Navi schiave e passaggio intermedio

Durante i quattro secoli del Tratta degli schiavi nell'Atlantico , si stima che da dodici a quindici milioni di africani furono spediti dalla costa occidentale dell'Africa al Nuovo Mondo su schiavisti, o navi di schiavi, per essere venduti come schiavi. Per gli africani rapiti, questo passaggio era quasi insopportabilmente orribile.

La sofferenza è iniziata molto prima del viaggio nel Nuovo Mondo. I commercianti europei hanno rapito o acquistato uomini, donne e bambini africani da tribù rivali. I prigionieri furono legati insieme e marciarono verso la costa, a volte a centinaia di miglia di distanza, pesantemente carichi di merci per il commercio. Quando raggiunsero la costa, molti dei prigionieri furono condotti in fortezze chiamate barracoons, dove furono rinchiusi in cantine calde e prive di aria. Altri furono semplicemente portati sulla riva, dove le navi europee che trasportavano pistole, rum e altre merci erano arrivate per scambiare le loro merci con esseri umani. I marinai europei hanno quindi portato i prigionieri alle navi degli schiavi.

Le navi degli schiavi rimasero ancorate al largo della costa finché non ebbero un carico completo di prigionieri. Molti degli africani portati a bordo provenivano da società dell'entroterra. Non avevano mai visto navi, l'oceano o uomini bianchi. La maggior parte era stata strappata alle loro famiglie e hanno affrontato un futuro sconosciuto e molto spaventoso. I marinai che ne furono testimoni descrissero il suono terribile degli africani che gridavano in preda all'angoscia assoluta mentre venivano imbarcati sulle navi degli schiavi.

Passaggio centrale

La tratta degli schiavi nell'Atlantico era un commercio triangolare, oa tre gambe. Un capitano in Europa avrebbe caricato la sua nave con merci commerciali e avrebbe salpato per l'Africa.

Là avrebbe scambiato la merce con schiavi. Quindi avrebbe preso il Middle Passage, la base della sua corsa triangolare, trasportando i prigionieri dall'Africa alle Indie occidentali o al Sud America per venderli. Nelle Indie occidentali il capitano ha preso un carico di rum o altre merci, che avrebbe trasportato in Europa per ricominciare il ciclo. Successivamente le colonie americane svilupparono un commercio triangolare con sede nel New England piuttosto che in Europa. Il commercio triangolare assicurava grandi profitti perché un capitano non era mai costretto a navigare con una stiva vuota. Gli storici stimano che tra il 1503 e il 1888 siano stati effettuati tra trentamila e cinquantacinquemila viaggi nel Middle Passage, l'anno in cui la schiavitù fu definitivamente messa fuori legge in tutto l'emisfero occidentale.

Le navi

Le navi di schiavi erano normali navi da carico (navi usate per il trasporto di merci) che erano state convertite per trasportare gli schiavi. Gli armatori di schiavi volevano trasportare quanti più africani possibile in modo che il loro profitto sarebbe stato maggiore. Hanno diviso lo scafo (il telaio principale della nave) in "tra i ponti" o "tra i ponti". Questi erano ponti scuri, senz'aria e angusti immediatamente sotto il ponte principale di un veliero. Là il "carico" umano sarebbe stato confinato per la maggior parte del viaggio attraverso l'Oceano Atlantico.

Nei primi giorni del commercio i commercianti di schiavi tentarono di provvedere ad alcune disposizioni per il benessere del loro carico umano, come "imballaggi sciolti" (non sovraffollando gli schiavi), sostenendo che meno schiavi morivano maggiori erano i profitti. Successivamente la maggior parte degli schiavisti si convinse che era più redditizio impacchettare gli schiavi in ​​ogni piede quadrato disponibile di spazio, una pratica chiamata "imballaggio stretto". Con venti buoni il viaggio potrebbe essere fatto con poche perdite di vite umane in due mesi, ma se i venti fossero scarsi il viaggio potrebbe durare diversi mesi e la maggior parte del carico umano andrebbe perso.

I prigionieri maschi erano stipati nei ponti scuri della nave in spazi larghi solo quanto i loro corpi e di solito alti tra tre e quattro piedi, uno spazio così piccolo che dovevano accovacciarsi o sdraiarsi. I maschi erano generalmente incatenati insieme, con il piede o il polso destro di un prigioniero ammanettato al piede o al polso sinistro di un altro. Di solito donne e bambini non venivano incatenati. Sono stati tenuti in alloggi separati, dove molti sono stati aggrediti sessualmente dall'equipaggio della nave di schiavi.

Tenere i prigionieri in spazi angusti senza sollievo li renderebbe spesso zoppi prima della fine del viaggio, il che li farebbe chiaramente guadagnare meno in un'asta o vendita di schiavi. Così i mercanti di schiavi ritennero necessario portare piccoli gruppi di prigionieri sul ponte per brevi periodi durante il giorno e costringerli a “danzare” per ripristinare la loro circolazione sanguigna. Sul ponte gli uomini erano pesantemente incatenati. Le reti dovevano essere sistemate lungo i lati della nave per impedire agli schiavi di saltare fuori bordo e annegare.

La vita in mare

Il cibo per i prigionieri variava da commerciante a commerciante. I favi - fagioli enormi e dal sapore disgustoso solitamente usati per nutrire i cavalli - erano uno degli elementi comuni del pasto di una nave di schiavi. I fagioli sono stati mescolati con olio di palma e farina e ricoperti di peperoncino per nascondere il cattivo gusto. Molti schiavi si rifiutavano di mangiare e dovevano essere alimentati forzatamente da un dispositivo che assomigliava a un imbuto, che veniva forzato nella gola dello schiavo. Poiché le riserve d'acqua occupavano così tanto spazio su una nave, le razioni d'acqua erano generalmente molto piccole; la disidratazione, o le condizioni del corpo quando si soffre di mancanza d'acqua, era comune tra i prigionieri.

Le esigenze igieniche dei prigionieri venivano generalmente ignorate. Mal di mare e dissenteria (grave diarrea) hanno creato condizioni spaventose tra i ponti. Le malattie infettive si diffondono rapidamente. Molti dei prigionieri morirono di dissenteria, vaiolo e ciò che gli schiavisti chiamavano "malinconia fissa" o semplicemente disperazione. Il caldo era spesso insopportabile. I marinai che avevano il compito di sorvegliare i prigionieri erano generalmente molto difficili. Dotati di fruste e ciglia, il trattamento riservato ai prigionieri era spesso disumano.

Forse il momento più difficile per i prigionieri era il tempo tempestoso, quando erano costretti a rimanere sottocoperta tutto il giorno e la notte e non ricevevano le normali razioni di cibo o acqua. Gli spazi angusti odoravano di vomito, rifiuti umani e spesso della carne in putrefazione di quegli individui che morirono.

Ribellione

I capitani e gli equipaggi delle navi degli schiavi vivevano nella costante paura delle rivolte degli schiavi. Tutte le navi di schiavi assunsero equipaggi extra e li armarono. Ogni segno di resistenza da parte dei prigionieri veniva severamente punito. Infatti ribellioni di schiavi su queste navi erano abbastanza comuni; alcuni hanno avuto successo. Il più delle volte i prigionieri si ribellarono mentre venivano imbarcati sulla nave degli schiavi al largo delle coste dell'Africa. Rendendosi conto che questa era probabilmente la loro ultima possibilità di rivedere la loro casa, rischiarono la morte piuttosto che affrontare il viaggio spaventoso e il loro futuro come schiavi nel Nuovo Mondo.