago Simcoe e la baia georgiana, e dal 1649 al 1651 inflissero la stessa sorte ai vicini dipendenti degli uroni (il tabacco e nazioni neutrali), nonché sugli indiani Nipissing, la nazione dei gatti e gli indiani Erie durante le cosiddette guerre dei castori.

L'avanzata della frontiera del commercio delle pellicce ha esacerbato le rivalità esistenti tra gli amerindi che ora competono per l'accesso al commercio europeo e le vittime di guerra sono aumentate con lo spiegamento di armi da fuoco europee e armi metalliche. Tuttavia, la conseguenza più catastrofica del commercio di pellicce fu l'introduzione di malattie di origine europea che devastarono le popolazioni amerindie. Nel 1611 gli Abenaki, tra i primi nativi americani ad allearsi con i francesi, videro il loro numero ridotto da diecimila a tremila dopo appena un decennio di contatti prolungati. Inoltre, il consumo di alcol si è radicato come parte del rito commerciale e ha causato molti danni al tessuto sociale delle tribù amerindie e molte morti legate all'alcol. I missionari che evangelizzano tra gli amerindi si sono scagliati contro la pratica.

Anche la mortalità tra i commercianti europei che si stabilirono nella regione era alta in proporzione al loro numero, a causa principalmente dello scorbuto e dei rigori dell'inverno nordamericano. Nessuna di queste calamità diminuì la determinazione europea a perseguire il commercio, né l'entusiasmo degli amerindi per i beni europei, in particolare asce, pistole, polvere da sparo, bollitori e coltelli, che sostituirono i tradizionali strumenti in pietra, legno e ossa. Queste merci furono acquistate in cambio di pelli di castoro e lontra dai nativi del nordest, e pelle di daino da quelli del sud-est, dove i Cherokee scambiarono la sorprendente cifra di 1.25 milioni di pelli di daino tra il 1739 e il 1759.

La creazione della Hudson's Bay Company nel 1668 inaugurò una nuova era di espansione del redditizio commercio di pellicce nordamericano. La Compagnia della Baia di Hudson doveva cambiare la vita degli amerindi fino ad allora non toccati dal commercio di pellicce in modi significativi e duraturi, anche se, per i suoi primi cento anni di esistenza, la compagnia si accontentò di erigere postazioni commerciali a Baia di Hudson e James Bay, permettendo Imprenditori indiani per condurre affari nell'entroterra. L'accesso al commercio andava maggiormente a vantaggio di quelle tribù che agivano come intermediari, in questo caso i Cree e gli Assiniboine.

Commercianti ed esploratori francesi si spinsero nelle Grandi Pianure nel diciottesimo secolo. La conseguente concorrenza per il commercio influì sui prezzi, non da ultimo a causa dell'imperativo francese di mantenere gli amerindi come alleati. I commercianti francesi mantennero una presenza nel commercio di pellicce anche dopo che la Francia perse il Canada in Gran Bretagna nel 1763, alla fine della guerra dei sette anni (o guerra franco-indiana). La rete commerciale francese è stata ora rilevata dalla North West Company, una società con sede in Canada.

Nel 1793 Alexander Mackenzie (1764–1820), un esploratore della North West Company, attraversò le Montagne Rocciose per raggiungere la costa del Pacifico. I russi commerciavano pelli di lontre marine lungo la costa del Pacifico sin dal 1740 e James Cook aveva visitato lo stretto di Nootka nel 1778. Lo sfruttamento del commercio di pellicce del Pacifico prese slancio dopo la fusione della Compagnia del Nord Ovest e della Compagnia della Baia di Hudson nel 1821, che ha rafforzato la posizione canadese contro le incursioni dei concorrenti americani.

Tuttavia, l'esaurimento delle popolazioni di castori e il declino del commercio di pellicce europeo all'inizio del XIX secolo - quando i cappelli di seta sostituirono il castoro - spostarono la domanda verso abiti di bufalo (bisonte). Quello che iniziò come un interesse commerciale nel bufalo per fornire provviste per la Hudson's Bay Company e la Red River Colony, una colonia delle Highlands e irlandesi fondata da Lord Selkirk nel 1812 sulle terre a sud del lago Manitoba e del lago Winnipeg, che si sviluppò in un forte mercato delle vesti negli anni '1840 dell'Ottocento fino a quando la domanda si spostò sulle pelli dopo il 1865.

Gli insediamenti europei accelerarono e la colonizzazione del Nord America ora si estese dall'Atlantico al Pacifico. Questo processo è stato sostenuto dalla violenza e dall'espulsione della terra, ed è culminato nelle Grandi Pianure e nelle praterie con la distruzione delle mandrie di bufali un tempo estese. Entro il 1880, il massacro indiscriminato pose fine alla prosperità ottenuta attraverso il commercio di pellicce da parte delle tribù indigene la cui stessa esistenza dipendeva dai bufali. Questo cataclisma ecologico fu seguito dalla carestia e dal confinamento dei popoli nativi nelle riserve. Il commercio di pellicce continuò, spostandosi più a nord, e sopravvive ancora oggi, un'eredità ambivalente della colonizzazione europea del Nord America.