Panoramica della cultura popolare

Le forme di cultura popolare vissute dagli americani e a cui parteciparono durante l'era della guerra civile variavano a seconda della parte del paese in cui vivevano e delle loro preferenze personali. I residenti dell'interno rurale avevano diverse opportunità di svago rispetto agli abitanti delle città relativamente cosmopolite, e le idee degli americani sull'uso desiderabile del tempo libero differivano tanto nella metà del diciannovesimo secolo quanto nel ventunesimo, anche se molte delle attività e delle attrazioni specifiche sono molto diverse.

Una delle forme di intrattenimento disponibili in molte città e paesi era il teatro. Anche il teatro britannico era popolare in America. L'attrice britannica Laura Keene (1826–1873) arrivò in America nel 1852 e divenne immediatamente una delle preferite. A New York nel 1855 aprì il Laura Keene's Theatre, che gestì fino al 1863. Successivamente continuò a recitare nella sua compagnia teatrale itinerante, eseguendo una varietà di spettacoli tra cui la popolare commedia farsesca del 1858 del drammaturgo britannico Tom Taylor "Our American Cousin", che Keene e la sua compagnia presentarono al Ford's Theatre di Washington, DC, per un pubblico che includeva il presidente e la signora Abraham Lincoln il 14 aprile 1865. Quella performance fu disastrosamente interrotta a metà della scena 2 dell'Atto III quando Lincoln fu assassinato da John Wilkes Booth (1838–1865).

Gli attori in viaggio non erano insoliti in quest'epoca e le esibizioni anche degli attori più famosi dell'epoca non erano del tutto limitate alle città della costa orientale, anche se lì erano più frequenti e abbondanti. La famiglia di attori più famosa d'America, i Booths, è apparsa in molte città, paesi e piccoli luoghi durante i decenni precedenti la Guerra Civile. Junius Brutus Booth Sr. (1796–1852) e suo figlio Edwin Booth (1833–1893) fecero un famoso tour della corsa all'oro in California, eseguendo Shakespeare for the Forty-niners. Nel 1864 i Booth si esibirono Giulio Cesare a New York City, l'unico spettacolo in cui Junius Brutus Sr. ed Edwin sono apparsi sul palco con il membro più giovane della famiglia, John Wilkes Booth, che era ormai famoso a pieno titolo. Conosciuto per essere l'uomo più bello d'America, il figlio più giovane di Booth era già noto per le sue esibizioni energiche e le acrobazie sul palco. Meno noto era il suo aspro razzismo e la profonda simpatia per la causa confederata.

Più facilmente accessibile alla maggior parte degli americani del teatro era la letteratura popolare. Il romanzo romantico era il materiale di lettura leggero preferito da molti. Il romanziere britannico Sir Walter Scott (1771-1832) era uno dei preferiti degli americani del Nord e del Sud prima della guerra, ei suoi libri continuarono ad essere popolari molto dopo Appomattox. Scott aveva i suoi imitatori americani, in particolare William Gilmore Simms (1806-1870), un South Carolinian che cercò di coltivare una letteratura decisamente meridionale. All'estremo opposto della letteratura settoriale c'era il romanzo del 1852 di Harriet Beecher Stowe, enormemente popolare Capanna dello zio Tom. Basato su interviste con schiavi fuggiti, il libro di Stowe aveva lo scopo di illustrare i mali del sistema di schiavitù. Naturalmente, era un anatema a sud della linea Mason-Dixon. Louisa May Alcott (1832-1888) non era ancora molto conosciuta ai tempi della guerra civile, sebbene il suo primo libro, Favole dei fiori, era apparso nel 1854 e il suo romanzo del 1864, Stati d'animo, è stato accolto bene dalla critica. Ha ottenuto molti più riconoscimenti per il suo lavoro di saggistica del 1863, Schizzi ospedalieri, che ha attinto alla sua esperienza come infermiera volontaria negli ospedali dell'Unione. Una fama molto maggiore attendeva il suo libro del 1868, Piccole donne. La Guerra Civile fu anche l'era degli autori trascendentalisti come Herman Melville (1819–1891) e il poeta Walt Whitman (1819–1892), sebbene le loro opere abbiano un po 'meno appello al pubblico popolare.

Un segmento significativo della popolazione americana guardava un po 'con sospetto la lettura dei romanzi e al massimo o tutto il teatro. Per alcuni cristiani devoti, leggere romanzi e andare a teatro rappresentavano distrazioni mondane che potevano allontanarli da Dio. Altri americani, che fossero fortemente religiosi o meno, consideravano tali attività come distrazioni non redditizie e intellettualmente smorzanti per menti oziose. Per loro, erano preferibili libri seri e conferenze educative.

In modo appropriato, quindi, una caratteristica popolare ed educativa della cultura americana durante il periodo prebellico era il liceo. L'insegnante e conferenziere itinerante Josiah Holbrook (1778–1854) fondò il primo liceo americano nel 1826 a Millbury, nel Massachusetts. Holbrook credeva che l'apprendimento dovesse essere una passione per tutta la vita e sperava di diffondere il concetto del liceo come sede regolare per conferenze educative in ogni località. Nel 1850 il suo sogno era in gran parte diventato realtà, con licei stabiliti in tutto il paese, sponsorizzando conferenze su argomenti che vanno dalla letteratura alla scienza agli eventi e ai problemi attuali. I grandi licei orientali pagavano tasse impressionanti a importanti figure del giorno come Ralph Waldo Emerson (1803-1882) e Henry David Thoreau (1817-1862), e oratori importanti come Edward Everett Hale (1822-1909) lavoravano regolarmente nel circuito del liceo . Licei più remoti avrebbero dovuto rivolgersi a talenti locali, come quando lo Springfield Young Men's Lyceum nel gennaio 1838 sentì il promettente avvocato e politico di Springfield Abraham Lincoln parlare su "The Preservation of Our Political Institutions . " Dopo la guerra civile, i licei iniziarono gradualmente a presentare più teatro e intrattenimento e meno conferenze.

L'intrattenimento più attivo, anche se meno intellettuale, doveva essere trovato nelle attività fisiche. I bambini potrebbero giocare a giochi attivi come schioccare la frusta o cavalcare, ma gli adulti di solito no. Alcuni potrebbero giocare a giochi di carte, sebbene altri evitassero tali passatempi peccaminosi a causa della loro stretta associazione con il gioco d'azzardo. Il mezzo più vicino in cui gli adulti di solito si avvicinavano al gioco fisico attivo era trasformare alcune attività lavorative comuni in qualcosa di simile a un gioco. Potrebbe essere una mondatura del mais, un allevamento di fienili o un'ape che taglia. Coloro che non avevano scrupoli religiosi contro di esso potevano anche darsi da fare. Inoltre, la guerra civile ha portato un'eccezione alla solita regola che gli adulti non giocavano a giochi fisici. I soldati, molti dei quali erano uomini molto giovani appena usciti dall'adolescenza, spesso si definivano "i ragazzi". Allora aveva senso che, quando la noia pesava su di loro al campo, prendessero alcuni dei giochi che avevano fatto di recente nel cortile della scuola. Un favorito era conosciuto come "drive ball" o "town ball" e prevedeva un giocatore con un bastone che cercava di colpire una sorta di palla lanciata da uno degli altri giocatori. Può darsi che la guerra, riunendo migliaia di giovani con molto tempo libero inevitabile e generalmente noioso nei campi dell'esercito, li abbia aiutati a sviluppare, regolarizzare e diffondere questo gioco, che in seguito venne chiamato "baseball". Tuttavia, contrariamente alla leggenda, non è stato inventato dal generale della guerra civile Abner Doubleday (1819–1893).

Leggendo, suonando, ballando, frequentando il liceo, il teatro o il culto religioso, gli americani dell'era della guerra civile avevano molte opzioni per divertirsi e occupare il loro tempo libero, ma ovviamente il lavoro era l'attività che occupava la maggior parte del tempo adulti, e in misura molto maggiore di quanto non sia vero nel ventunesimo secolo.

Steven E. Woodworth