Occupazioni della classe media

Le occupazioni che caratterizzavano la classe media americana includevano molti lavori precedenti alla rivoluzione del mercato e alcuni che furono creati come risultato di essa. Un elenco di occupazioni della classe media includerebbe medici, avvocati, educatori, commercianti e ministri. Ma avrebbe incluso anche nuovi tipi di uomini d'affari, i cui posti di lavoro erano il risultato del declino della produzione artigianale. In generale, le occupazioni della classe media erano definite dal lavoro non manuale, o da quello che venne chiamato il lavoro dei "colletti bianchi". Nel corso del periodo prebellico, questi lavori, disponibili principalmente per uomini euro-americani, furono sempre più associati a mobilità ascendente, proprietà e rispettabilità.

Gli elenchi delle città dell'inizio del XIX secolo rivelano pochi nuovi titoli di lavoro. Ma nuove forme di organizzazione aziendale e, in misura minore, innovazione tecnologica hanno trasformato i compiti componenti, lo status e i significati culturali delle occupazioni più vecchie. Negli anni venti dell'Ottocento molti artigiani di successo non erano più maestri artigiani, ma lavoravano al fianco di operai e apprendisti nelle officine. Avevano invece abbandonato la pratica del loro mestiere per diventare uomini d'affari concentrati sulla supervisione dei dipendenti e sul monitoraggio di sistemi contabili sempre più complessi. Molti di questi uomini hanno continuato a identificarsi con le loro origini artigianali, descrivendosi come sarti o ebanisti negli elenchi delle città. Tuttavia, il lavoro non manuale che svolgevano e le opportunità che offrivano servivano ad aumentare la loro distanza sociale ed economica dai lavoratori che impiegavano.

Questa distanza si rifletteva in diversi modi. Già nel 1820, alcune aziende creavano spazi di vendita al dettaglio specializzati, i cui interni puliti e ben illuminati e gli abbellimenti architettonici segnavano un netto contrasto con il rumore, gli odori e lo sporco delle botteghe artigiane e delle fabbriche. Gli ambienti di lavoro dei colletti bianchi conferivano uno status che era sottolineato dai salari: in generale, i proprietari non manuali e gli impiegati salariati all'inizio del XIX secolo godevano di redditi più elevati e accumulavano più ricchezza rispetto ai lavoratori manuali. L'elevato status del lavoro da colletto bianco si estendeva anche agli impiegati di primo livello - impiegati, venditori e contabili - che in genere guadagnavano meno di operai qualificati e che spesso svolgevano lavori manuali, tra cui immagazzinare scaffali, pulire il negozio e distribuire volantini. Concentrandosi sulla prospettiva di una mobilità ascendente, questi giovani si sono identificati come futuri imprenditori e proprietari. Allo stesso tempo, hanno esagerato le differenze tra loro e i lavoratori manuali.

Forse la cosa più importante, le occupazioni dei colletti bianchi derivavano prestigio sociale e potere economico dalla loro associazione con la proprietà. Alla fine dell'era jacksoniana, città come Filadelfia assistettero a una crescente correlazione tra il lavoro dei colletti bianchi e la proprietà aziendale da un lato e il lavoro manuale e il lavoro salariato permanente dall'altro. Le piccole imprese di proprietà di lavoratori manuali non sono scomparse, anche se la proprietà è diventata più sfuggente e più precaria. Ma nel corso dell'era prebellica, specialmente nelle aree urbane, sarebbero state messe in ombra dalle imprese i cui proprietari si dedicavano alla gestione. Le occupazioni della classe media derivavano così il loro status in parte da benefici economici, inclusi reddito e proprietà, e in parte dalla loro crescente distanza spaziale, culturale ed economica dal lavoro manuale. Sottolineando che lavoravano con la testa, non con le mani, gli artigiani che si erano trasformati in uomini d'affari ei loro dipendenti salariati si allearono con i membri delle professioni nascenti: avvocati, medici, educatori e ministri.

La segmentazione dei mercati del lavoro per genere e razza ha assicurato che la maggior parte delle occupazioni della classe media fosse dominata da uomini bianchi. Tuttavia, molte donne della classe media si sono trovate coinvolte nel mercato del lavoro, nonostante l'ascesa di un'ideologia domestica che le relegasse in case sentimentali privatizzate e che enfatizzasse i loro ruoli di mogli e madri. Le donne sposate prendevano pensionanti e cucivano. Le donne single più spesso trovavano lavoro come insegnanti. Sebbene un gran numero di donne della classe media lavorasse per soldi, se non per salari definiti in modo restrittivo, le loro opportunità erano limitate dall'ideologia domestica. Le occupazioni delle donne hanno replicato il lavoro non pagato che hanno svolto per le loro famiglie; persino l'insegnamento era considerato meno come una carriera che come un'estensione della cura del bambino. Molte donne della classe media lavoravano per pagare l'istruzione e sostenere le prime carriere di parenti maschi che lottavano per stabilirsi in un mondo da colletti bianchi.

Il razzismo proibiva praticamente ai neri liberi di assicurarsi la maggior parte dei lavori non manuali che definivano la classe media bianca settentrionale. Il pregiudizio pervasivo e profondamente radicato minò la rispettabilità che avrebbe potuto essere accordata agli insegnanti e ai ministri afroamericani dalla società settentrionale in generale. Ma alcuni ministri, insegnanti e imprenditori raggiunsero una relativa sicurezza economica ed esercitarono una notevole influenza nelle loro comunità. I membri di queste occupazioni formavano il nucleo della classe media nera che sarebbe emersa dopo la guerra civile.