Olaudah equiano

Olaudah Equiano (1745-ca.1801) era uno schiavo africano, liberto e autore che scrisse la prima eccezionale autobiografia nella letteratura narrativa sugli schiavi.

Olaudah Equiano è nato a Essaka, un villaggio Ibo (ora non conosciuto) nella provincia del Benin, nell'attuale Nigeria. All'età di 11 anni è stato rapito in schiavitù domestica. Dopo un breve servizio in famiglie africane, fu venduto agli schiavisti britannici nel 1756 e inviato alle Barbados nelle Indie occidentali. Trasportato immediatamente in Virginia, Olaudah, che disse che il suo nome africano significava "vicenda" o "fortuna", divenne lo schiavo personale del tenente Michael Henry Pascal della Royal Navy, che gli diede il suo secondo nome, Gustavus Vassa.

Risparmiò così il destino dei lavoratori delle piantagioni, Equiano trascorse i successivi 30 anni come servitore, barbiere, marinaio e commerciante, viaggiando ampiamente in luoghi così vari come la Turchia, l'Artico, l'Honduras, il Nord America e Londra. Nel processo divenne un osservatore colto e articolato della tratta degli schiavi, della schiavitù e della sua condizione.

Dopo il servizio nella Guerra dei Sette Anni, compreso l'assedio di Louisburg sull'isola di Cape Breton e la cattura di Belle Isle, il tenente Pascal sorprendentemente deluse le aspettative di libertà di Equiano e lo rimandò nelle Indie occidentali per la rivendita nel 1763. Il nuovo maestro di Equiano, un mercante quacchero di Montserrat e Filadelfia di nome Robert King, gli diede sia il riconoscimento per le sue capacità che l'opportunità di manomissione. Impiegato come impiegato e assistente del capitano su navi che commerciano nelle isole e trasportavano schiavi nelle colonie americane, Equiano fu autorizzato a commerciare per proprio conto e acquistò la sua libertà nel 1766 per £ 40, il prezzo che King aveva pagato per lui. Equiano andò a Londra, dove si diplomò come barbiere e musicista e migliorò la sua formazione prima di riprendere il mare come servitore libero nel 1768.

Equiano era stato battezzato da giovane nel 1759, ma la religione cristiana non influenzò profondamente la sua vita se non durante o subito dopo aver partecipato a una spedizione artica alla ricerca del Passaggio a Nordest nel 1773, che quasi si concluse con un disastro. A quel tempo sperimentò una profonda depressione e una ricerca interiore che portò alla sua conversione all'evangelicalismo nel 1774. Vivendo di nuovo a Londra dopo il 1777, chiese al vescovo di Londra di ordinarlo missionario per il servizio in Africa, ma fallì.

Successivamente Equiano salì alla ribalta nella società londinese dei neri liberi, divenne un intimo amico di Ottobah Cugoano e si associò agli umanitari britannici contrari alla tratta degli schiavi dell'Atlantico. Nel 1783, ad esempio, portò la famosa valigetta della nave Zong all'attenzione di Granville Sharp. Sharp ne ha fatto una cause célèbre nella battaglia parlamentare per l'abolizione. Centotrentadue schiavi malati e incatenati erano stati gettati in mare vivi e poi avevano chiesto l'assicurazione del carico. Anche a questo proposito, alla fine del 1786 Equiano fu nominato da Charles Middleton, il controllore della marina, commissario per la spedizione sovvenzionata di Granville Sharp per rimpatriare i "poveri neri" di Londra in Sierra Leone. Tuttavia, il piano era irto di ritardi e cattiva gestione, e in una lettera che il suo amico Cugoano pubblicò a Londra prima della loro partenza, Equiano accusò il suo superiore, Joseph Irwin, di furto di negozi e maltrattamenti dei neri. Middleton ha sostenuto Equiano, ma Irwin e diversi colleghi, agendo tramite uomini d'affari londinesi interessati all'impresa, hanno progettato il suo licenziamento da parte delle autorità del Tesoro.

La famosa autobiografia di Equiano L'interessante narrazione della vita di O. Equiano, o G. Vassa, l'africano fu poi scritto nel 1787-1788 in parte per rivendicare il suo ruolo nella vicenda della Sierra Leone, nonché per raccontare la sua esemplare ascesa dalla schiavitù alla libertà e per sostenere la causa dell'abolizione della tratta degli schiavi. Sebbene un critico (GI Jones, 1967) abbia dubitato della sola paternità di Equiano a causa della sua felicità stilistica, non c'è dubbio che il lavoro fosse essenzialmente suo. A differenza del sofisticato discorso biblico di Ottobah Cugoano, quello di Equiano è un resoconto dell'azione in cui le realtà e le iniquità della schiavitù e del commercio emergono eloquentemente nel racconto della sua stessa storia. Oltre alla sua importanza come "il primo libro veramente notevole nel genere" delle narrazioni sugli schiavi (Arna Bontemps, 1969) e al suo valore come uno dei pochi veri ricordi personali della tratta degli schiavi come visto dalle stesse vittime (Philip Curtin, 1967) Il racconto di Equiano è particolarmente interessante sotto due aspetti: primo, per i suoi ampi ricordi dell'infanzia africana dell'autore e il suo mantenimento di un punto di vista africano nel giudicare l'esperienza e, secondo, per il suo argomento economico razionale contro la tratta degli schiavi. Non solo ha sostenuto le trasgressioni morali del commercio, ma anche la sua follia economica. Sulla base delle proiezioni demografiche ha esortato il potenziale del commercio legittimo per i manufatti britannici in Africa come alternativa economica al commercio di vite. Questa era una visione condivisa con il libro di Cugoano, e ha avuto un posto di rilievo nella preparazione ideologica per l'abolizione.

Nonostante il suo senso della missione, Equiano era destinato a non tornare mai più in Africa. Ha tenuto numerose conferenze in Gran Bretagna contro la tratta degli schiavi durante il 1790 e ha sposato una ragazza inglese, Susan (o Susanne) Cullen di Ely, nell'aprile 1792. Si ritiene che sia morto a Londra nel 1801.

Ulteriori letture

Il Interessante racconto della vita di O. Equiano, o G. Vassa, l'africano fu pubblicato per la prima volta in due volumi a Londra, 1789, con otto nuove edizioni fino al 1795 e molte altre in seguito. Recentemente è apparso in un'edizione ridotta di Paul Edwards, Equiano's Viaggi: la sua autobiografia (1967), e integralmente in Arna Bontemps, ed., Grandi narrative degli schiavi (1969), con un'utile introduzione letteraria del curatore.

Il posto di Equiano nella storia intellettuale della tratta degli schiavi e delle relazioni afro-europee in generale è discusso nell'introduzione di Philip Curtin alla sua collezione, Africa Remembered: Narratives by West Africans from the Era of the Slave Trade (1967), che contiene la descrizione di Equiano della sua patria africana con il commento di GI Jones. Robert W. luglio, Le origini del pensiero africano moderno: il suo sviluppo in Africa occidentale durante il diciannovesimo e il ventesimo secolo (1967), discute anche della carriera di Equiano e dell'importanza del suo libro. Christopher Fyfe, Una storia della Sierra Leone (1962; rev. Ed. 1963), narra il coinvolgimento di Equiano nello schema di insediamento della Sierra Leone, mentre Christopher Fyfe, ed., Sierra Leone Eredità (1964), utilizza una lettera di Equiano a Lord Hawkesbury nel 1788 per esemplificare l'argomento economico contro la tratta degli schiavi. □