Parigi, congresso e trattato del 1856

Di fronte a un tesoro vuoto, un nuovo ordigno navale francese che potrebbe perforare le mura di Kronstadt e possibili ostilità svedesi e prussiane, Alessandro II e uno speciale Consiglio imperiale accettarono un ultimatum austriaco e concordarono il 16 gennaio 1856 di fare la pace in termini di coalizione e concludere la guerra di Crimea. Anche prima della caduta di Sebastopoli (12 settembre 1855), la Russia aveva accettato tre dei quattro punti anglo-franco-austriaci dell'agosto 1854: garanzia della sovranità ottomana e dell'integrità territoriale; protezione generale europea (non esclusivamente russa) dei cristiani ottomani; e la liberazione della foce del Danubio. I dettagli del terzo punto, così come la riduzione della preponderanza russa del Mar Nero e ulteriori condizioni particolari britanniche, hanno completato l'accordo. L'incipiente intesa con Napoleone III, che aveva sempre sperato di controllare il prestigio russo senza combattere per gli interessi imperiali britannici, fu un vantaggio per la Russia.

La Russia è stata abilmente rappresentata al congresso di Parigi (25 febbraio-14 aprile) dall'esperto ambasciatore straordinario e consigliere privato conte Alexei F. Orlov e dal diplomatico di carriera e inviato a Londra, Filip Brunov. A loro si unirono al tavolo alcuni degli statisti chiave nei preliminari diplomatici della guerra di Turchia, Inghilterra, Francia e Austria, oltre a Camilio Cavour del Piemonte-Sardegna. La principale concessione della Russia era quella di rimuovere la sua presenza navale dal Mar Nero, ma i dettagli della sua neutralizzazione elaborarono direttamente con i turchi, non con i loro alleati britannici. L'affermazione della Convenzione del 1841, che chiudeva lo Stretto di Turchia alle navi da guerra in tempo di pace, fu in realtà più vantaggiosa per la Russia, che non aveva una flotta da una parte, che per la Gran Bretagna, che ne aveva una dall'altra. L'unica perdita territoriale della Russia fu la retrocessione della parte meridionale della Bessarabia alla Moldavia ottomana, il cui scopo era garantire il ritiro russo dal delta del Danubio.

Inoltre, i russi acconsentirono alla smilitarizzazione delle isole di terraferma nel Baltico, disposizione che rimase fino alla prima guerra mondiale.La disputa sui Luoghi Santi, il disastro diplomatico che aveva portato direttamente ai preliminari di guerra, fu risolta sulla base del compromesso effettuato a Istanbul nell'aprile 1853 dai tre ambasciatori straordinari, Alexander Menshikov, Edmond de la Cour e Stratford (Canning) de Redcliffe, prima della rottura diplomatica della Russia con la Turchia. Il trattato di pace fu firmato il 20 marzo 1856.

All'inizio gli inglesi non trattarono i russi come conformi e mantennero alcune forze nel Mar Nero. Tuttavia, l'ammutinamento dell'India del 1857, dovuto in parte alla pressione persiana appoggiata dalla Russia sull'Afghanistan, portò al ritiro britannico e facilitò il successo senza ostacoli della campagna di lunga data della Russia per ottenere il pieno controllo del Caucaso.

Come hanno notato alcuni osservatori contemporanei, l'adesione alle disposizioni navali e strategiche del trattato dipendeva dalla debolezza russa e dalla risolutezza della coalizione. Durante la guerra franco-tedesca del 1870-1871, Alexander Gorchakov annunciò che la Russia non avrebbe più aderito alle "clausole del Mar Nero" che imponevano la smilitarizzazione e una conferenza di Londra accettò questo cambiamento. Durante la guerra turca del 1877-1878, la Russia riannodò la Bessarabia meridionale con dispiacere dei suoi alleati rumeni.