Panoramica del lavoro e dell’economia

Anche se la guerra stava occupando le fatiche delle centinaia di migliaia di giovani e uomini di mezza età che servivano come soldati, il lavoro dell'America doveva continuare. Poco più del dieci per cento della popolazione americana ha prestato servizio negli eserciti in qualsiasi momento durante il corso della guerra. La maggior parte degli americani ha trascorso gli anni della guerra a casa, lavorando a molti compiti familiari e ad alcuni non familiari.

L'agricoltura era ancora l'occupazione di moltissimi americani a metà del diciannovesimo secolo, e per molti versi il suo lavoro continuò come prima dello scoppio del conflitto. I contadini continuavano a seminare e mietere, tosare le pecore, mungere le mucche o macellare i maiali come avevano fatto in tempo di pace. Ma alcune cose erano diverse. In molte parti del sud che anticipavano l'arrivo degli eserciti dell'Unione, così come quelle parti della Pennsylvania visitate dall'esercito confederato di Robert E. Lee nel 1863, gli agricoltori spesso vedevano il loro bestiame confiscato, i loro campi calpestati e le loro scorte alimentari esaurite da orde di soldati affamati e ostili. Una perdita più sottile ma non meno dolorosa è stata la distruzione delle recinzioni. La maggior parte delle recinzioni negli Stati Uniti degli anni della guerra civile erano fatte di binari divisi con le estremità incrociate per formare recinzioni a zig-zag alte cinque piedi o più. Ciò era necessario perché gli agricoltori comunemente lasciavano che il loro bestiame, in particolare i maiali, scorresse allo stato brado nei boschi e, in base alle leggi allora in vigore, era responsabilità di ogni agricoltore recintare tali animali dai campi in cui coltivavano i raccolti. Se un contadino non avesse recinto, i suoi maiali e quelli dei suoi vicini avrebbero presto divorato il suo raccolto mentre si trovava nel campo. I soldati erano sempre alla ricerca di legna da ardere buona, secca e stagionata, e le ringhiere della recinzione erano perfette. Quando i soldati hanno trasformato il recinto di un contadino in "i fuochi di guardia di un centinaio di campi in cerchio", il raccolto di quell'anno è stato molto probabilmente una perdita. Per altri agricoltori, la guerra civile è stata un'epoca in cui si faceva di più con meno. Molti dei soldati che riempivano i ranghi degli eserciti erano braccianti agricoli, e la loro assenza esacerbò la cronica carenza di manodopera dell'America e aumentò la desiderabilità di macchine per risparmiare lavoro. Da ciò è nata la saggezza della decisione di Cyrus McCormick di trasferire la sua attività di mietitrice meccanica dalla sua nativa Rockcastle County, Virginia, a Chicago, Illinois, un fiorente nodo ferroviario nel mezzo di una vasta distesa dei migliori terreni agricoli del mondo. Gli anni della guerra hanno visto un enorme aumento nell'uso della macchina di McCormick, poiché la mietitrice meccanica ha svolto il lavoro di migliaia di robusti ragazzi della fattoria che ora si imbracciano fucili per la causa dell'Unione.

Il Sud non aveva mai avuto molto interesse per le macchine di alcun tipo - tranne i gin di cotone - e certamente non per i mietitori meccanici. Dopo tutto, il sud aveva schiavi. Gli schiavi continuarono a svolgere gran parte del lavoro agricolo del sud durante la guerra, ma il loro desiderio di fuggire alla prima occasione e la loro crescente consapevolezza che i loro giorni di lavoro non corrisposto si stavano avvicinando alla fine li rese una fonte di lavoro sempre più problematica per la Confederazione in calo.

Nel 1860, più americani che mai erano impiegati nel lavoro non agricolo e la guerra portò un ulteriore stimolo per la crescente industrializzazione che diede loro i loro nuovi tipi di lavoro. Le fabbriche tessili come la struttura pionieristica di Lowell, nel Massachusetts, impiegavano molti "agenti" o operai, come venivano chiamati allora, e molte di queste erano donne giovani e non sposate. Le industrie più pesanti, come le fonderie che producevano cannoni, rotaie o locomotive, impiegavano esclusivamente lavoratori maschi. Il Nord aveva molto di più di entrambi i tipi di industria, con la Tredegar Iron Works di Richmond che era l'unica struttura a sud della linea Mason-Dixon che poteva costruire una locomotiva o un cannone pesante. Durante il corso della guerra, la Confederazione sviluppò una sua piccola base militare-industriale e molti degli agenti negli stabilimenti che producevano tende, uniformi o persino polvere da sparo erano donne. Alcuni di questi furono messi senza lavoro quando gli eserciti dell'Unione distrussero le loro fabbriche. Ulysses S. Grant in un'occasione permise a ciascun membro della forza lavoro femminile di una fabbrica di tende confederate di prendere più vestiti che poteva portare come una sorta di pacchetto di fine rapporto prima della distruzione dello stabilimento. William T. Sherman in un'altra occasione fece spedire a nord del fiume Ohio l'intera forza lavoro di una fabbrica confederata, tutte giovani donne.

Il lavoro in tempo di guerra per molte donne del sud, tuttavia, non implicava il lavoro in fabbrica, ma piuttosto molte delle mansioni agricole di un marito assente. Ciò significava svolgere compiti e assumersi responsabilità che una donna normalmente non avrebbe svolto nei giorni prebellici, ma la maggior parte delle donne in quelle circostanze sembrava averlo trovato più un peso che una liberazione. Molti hanno riempito i loro mariti combattenti con lettere che li imploravano di lasciare in qualche modo l'esercito, ottenere un congedo o, in alcuni casi, abbandonare i loro doveri per tornare a casa e provvedere alle loro famiglie sofferenti.

La situazione nel Nord era meno grave. Una percentuale minore di uomini del Nord andò nell'esercito e il governo degli Stati Uniti era molto più affidabile nel pagare i suoi soldati. Anche l'economia del Nord è rimasta abbastanza solida che il denaro pagato ai soldati ha mantenuto una parte, anche se non del tutto, del suo valore, a differenza della valuta quasi completamente svalutata della Confederazione. Tuttavia, molte donne del Nord hanno lavorato contro gravi difficoltà. La vedova di un soldato dell'Illinois, costretta a letto dalla malattia, giaceva supina mentre lavorava a maglia un paio di pantaloni di cui aveva tanto bisogno per il figlio adolescente, dal cui lavoro la famiglia ora dipendeva per la sopravvivenza. Altrove nell'Illinois, in una piccola città a poche miglia dalla linea del Wisconsin, i ragazzi nei loro giovani adolescenti si sono organizzati in una sorta di club noto come i "rangers sawbuck", dedicato a segare la fornitura di legna da ardere per l'inverno per le famiglie del quartiere il cui capo i capifamiglia erano assenti nell'esercito.

Il lavoro degli americani durante i primi anni 1860 differiva in base alla loro posizione nel paese, alla loro posizione nella vita e alle fortune della guerra. Per la maggior parte, è stato un periodo di aumento del lavoro per soddisfare le esigenze dell'economia in tempo di guerra e le esigenze delle proprie famiglie.

Steven E. Woodworth