Navigazione: la scienza del commercio

Praticità. La maggior parte degli europei americani nel diciottesimo secolo viveva entro cento miglia dalla costa. Praticamente tutti coloro che vi abitavano erano inevitabilmente legati alle grandi rotte commerciali dell'Atlantico, dai mercanti urbani agli agricoltori dell'entroterra, dai governatori agli schiavi. Manufatti di ogni genere - vestiti, attrezzi, ceramiche - venivano dall'Europa, pagati con legname, tabacco, pesce e grano americani. E nessuno di questi vasti scambi potrebbe avvenire senza la capacità di portare una nave in modo sicuro ed efficiente attraverso tremila miglia di oceano senza tracce. La scienza della navigazione ha reso possibile il commercio americano. Era un'arte antica, ma i significativi progressi dell'astronomia e della strumentazione nel XVIII secolo la trasformarono in una scienza, in cui la matematica e le ultime informazioni astronomiche erano strumenti del mestiere.

Il posto giusto nel mondo. Per secoli i marittimi avevano usato mappe che posizionavano il mondo conosciuto su una griglia di linee immaginarie, una serie che correva da est a ovest, parallela all'equatore, e un'altra serie che correva da nord a sud, convergenti ai poli nord e sud, le linee di latitudine e longitudine. Anche prima del primo insediamento d'America, i marinai sapevano come trovare la loro latitudine grazie alla costante stella polare di notte e alla posizione zenitale del Sole a mezzogiorno ogni giorno. Determinare la longitudine, tuttavia, era sempre più complicato. Entro la metà del diciottesimo secolo, fare il proprio "ovest" richiedeva accuratamente la risoluzione del "triangolo celeste". Un punto di questo triangolo era formato dal polo nord o sud. Il secondo punto era una posizione sulla terra direttamente sotto un'altra stella conosciuta; questo è stato determinato dalle tabelle astronomiche pubblicate. L'ultimo punto era il grado di longitudine (sconosciuto) della nave. Per risolvere il triangolo il navigatore doveva effettuare un'attenta misurazione dell'angolo della stella conosciuta e conoscere l'ora il più accuratamente possibile. Utilizzando la trigonometria sferica il navigatore potrebbe quindi determinare il punto finale del triangolo e quindi la sua posizione in mare.

Miglioramenti. Per misurare gli angoli al di sopra dell'orizzonte, le rudimentali aste trasversali e gli accorgimenti a piombo lasciarono il posto a sofisticati strumenti ottici. Intorno al 1731 il quadrante del navigatore rese possibili misurazioni molto più accurate degli angoli sopra l'orizzonte, e in seguito il sestante perfezionò ulteriormente le misurazioni. Man mano che le navi da guerra estendevano l'impero britannico in tutto il mondo, riportarono dati che aiutavano a creare tabelle astronomiche accurate per ogni stagione in ogni oceano. Forse la cosa più importante è che l'inglese John Harrison sviluppò il cronometro, essenzialmente un orologio marittimo altamente accurato, con meccanismi complessi per compensare il movimento di una nave, i cambiamenti di temperatura e umidità, polvere e altre variazioni. I cronometri erano costosi, così come i sestanti, ma il vantaggio che davano ai comandanti americani li rendeva beni preziosi. Ma se equipaggiato con i più recenti strumenti inglesi o con il più comune quadrante e clessidra, il commercio americano ha indubbiamente beneficiato dei grandi miglioramenti nelle misurazioni astronomiche, e il valore che attribuivano all'apprendimento della scienza della navigazione è suggerito dalle frequenti pubblicità sui giornali coloniali per l'addestramento. nella navigazione celeste.