Niccolò de’ conti

Il mercante-avventuriero veneziano Niccolò de'Conti (ca. 1396-1469) contribuì notevolmente alla conoscenza dell'Europa del mondo orientale.

Niccolò de'Conti proveniva da una nobile famiglia mercantile; in tenera età decise di seguire la tradizione di famiglia fondando una redditizia attività commerciale in Oriente. A differenza della maggior parte dei suoi connazionali veneziani, tuttavia, Conti non si concentrava esclusivamente sul commercio con l'Egitto. Nel 1419 iniziò un viaggio - che ricorda quello di Marco Polo - che durò quasi un quarto di secolo e lo portò nel Vicino ed Estremo Oriente. Come Marco Polo, Conti ha mostrato una facilità per il linguaggio e per registrare le sue osservazioni per i posteri.

La prima fase dell'odissea di Conti includeva un soggiorno in Siria, dove trascorse abbastanza tempo per imparare a parlare la lingua araba. Ha viaggiato via terra attraverso il deserto fino a Baghdad; da lì si trasferì in Persia (l'attuale Iran), dove fondò una società commerciale con mercanti locali. Nel corso della sua attività lavorativa, Conti aggiunse al suo repertorio la lingua persiana. Con la Persia come base, Conti ha esteso le sue operazioni in India. Navigando a lungo nell'Oceano Indiano, Conti registrò molte delle sue impressioni quando sbarcò in varie città. Durante questi anni ha avuto l'opportunità di sperimentare personalmente la vita indiana, poiché ha sposato una donna indiana e ha iniziato a crescere una famiglia. Fu probabilmente in questo periodo che Conti rinunciò al cristianesimo. Non è chiaro se ciò sia stato fatto per convinzione o per necessità.

Conti alla fine ha esteso la sua visita alle Indie Orientali. Il suo viaggio includeva soste a Sumatra e nella penisola malese, un'impresa che si è rivelata estremamente redditizia. Tornò con una nave carica di spezie di Sumatra, oro e pietre preziose. Dalla penisola malese ha navigato verso nord verso la Birmania, che ha fornito più carico e numerose storie esotiche. Questa parte dei suoi lunghi viaggi includeva una sosta a Giava, dopodiché salpò per Venezia.

Il viaggio di ritorno è stato caratterizzato da frequenti interruzioni degli scambi. Tornò attraverso il Mar Rosso e Suez e finalmente arrivò a Venezia nel 1444. La reazione al suo ritorno fu mista. Era elogiato per il fascino del suo viaggio lungo e redditizio, mentre sua moglie ei suoi figli indiani erano oggetto di grande curiosità. Ma la rinuncia di Conti al cristianesimo, per qualsiasi motivo, non poteva essere condonata ufficialmente. Così, come penitenza di Conti, papa Eugenio IV gli ordinò di fornire un resoconto dettagliato e accurato di ciò che aveva fatto e visto. Il risultato è stato un racconto che rimane una delle narrazioni più istruttive dell'Asia sud-orientale emersa dal primo periodo del Rinascimento. Come Marco Polo, Conti ha contribuito a plasmare il concetto europeo di mondo esterno.

Ulteriori letture

Non c'è biografia di Conti. Utili studi di base sono Boies Penrose, Viaggi e scoperte nel Rinascimento: 1420-1620 (1952) e JH Parry, L'era della ricognizione (1963). □