Nativi americani e cristianesimo

Diversità religiosa. C'erano più di trecento tribù di nativi americani negli Stati Uniti nel diciannovesimo secolo, e ognuna aveva una cultura distinta con le proprie credenze e pratiche religiose. A causa di questa diversità è difficile fornire un'unica descrizione accurata della religione dei nativi americani. Un tale sforzo è ulteriormente complicato dal fatto che le credenze spirituali hanno permeato la vita sociale e culturale della maggior parte delle tribù indiane così profondamente da essere spesso inseparabili dalla vita comunitaria nel suo insieme. Le cerimonie che potevano sembrare specificamente religiose ai bianchi erano spesso per gli indiani semplicemente un'estensione della vita quotidiana. Ma una cosa che tutte le tribù condividevano era che a un certo punto dovettero affrontare un incontro con cristiani bianchi.

Atteggiamenti bianchi. Tra i bianchi c'erano due atteggiamenti religiosi comuni verso i nativi americani. Uno era espresso nella nozione di destino manifesto, l'idea che i cristiani bianchi avessero una missione data da Dio per espandere la loro civiltà e i suoi ideali di libertà e democrazia in tutto il continente nordamericano. Da questo punto di vista gli indiani che occupavano terre preziose potevano essere rimossi o addirittura sterminati con pochi scrupoli morali. Un secondo punto di vista sosteneva che gli indiani non dovevano essere visti come un ostacolo al progresso dei bianchi. Piuttosto, erano semplicemente pagani ignoranti che avrebbero potuto entrare a far parte della società americana se fosse stato loro permesso di beneficiare dell'istruzione civilizzatrice dei bianchi. Si credeva che il primo passo verso la civiltà fosse la conversione al cristianesimo. Sebbene i primi missionari presso gli indiani avessero prodotto pochi convertiti e molto antagonismo, i risvegli dell'inizio del diciannovesimo secolo diedero nuovo impulso al movimento missionario. La maggior parte delle denominazioni protestanti e la Chiesa cattolica romana hanno inviato uomini e donne alle tribù indiane in tutto il paese, dove hanno predicato, distribuito Bibbie e stabilito scuole.

Risposte indiane. Le risposte indiane ai missionari erano tanto diverse quanto le loro forme di pratica religiosa. La maggior parte delle tribù ha accolto almeno inizialmente i missionari, sebbene le reazioni fossero contrastanti anche tra i membri della stessa tribù. Colpiti dalla tecnologia bianca, molti indiani credevano che anche la cultura bianca dovesse detenere un certo potere spirituale ed erano disposti ad ascoltare ciò che i missionari avevano da offrire. Alcuni divennero convertiti cristiani praticanti, mentre altri si opposero violentemente a qualsiasi influenza bianca. Forse i più comuni erano coloro che erano attratti da elementi specifici del cristianesimo che potevano essere incorporati nei loro sistemi di credenze. Le religioni dei nativi americani, come quelle africane portate dagli schiavi, erano generalmente inclusiviste, aperte all'aggiunta di nuove esperienze, storie o visioni religiose. Così molti indiani hanno trovato possibile "accettare" il cristianesimo senza effettivamente rinunciare alle proprie convinzioni. Con grande frustrazione dei missionari, tuttavia, la maggior parte degli indiani non era interessata ai fini punti della dottrina. Molti hanno trovato il peccato originale e la caduta dell'uomo concetti particolarmente strani. Altri erano perplessi (come molti bianchi) dalla moltitudine di denominazioni. Un capo Seneca si è chiesto: "Se c'è una sola religione, perché voi bianchi differite così tanto al riguardo?"

Missione ai Cherokee. Uno degli sforzi di maggior successo per l'evangelizzazione, almeno per gli standard bianchi, è stata la missione presso la tribù Cherokee negli Stati Uniti sudorientali. Moravi, Presbiteriani, Congregazionalisti, Battisti e Metodisti mandarono tutti missionari nella tribù nei primi due decenni del diciannovesimo secolo, e furono soddisfatti della risposta ricevuta. Non solo i Cherokee divennero cristiani in gran numero, ma scelsero anche di adottare molti altri aspetti della cultura bianca che li circondava. Hanno costruito strade e sviluppato un sistema politico e una costituzione basati su quelli degli Stati Uniti. Sequoia creò una forma scritta della lingua Cherokee e la tribù iniziò a pubblicare i propri libri e giornali. Indubbiamente, c'era resistenza agli sforzi missionari e "civilizzatori". Come in molte altre tribù, tra i Cherokee si verificarono periodici risvegli della religione interamente autoctona, ea quei tempi i capi tribali incoraggiarono il rifiuto totale della civiltà bianca. Tuttavia, i missionari erano orgogliosi di sostenere la tribù come un esempio della riuscita integrazione degli indiani nella società americana. Alla fine del 1828, tuttavia, l'oro fu scoperto nel nord della Georgia e

la spinta a spostare i Cherokee in Occidente è cresciuta forte. Con il pieno sostegno del presidente Andrew Jackson, è stata avviata una rimozione forzata. Molti missionari furono sgomenti e i più devoti presero una posizione formale contro l'allontanamento indiano e contro il proprio governo. Sostenevano che i loro progressi nella civilizzazione e nella conversione dei Cherokee imponevano agli Stati Uniti l'obbligo morale di accettare la proprietà della tribù delle sue terre ereditarie. Ma le loro suppliche rimasero inascoltate. Così la tribù che era stata più disposta ad accettare i doni di alcuni cristiani bianchi si trovò a marciare verso un destino incerto sul "Sentiero delle lacrime" creato da altri cristiani bianchi, che erano altrettanto certi di aver agito in nome di Dio e della patria .