Nikitin, una fantasia

Famoso mercante e autobiografo russo; date esatte di nascita e morte sconosciute.

Afanasy Nikitin era un commerciante russo di Tver che lasciò un diario dei suoi viaggi in Iran e in India durante un periodo di quattro anni tra il 1466 e il 1475. L'account del viaggiatore rimane la principale fonte di informazioni sulla sua storia personale e lo scopo del suo lungo viaggio. Sotto il titolo Il viaggio oltre i tre mari, Il documento di viaggio di Afanasy è un documento di grande interesse, sia per gli storici che studiano le interazioni dei russi medievali con l'Oriente musulmano, sia in generale come uno dei primi resoconti autobiografici della letteratura. È stato più volte pubblicato nell'originale russo con annotazioni e tradotto in molte lingue.

Gli appunti di Afanasy descrivono come lasciò Tver, con l'intenzione di unirsi a una spedizione commerciale diretta al principato caucasico di Shirvan. Lungo la strada, il suo gruppo è stato derubato dei suoi beni. Fu salvato dallo Scià di Shirvan, ma, nonostante l'alto rischio, decise di continuare il suo viaggio a Derbent, un mercato a lui familiare, e poi a Baku, piuttosto che tornare a Tver a mani vuote. Ha continuato ad attraversare il Mar Caspio, ha continuato i suoi viaggi attraverso l'Iran, e poi ha attraversato l'Oceano Indiano fino al Deccan. Dopo aver esaminato i mercati, le dogane e le corti degli imperi Bahmani e Vijayanagar, tornò in Russia, attraversando il Mar Nero. Da qualche parte nella regione di Smolensk, ha incontrato una morte prematura. I mercanti portarono i suoi appunti a Vasily Mamyrev, segretario del Gran Principe Ivan III di Mosca. Il cronista L'vov riferisce di aver ricevuto gli appunti di Afanasy nel 1475 e di averli incorporati nel suo registro annalistico, ma non è stato in grado di individuare ulteriori informazioni sul viaggiatore.

I primi storici che studiarono i suoi appunti videro Afanasy come un audace esploratore e patriota. Guardando il viaggio in una prospettiva commerciale, tuttavia, la storica Janet Martin conclude che sebbene Afanasy abbia viaggiato più lontano di altri viaggiatori russi della sua epoca e abbia visitato luoghi che non hanno visitato, le sue note lo rivelano come un mercante cauto, persino conservatore, che ha realizzato una serie di decisioni discrete e limitate per continuare il suo viaggio sulla base delle informazioni sui mercati veicolate dai commercianti che ha incontrato. Inizialmente pensava di approfittare di una pausa nelle ostilità tra Moscovia e la Grande Orda per portare pellicce nel Caucaso e nel Basso Volga, un'impresa che aveva buone prospettive di alti profitti. Il suo viaggio in Iran ha seguito una rotta commerciale ben consolidata, con soste prolungate in città note per i loro bazar. Afanasy indica che la sua decisione di continuare in India era basata su informazioni di mercanti musulmani che aveva incontrato in Iran. I suoi appunti sull'India, un mercato sconosciuto ai commercianti russi, contengono le informazioni più dettagliate su merci e mercati, oltre a consigli su come trovare riparo e avvertimenti sulle alte tasse doganali imposte ai cristiani e le pressioni per convertirsi all'Islam. Questa informazione sarebbe stata di grande valore per i commercianti che consideravano un'impresa del genere. Solo quando ha concluso che ulteriori viaggi non avrebbero portato nuove opportunità per il commercio, ha deciso di tornare in Russia.

Lunghi passaggi in arabo creolizzato contenenti preghiere ed espressioni di paure sull'incapacità del viaggiatore di praticare il cristianesimo in India hanno ispirato una serie di ipotesi. Nikolai Trubetskoy ha caratterizzato le note di Afanasy come un racconto lirico di un cristiano ortodosso impegnato che soffriva del suo isolamento religioso, ma manteneva la fede della sua patria; i termini e le frasi straniere hanno aggiunto colore locale alla narrazione, plasmando la sua struttura artistica unica, mentre nascondevano i pensieri più intimi del viaggiatore a tutti tranne che a una manciata di lettori. Altri hanno messo in dubbio la fede di Afanasy. Yuri Zavadovsky ha notato la vasta conoscenza di Afanasy delle preghiere musulmane e dei requisiti per la conversione all'Islam. I resoconti di Afanasy sul suo comportamento suggerirono allo storico Gail Lenhoff che era un convertito sociale all'Islam. Questa decisione di convertirsi sembra essere stata inizialmente dettata da interessi commerciali, poiché i musulmani non dovevano pagare tasse o dazi doganali e potevano commerciare più liberamente nei mercati del Deccan. La sua conversione lo obbligò a pregare in arabo e ad osservare le usanze musulmane in pubblico. La crescente proporzione di preghiere arabe nell'autobiografia e l'esistenza di un'ultima preghiera di ringraziamento ad Allah per essere sopravvissuto a una tempesta, pronunciata mentre si avvicinava al suolo cristiano e debitamente registrata nel suo diario, potrebbe indicare che alla fine del suo viaggio Afanasy aveva assimilato la fede musulmana.