Oriskany, New York

Oriskany, New York. 6 agosto 1777. La spedizione di St. Leger era a pochi giorni di marcia da Fort Schuyler (Stanwix). Durante la marcia un amichevole Oneida ha riferito la sua avanzata il 30 luglio al generale di brigata Nicholas Herkimer, comandante della brigata di milizia della contea di Tryon, New York. Nonostante la notevole preoccupazione dei coloni per la sicurezza delle loro famiglie, Herkimer riuscì a radunare circa ottocento uomini. Il 4 agosto hanno lasciato Fort Dayton scortando un convoglio di rifornimenti di quaranta carri trainati da buoi a Stanwix. La notte successiva si accamparono a una decina di chilometri da Stanwix a Deerfield, e Herkimer mandò dei corridori avanti per informare il colonnello Peter Gansevoort e chiedergli di fare una sortita dal forte mentre si avvicinavano.

La mattina del 6 agosto, il cauto Herkimer voleva aspettare il segnale del cannone di Gansevoort che indicava l'inizio della sortita prima di partire. Tuttavia, i suoi comandanti di reggimento - Ebenezer Cox, Jacob Klock, Frederick Visscher e Peter Bellinger - insistettero per un immediato avanzamento. Contro il suo miglior giudizio Herkimer autorizzò il movimento, lasciando la maggior parte dei carri sotto scorta ed eliminando le guardie avanzate e di fianco nella speranza di migliorare la velocità della colonna. La leggenda che i colonnelli lo abbiano indotto a questa decisione mettendo in dubbio il suo coraggio e la sua lealtà sembra essere basata sull'affermazione dello storico del diciannovesimo secolo Benson J. Lossing e non su resoconti contemporanei.

St. Leger venne a sapere dell'approccio di Herkimer la sera del 5. Durante la notte il comandante britannico staccò Joseph Brant con un gruppo misto variamente stimato da quattrocento a settecento uomini per tendere loro un'imboscata. Brant scelse un luogo più tardi noto come Battle Brook, a sei miglia dal forte, dove un burrone largo duecento metri poteva essere attraversato solo su una strada rialzata di velluto a coste e dove i boschi circostanti fornivano nascondiglio. Brant ha incaricato i suoi lealisti - parte del reggimento reale di New York di John Johnson (Royal Greens) e un piccolo contingente di ranger recentemente sollevato da John Butler - per formare la forza di blocco, e ha messo il più grande contingente di indiani (principalmente Mohawk e Seneca) in posizioni da cui attaccare i fianchi e le retrovie.

I sessanta esploratori Oneida di Herkimer in qualche modo non riuscirono a rilevare i segni dell'imboscata, e quando l'avanguardia di venti uomini si fermò a bere dal ruscello, la colonna lunga mezzo miglio si tuffò alla cieca davanti a sé. Il fronte era sulla riva occidentale, risalendo la cresta; i quindici carri erano sul ponte; e il reggimento di Visscher (circa duecento uomini) come retroguardia non era ancora partito quando iniziarono gli spari. O gli uomini di Brandt si sono innervositi, la spiegazione più probabile, o alcuni miliziani vigili hanno visto qualcosa, ma in ogni caso il risultato è stato che la trappola si è chiusa prematuramente.

Anche se alcuni degli uomini di Visscher apparentemente furono presi dal panico, gli altri reagirono con un coraggio e un istinto tattico raramente mostrati dai veterani. Invece di raggrupparsi per strada, contrattaccarono e si fecero strada per uscire dalla zona di uccisione. L'incapacità degli indiani di dare seguito alla sorpresa iniziale e di avvicinarsi all'uccisione ha permesso alla milizia di assumere posizioni difensive su un terreno più elevato. Il ferito Herkimer aveva la sella presa dal suo cavallo morto e posta a terra tra i suoi uomini. Poi vi si sedette per dirigere il combattimento; sebbene presentasse un bersaglio evidente, si dice che abbia fumato con calma la sua pipa e abbia rifiutato ogni esortazione a mettersi al riparo. Gli americani si sono formati prima in piccoli gruppi, il che li ha resi vulnerabili da tutte le direzioni, ma poi si sono uniti in un unico perimetro.

L'azione è iniziata alle 10 del mattino; dopo tre quarti d'ora, i violenti combattimenti si sono interrotti temporaneamente quando le forti piogge hanno messo a tacere tutte le armi da fuoco per un'ora. Durante questo armistizio forzato Herkimer ordinò un altro cambio di tattica. I singoli difensori erano stati appesi lungo il suo perimetro e gli indiani avrebbero aspettato fino a quando un uomo non avesse sparato e poi si sarebbero precipitati ad ucciderlo con un tomahawk prima che potesse ricaricare. Così i miliziani iniziarono ad operare a coppie che si sostenevano reciprocamente: mentre una ricaricava, l'altra teneva il fuoco per abbattere qualsiasi nemico che caricava.

Quando il maggiore Stephen Watts arrivò con un rinforzo dei Verdi reali, Butler li fece rivoltare i cappotti e avvicinarsi agli assediati americani sotto le spoglie di un'amichevole sortita da Fort Stanwix. Un palatino dagli occhi acuti riconobbe un vicino appena in tempo, e ne seguì un terrificante combattimento corpo a corpo. Verso le 1:XNUMX, un'ora dopo il temporale, seconda fase della battaglia, John Butler sentì sparare da Fort Stanwix e indovinò correttamente che gli americani stavano facendo una sortita. A questo punto gli indiani erano pronti a lasciare, e la minaccia della sortita ai loro campi rese urgente il loro desiderio di rompere i contatti. Quando i loro alleati si ritirarono, anche i restanti lealisti si ritirarono.

Numeri e perdite

Poiché i partecipanti erano tutti irregolari, non sono possibili statistiche accurate. Gli storici americani come Benson Lossing tendono a gonfiare le perdite della milizia. Mentre le perdite degli ufficiali furono pesanti, Herkimer morì per le ferite; uno dei quattro colonnelli è morto e un altro è stato catturato: l'affermazione che 160 uomini sarebbero stati uccisi è sicuramente gonfiata. È più probabile che il numero rifletta le vittime totali, inclusi i feriti che camminano. Anche le stime delle perdite di Brant sono più alte nei resoconti degli storici di quanto non fossero probabilmente sul campo di battaglia. Probabilmente da 70 a 100 indiani furono uccisi o feriti, e le perdite dei lealisti devono essere aggiunte a quel totale.

Significato

È difficile sostenere che questa battaglia abbia influenzato l'esito della campagna del 1777, o addirittura che abbia alterato l'esito dell'assedio del forte. Ma era molto importante per la storia locale della Valle del Mohawk, avvelenando i rapporti tra ex vicini. E la superba lotta organizzata da milizie relativamente inesperte in un'imboscata che avrebbe messo alla prova le truppe veterane divenne un importante fattore morale.