Parto e gravidanza

Quando gli inglesi si stabilirono in Nord America, portarono con sé le tradizioni del parto inglese. La più importante di queste usanze era l'ostetrica, che faceva affidamento sul cameratismo delle vicine e dei parenti delle donne lavoratrici per l'assistenza. Gli storici si riferiscono a questa pratica di lunga data delle donne che si riuniscono per ore e giorni sotto gli auspici di un'ostetrica come "nascita sociale". La nascita non era un evento medico privato durante il coloniale e il primo periodo nazionale, ma un evento sociale quasi pubblico, anche se solo per le donne. Tuttavia, le reti di nascita non erano universali. Nelle zone rurali isolate, le donne si sono trovate spesso sole durante il parto o con solo i mariti per il sostegno.

Prima della metà del diciottesimo secolo, le donne usualmente escludevano mariti e medici dalla camera del parto. Le ostetriche hanno convocato i medici solo durante le consegne difficili. Alla fine, spinte dall'interesse e dalla competenza di uomini come William Shippen, che si formò in Europa e tenne i primi corsi di ostetricia per medici nelle colonie nordamericane, le donne nelle aree urbane iniziarono a invitare i medici a partecipare alle nascite negli anni '1760 del XNUMX. La presenza dei medici alle nascite normali è aumentata gradualmente per tutto il diciannovesimo secolo, sebbene altre tradizioni di parto siano rimaste statiche. Le donne spesso partoriscono su sedie da parto (una sedia con un buco nel sedile) o appoggiate a un'altra donna in posizione seduta o in piedi. Fino a quando il parto non si è spostato dalle case delle donne all'ospedale nel XX secolo, è rimasto un evento controllato dalle donne anche in presenza di un medico maschio.

Finché il parto rimaneva in casa, ostetriche e medici trattavano il parto in modi praticamente identici: trascorrevano la maggior parte del loro tempo confortando le donne in travaglio e aspettando che nascessero i bambini. Gli interventi medici erano minimi, sebbene i medici, a differenza delle ostetriche, avessero a loro disposizione una maggiore gamma di strumenti ostetrici, in particolare il forcipe. Il primo record britannico di utilizzo del forcipe apparve nel secondo quarto del diciottesimo secolo. Nonostante la disponibilità di questi strumenti, tuttavia, la maggior parte dei medici (e tutte le ostetriche per legge) limitavano la loro attività medica all'esame periodico della cervice, lubrificando il perineo per aiutare lo stiramento ed evitare lacerazioni, "prendere il bambino" ("catturare i bambini" era il frase di marchio utilizzata dalle ostetriche per descrivere la loro vocazione) e legare il cordone ombelicale.

La nascita era un affare femminile comune nel sud come nel nord. Era comune nel sud che le donne bianche e nere assistessero alla nascita l'una dell'altra. Nelle lettere e nei diari, le donne bianche esprimevano occasionalmente apprezzamento per l'assistenza di uno schiavo durante il parto, e le donne bianche apparentemente ricambiavano quando gli schiavi avevano un bisogno simile. Le sorelle non sposate sembrano essere state le assistenti al parto più apprezzate nel sud, sebbene le reti di nascita fossero grandi e le donne sposate legate l'una all'altra.

Seguendo l'esempio delle donne nel nordest urbano, alcune ricche donne del sud iniziarono a fare affidamento su medici maschi prima della guerra civile, sebbene questo cambiamento nell'assistente al parto primario avvenne più lentamente nel sud che nel nord. Probabilmente anche medici e ostetriche hanno collaborato in misura maggiore nel Mezzogiorno; anche quando i medici erano presenti al parto, i loro registri indicano che di solito c'era anche un'ostetrica.

La gravidanza, la gravidanza e l'allattamento al seno hanno dominato la vita della maggior parte delle donne durante il periodo coloniale e nei primi periodi nazionali. Nel 1800 le donne bianche in età fertile davano alla luce una media di 7.04 figli, e le donne spesso scrivevano della tensione della gravidanza inesorabile. Come ha osservato Abigail Adams nel 1800 di una giovane parente, "è triste schiavitù avere figli così velocemente come lei". In parte per cercare di distanziare le gravidanze, le madri allattavano abitualmente i loro figli per diversi anni. L'allattamento tende a sopprimere l'ovulazione; in un'epoca senza contraccezione prontamente disponibile, l'allattamento prolungato spesso serviva come unico metodo di controllo delle nascite. Le donne che non hanno allattato al seno, o che hanno allattato al seno in minima parte, partoriscono ogni anno. Le donne che praticavano l'allattamento al seno prolungato partorivano ogni due-cinque anni.

Le registrazioni delle ostetriche esistenti indicano che il tasso di mortalità materna nel diciottesimo e nella prima metà del diciannovesimo secolo era una morte materna ogni 200 nascite, o la metà dell'1 per cento delle nascite. Sebbene questo sia 62 volte superiore al tasso di mortalità materna all'inizio del ventunesimo secolo, è di gran lunga inferiore alle nozioni dei primi americani del tasso di mortalità materna. Le donne credevano che la possibilità di morte durante il parto fosse così grande che trascorrevano molto tempo a preoccuparsi e pianificare quella possibilità. Alcuni storici ipotizzano che le donne temessero la nascita come "morte potenziale", nonostante il piccolo numero di morti effettive, perché i ministri puritani sottolineavano la possibilità di morte durante il parto. Quando le donne morivano di parto, l'emorragia o l'infezione postpartum di solito causavano la morte.

Le famiglie dei nativi americani erano considerevolmente più piccole delle famiglie bianche e il minor numero di gravidanze sperimentate dalle donne native americane si è probabilmente tradotto in una mortalità materna significativamente inferiore. Le donne indiane hanno dato alla luce circa la metà del numero di bambini che le donne bianche avevano, probabilmente a causa di un pesante lavoro fisico, diete a basso contenuto di grassi e lunghi periodi di allattamento, tutti fattori che hanno contribuito a un minor numero di cicli mestruali. Ci sono anche prove che i nativi americani fossero a conoscenza degli abortivi a base di erbe (sostanze che inducono l'aborto) - bacche di ginepro, corteccia di olmo scivolosa, mentuccia, tanaceto, menta piperita, menta verde, rosmarino e erba gatta - e probabilmente condividevano quella conoscenza con donne bianche il cui tasso di natalità declinato per tutto il XIX secolo. I nativi americani praticavano anche l'infanticidio per limitare il loro numero, e alcune tribù proibivano i rapporti sessuali con le donne che allattavano, limitando efficacemente la popolazione in questi modi. Anche gli schiavi afroamericani sembravano consapevolmente limitare le nascite. I medici occasionalmente hanno riferito che gli schiavi abortivano più spesso delle donne bianche, o a causa del lavoro eccessivo o, come si lamentavano i proprietari delle piantagioni, perché gli schiavi abortivano deliberatamente i feti come forma di resistenza.

Gli osservatori inglesi hanno spesso sottolineato l'apparente facilità con cui le donne native americane hanno partorito. Secondo gli osservatori bianchi, le donne native americane preferivano partorire da sole (e in gran parte in silenzio), sebbene ci siano prove che i parenti monitorassero da vicino l'andamento del lavoro delle donne. Sembra che anche una serie di rimedi erboristici fosse disponibile per le donne indiane per ridurre il dolore durante il travaglio. Data la loro conoscenza dei rimedi contro il dolore, il divieto culturale sulle espressioni di dolore e gli atteggiamenti rilassati verso il parto, gli indiani hanno sminuito il dolore del parto. In netto contrasto, gli europei americani consideravano il dolore la caratteristica saliente della nascita.

La variegata esperienza delle donne che vivono in Nord America durante quest'epoca è la prova che la nascita è un evento influenzato tanto dalla cultura e dalle aspettative culturali quanto dalla biologia e dalla medicina.