Palmerston, signore (henry john temple)

Palmerston, lord (henry john temple) (1784–1865), politico britannico.

Nato a Londra il 20 ottobre 1784, Palmerston ereditò la sua nobiltà irlandese nel 1802 alla morte di suo padre, Henry Temple, che aveva servito come membro del Parlamento inglese (MP) per quarant'anni. Palmerston sarebbe presto entrato anche in politica, ma non prima di aver completato quella che per un aristocratico era un'istruzione straordinariamente solida all'Università di Edimburgo (1800-1803), dove studiò con il filosofo morale Dugald Stewart, e anche all'Università di Cambridge (1803-1806) , dove ha ottenuto importanti connessioni sociali e credenziali. La sua prima vittoria elettorale per Horsham nel 1806 fu annullata l'anno successivo, ma ottenne comunque un seggio nel 1807 per il pocket borough di Newport, Isola di Wight. Palmerston rimase alla Camera dei Comuni per quasi cinquantotto anni, una carriera politica che terminò solo a causa della sua morte. Durante quel lungo periodo, la sua lealtà politica si spostò da destra a sinistra; iniziò come Tory, passò ai Whigs e finì nel Partito Liberale. Ha ricoperto anche diversi incarichi, in particolare quello di segretario agli esteri (1830–1834, 1835–1841, 1846–1851) e primo ministro (1855–1858, 1859–1865).

In qualità di ministro degli esteri, Palmerston ha articolato con successo una visione del posto della Gran Bretagna nel mondo che ha risuonato ad alta voce con un pubblico britannico sempre più consapevole della sua voce nella politica nazionale. La sostanza di questa visione era relativamente semplice: la Gran Bretagna dovrebbe servire da modello e allinearsi con le nazioni che lottano per governi liberali e costituzionali, ma allo stesso tempo, la Gran Bretagna doveva mantenere la sua indipendenza e la libertà di perseguire e difendere la propria propri interessi. In pratica, ovviamente, le politiche risultanti sono apparse contraddittorie. Palmerston si assicurò attivamente una Grecia e un Belgio indipendenti e promosse con forza il costituzionalismo in Portogallo e Spagna. Tuttavia, a parte il sostegno morale, ha fatto poco per aiutare i polacchi ribelli negli anni 1830 o gli italiani nel 1848, e ha sostenuto l'uso della forza militare contro la Cina nelle guerre dell'oppio (1839-1842, 1856-1860), che ha ampliato il commercio britannico molto più della sfera della libertà. Poiché la Gran Bretagna, come sosteneva Palmerston, non aveva alleati permanenti, ma solo interessi permanenti, perseguì politiche a volte belligeranti, a volte concilianti.

Palmerston coprì queste apparenti incongruenze corteggiando abilmente l'opinione pubblica favorevole e sfruttando astutamente la stampa. Nel suo famoso discorso del giugno 1850 alla Camera dei Comuni, difese le sue azioni sfacciate nell'affare Don Pacifico, quando inviò una flotta navale ad Atene per sostenere le pretese monetarie di un mercante di Gibilterra danneggiato. I suoi forti appelli al nazionalismo britannico hanno conquistato il pubblico. Poi, quando il governo gli proibì di incontrare il rivoluzionario ungherese in esilio Lajos Kossuth nel 1851, incontrò invece un gruppo di radicali londinesi che presentarono un discorso che condannava ferocemente i nemici di Kossuth, gli imperatori austriaci e russi. In superficie, questi erano solo gesti, ma i modi bruschi e spavaldi di Palmerston lo rendevano caro al pubblico nello stesso momento in cui irritava la regina Vittoria (r. 1837–1901) ei suoi colleghi parlamentari. A causa della sua capacità di attrarre sostegno da tutto lo spettro politico con la sua visione patriottica di una nazione moralmente superiore e militarmente forte, non sorprende che sia diventato primo ministro quando la Gran Bretagna ha subito gravi battute d'arresto durante la guerra di Crimea (1854-1856). Riuscì a ottenere una pace e porre fine alla guerra con una nota vittoriosa.

Qualsiasi valutazione dell'eredità politica di Palmerston deve tener conto della sua notevole longevità. È stato sostenuto che poiché divenne primo ministro all'età di settant'anni, non era in contatto con i tempi che cambiano, un conservatore che ha bloccato le riforme necessarie che il suo brillante cancelliere dello Scacchiere, William Ewart Gladstone, avrebbe infine intrapreso come primo ministro. Eppure è stato sostenuto più recentemente che a causa della sua coltivazione dell'opinione pubblica, ad esempio con politiche lungimiranti che hanno attratto i dissidenti al Partito Liberale, Palmerston ha inaugurato una modalità di politica moderna e democratica, che in seguito i politici si sono poi espansi. Palmerston era un politico genuinamente progressista, o un rastrello della reggenza che prediligeva il dominio aristocratico, così come le avventure aristocratiche, a giudicare dai suoi rapporti con le donne? Forse era due politici in uno, un liberale in politica estera e un conservatore in politica interna. Mentre il dibattito storiografico continuerà, rimarrà comunque vero che lo stesso Palmerston ha avuto poche difficoltà a trovare la sua strada attraverso due mondi politici molto diversi, uno dominato dalla Rivoluzione francese e l'altro dalla Rivoluzione industriale. Era un consumato sopravvissuto politico, avendo ottenuto un'impressionante vittoria elettorale (luglio 1865) solo pochi mesi prima di morire.