Pedro de covilhão

L'avventuriero portoghese Pedro de Covilhão (ca. 1455-ca. 1530) era un esploratore e diplomatico, in particolare nell'Africa orientale.

Nel 1487 il re Giovanni II incaricò Pedro de Covilhão di intraprendere un'impresa diplomatica-esplorativa come parte dello sforzo del Portogallo per spezzare la presa veneziana sul commercio con l'Oriente. Il compito specifico di Covilhão era raccogliere informazioni sulle rotte commerciali e sui porti amichevoli in tutto il mondo arabo. Gli fu anche chiesto di saperne di più sul misterioso regno di Prester John, il leggendario re-sacerdote, che si riteneva fosse da qualche parte in Africa, India o Cina. Il contatto con un re cristiano nel mondo musulmano sarebbe stato estremamente prezioso per il Portogallo.

Il background di Covilhão lo ha reso un probabile candidato per la doppia missione. Non solo aveva servito Giovanni II come spia, ma era uno dei pochi diplomatici portoghesi che parlavano correntemente l'arabo. Ha viaggiato ad Alessandria e al Cairo travestito con successo da musulmano. Unendosi a una carovana, si è fatto strada lungo la costa orientale dell'Africa, raccogliendo informazioni sulle dimensioni e le condizioni delle strutture lungo la strada. Nel 1490 Covilhão tornò lungo la costa al Cairo. Lì incontrò messaggeri di re Giovanni e inviò con loro un rapporto dettagliato del suo viaggio di ricognizione. Il suo resoconto di prima mano delle rotte commerciali e dei porti, precedentemente noti solo ai commercianti moreschi, ora rese possibile alle spedizioni portoghesi di iniziare incursioni commerciali lungo la costa orientale dell'Africa. I suoi rapporti coincisero con la scoperta di una rotta marittima attorno al Capo di Buona Speranza, facilitando così ulteriormente il contatto diretto portoghese con il mondo orientale.

Per seguire la leggenda del Prete Giovanni, Covilhão decise unilateralmente di viaggiare più a est. Lasciò il Cairo nel 1491 e si diresse prima alla Mecca, questa volta travestendosi da pellegrino musulmano. Così facendo, si mise in grave pericolo, perché la scoperta come infedele significava morte certa. Ha rintracciato la leggenda del Prete Giovanni in Abissinia (Etiopia). Anche se non trovò il Prete Giovanni, che presumibilmente morì anni prima del suo arrivo nel 1493, ricevette un caloroso benvenuto dal re abissino. Il re apparentemente ha riconosciuto il valore di questo straniero fantasioso e audace, perché non ha permesso a Covilhão di tornare in Portogallo. Covilhão si dimostrò un servitore prezioso e utile; fu ricompensato con titoli e un sostanzioso insediamento di terra, e sposò persino un abissino.

Covilhão morì tra il 1527 e il 1530. Prima della sua morte, tuttavia, poté essere di ulteriore servizio al Portogallo. Quando quel governo inviò una missione diplomatica in Abissinia nel 1520, Covilhão prestò servizio come interprete e informò anche gli inviati portoghesi sugli usi e le tradizioni della nazione del suo ospite.

Ulteriori letture

Tre opere utili per lo studio di Covilhão sono Arthur Percival Newton, Viaggi e viaggiatori del Medioevo (1926); Edgar Prestage, I pionieri portoghesi (1933); e JH Parry, L'era della ricognizione (1963). □