Ottimi documenti congressuali

The Continental Association ... 111

Proclamazioni in tempo di guerra ... 127

La Dichiarazione di Indipendenza… 135

Articoli di Confederazione… 151

A partire dal 1765, il governo britannico, fortemente indebitato, aveva tentato di tassare le colonie americane per contribuire a pagare i conti. Le tasse incontrarono una crescente resistenza fino a quando finalmente, nel dicembre 1773, i bostoniani scaricarono 342 casse di tè britannico nel porto di Boston. Questo episodio divenne noto come il Boston Tea Party. Nel 1774, il governo britannico approvò gli Intolerable Acts per punire Boston per il tea party. Gli Intolerable Acts chiusero il porto di Boston, diedero al governatore nominato dai britannici del Massachusetts il controllo completo delle riunioni cittadine, ordinarono che i funzionari britannici che avevano commesso gravi crimini nelle colonie venissero processati in Gran Bretagna e richiedevano che i coloni ospitassero soldati britannici abitazioni appartenenti a privati ​​cittadini.

Prima del passaggio degli Atti intollerabili, le colonie avevano preso strade separate e c'era stato scarso senso di unità tra di loro. Ma mentre guardavano Boston soffrire per la chiusura del suo porto, le altre colonie si chiedevano se sarebbero state le prossime a subire le tasse e le punizioni imposte dagli inglesi. È diventato chiaro che bisogna fare qualcosa per affrontare queste minacce dagli inglesi in modo unitario.

La risposta coloniale fu di inviare rappresentanti al Primo Congresso Continentale nel 1774. Il Congresso avrebbe dovuto far conoscere i sentimenti dei coloni al re Giorgio III (1738–1820) e chiedergli un rimedio. Quando non riuscì a rispondere in modo soddisfacente, il Secondo Congresso Continentale fu formato e si riunì nel 1775.

Il primo congresso continentale si riunì il 5 settembre 1774 presso la Carpenter's Hall di Filadelfia, in Pennsylvania. Dodici delle tredici colonie hanno inviato delegati al Congresso. La Georgia, una piccola colonia con un potente e popolare governatore nominato dai britannici, James Wright (1716-1785), scelse di non partecipare questa volta. Il membro della Virginia House of Burgesses Peyton Randolph (c. 1721–1775) (vedi la voce a lato sui Virginia Delegates a pag. 114) fu nominato presidente del Congresso.

La maggior parte dei delegati non si era mai incontrata prima e hanno passato molto tempo a valutarsi a vicenda. I partecipanti hanno espresso opinioni contrastanti su ciò che stavano protestando esattamente e su ciò che speravano di ottenere durante la riunione. Ma la maggior parte concordava sul fatto che le cose avevano raggiunto un punto in cui le colonie non avevano più bisogno di un "genitore" - una "madrepatria" - e si risentivano di essere dominate dalla Gran Bretagna. Il nome che hanno scelto per se stessi, "Congresso continentale", suggerisce che i delegati si siano resi conto di essere sull'orlo di qualcosa di enorme, qualcosa che avrebbe finalmente abbracciato l'intero continente americano.

I membri del Primo Congresso Continentale potevano fondamentalmente essere divisi in due gruppi: conservatori, che speravano di riappacificare la disputa con l'Inghilterra, e radicali - specialmente i delegati del Massachusetts e della Virginia - che erano determinati a resistere.

Sono state discusse molte questioni e molto a lungo. Il delegato John Adams (1735-1826) descrisse il processo come "molto noioso". Ma dalle discussioni è emersa un'armonia davvero notevole. Furono approvate risoluzioni, e preparati "indirizzi", che esponevano il caso delle colonie a re Giorgio e al popolo della Gran Bretagna e dell'America. Tra i discorsi c'era un avvertimento al popolo della Gran Bretagna: "Fai attenzione a non cadere nella fossa che si sta preparando per noi", una fossa in cui i cittadini britannici perderebbero i loro diritti e la loro libertà.

Il documento più importante prodotto dal Primo Congresso Continentale è stata la Continental Association (chiamata anche "The Association"). L'Associazione Continentale fu importante perché segnò la prima volta che tutte le colonie furono unite in un obiettivo comune: punire la Gran Bretagna in modi che avrebbero danneggiato. Il documento dichiarava le lamentele dei coloni e descriveva un boicottaggio delle importazioni e delle esportazioni britanniche che sarebbero rimaste in vigore fino a quando le loro lamentele non fossero state affrontate. (Un boicottaggio è un rifiuto di acquistare beni o di venderli a un altro.) Le colonie erano uno dei principali partner commerciali della Gran Bretagna. I delegati ritenevano che le misure adottate dall'Associazione avrebbero portato l'Inghilterra sull'orlo della rovina finanziaria in un brevissimo periodo di tempo. Il Congresso si aggiornò il 26 ottobre 1774, dopo aver accettato di incontrarsi il 10 maggio 1775, se re Giorgio non avesse risposto alle sue lamentele in modo soddisfacente.

Re Giorgio non rispose in modo soddisfacente e il Secondo Congresso continentale si riunì nel maggio 1775. Molti delegati non erano ancora pronti per una rottura aperta con la Gran Bretagna. Tuttavia, il Congresso si è adoperato per mettere le colonie in uno stato di prontezza alla guerra, e sembrava una buona idea fare una dichiarazione per giustificare queste azioni. Due documenti sono stati adottati dal Congresso subito dopo il suo riassemblaggio: la Dichiarazione delle cause e della necessità di prendere le armi e, per compiacere i più conservatori, la Petizione Olive Branch. La Dichiarazione delle cause e della necessità di imbracciare le armi giustificava le azioni già intraprese dal Congresso per prepararsi a una possibile guerra. La petizione Olive Branch ha ripetuto le lamentele coloniali ma ha dichiarato attaccamento coloniale a Re Giorgio ed ha espresso un desiderio di armonia. In seguito all'adozione di questi documenti, il Secondo Congresso Continentale si aggiornò il 2 agosto 1775.

Poco più di un mese dopo, il Secondo Congresso Continentale si è riunito ancora una volta. I delegati hanno appreso che Re Giorgio aveva respinto la petizione Olive Branch e aveva proclamato che le colonie erano in uno stato di ribellione. Il Congresso rivoluzionario continuò le sue discussioni e l'anno successivo votò il suo secondo grande documento, la Dichiarazione di indipendenza, adottato il 4 luglio 1776. Il suo terzo grande documento, gli Articoli della Confederazione e dell'Unione perpetua, fu adottato il 15 novembre 1777 .

Lo scopo della Dichiarazione di Indipendenza era di annunciare formalmente al mondo che l'America si stava ritirando dall'Impero Britannico e di spiegarne le ragioni. Ma quando il Congresso si trovò pienamente impegnato in una guerra per l'indipendenza, divenne chiaro che era impossibile condurre una guerra e prendere decisioni rapide quando ogni stato appena creato operava in modo indipendente. La necessità di un governo abbastanza potente da sconfiggere gli inglesi portò all'adozione degli Articoli della Confederazione. Gli articoli servirono come base del governo per il nuovo paese fino all'adozione della Costituzione federale nel 1788.