Murnau, Friedrich Wilhelm (1888-1931)

Regista tedesco.

Friedrich Wilhelm Murnau (1888-1931) creò uno "stile tedesco" di regia che cercava di evocare il potere spirituale e visivo del romanticismo tedesco. I suoi film esplorano fantasmi e spettri (Il castello infestato, Nosferatu, Phanton, tutto il 1922; Faust, 1926), ma anche sondare questioni esistenziali (Viaggio nella notte, 1921; The Burning Soil, 1922; L'ultima risata, 1924). Ha diretto non meno di sedici film muti (di cui la metà è andata perduta) a Berlino tra il 1919 e il 1926 prima di accettare un'offerta del dirigente cinematografico americano William Fox di portare la produzione cinematografica di alto livello a Hollywood. Dopo solo quattro film, la carriera americana di Murnau è stata interrotta da un fatale incidente automobilistico. Morì all'età di quarantatré anni.

Il primo capolavoro di Murnau, Nosferatu - Symphonie des Garuens (Nosferatu il vampiro) , reinterpretò il romanzo del 1897 di Bram Stoker Dracula e ha spinto i limiti di ciò che potrebbe essere mostrato nel nuovo mezzo. Il film riconfigura la leggenda dei vampiri nella tradizione dell'arte espressionista, il cui credo era: "Il mondo è lì, perché ripeterlo?" Come i dipinti e la poesia espressionisti, il mondo filmico di Murnau appare distorto e stilizzato. Il suo uso di angoli di ripresa estremi e ombre allungate, nonché effetti speciali come la sovrapposizione e la fotografia time-lapse rivela il suo desiderio di sperimentare il linguaggio stesso del film. Nosferatu, il vampiro che non può morire, viene mostrato come un fantasma, una sostanza immateriale che, come un'immagine cinematografica, si dissolve quando viene colpito da un raggio di sole. Murnau racconta di nuovo il romanzo di Bram Stoker del 1897 Dracula attraverso l'obiettivo della prima guerra mondiale (1914-1918). Sebbene il suo film sia ambientato nella Germania di inizio Ottocento e tratti dello scoppio della peste, allude all'incontro con la morte di massa nella guerra, durante la quale morirono due milioni di giovani tedeschi. Il film espande anche l'idea di morire per un bene superiore: solo se la giovane donna si sacrifica per il vampiro, la città può essere salvata. Il mostro orribile ma stranamente attraente incarnato da Max Schreck è diventato una figura di serie in innumerevoli film dell'orrore. Il surrealista Robert Desnos (1900-1945) faceva tesoro Nosferatu come fonte di ispirazione perché mescola mistero e terrore, mentre Werner Herzog (1942–) lo elogia come il film tedesco per eccellenza nella tradizione romantica e come il film che lo ha aiutato a trovare il proprio stile. Lo ha rifatto con Klaus Kinski che interpretava Nosferatu nel 1979.

Il dramma sociale di Murnau L'ultimo uomo (The Last Laugh, 1924) era basato su una sceneggiatura di Carl Mayer, il più brillante sceneggiatore tedesco degli anni '1920. Il film è diventato famoso perché è riuscito a raccontare la sua storia in termini puramente visivi. Il melodramma del film di un vecchio portiere d'albergo umiliato dalla perdita del lavoro e della sua uniforme si sposta inesorabilmente verso una fine in miseria e morte, ma improvvisamente si apre l'unico titolo del film, dichiarando che lo sceneggiatore ha avuto pietà di lui e ha offerto un finale alternativo: un milionario americano lascia in eredità al vecchio porter oppresso una fortuna che gli permette di avere "l'ultima risata". Questo finale da favola risuonò nel 1924 con il piano americano Dawes che salvò miracolosamente la Germania dall'iperinflazione e dall'ignominia. L'importanza stilistica del film risiede nel suo uso di una telecamera "scatenata" che viaggia lungo un ascensore, si muove attraverso porte girevoli e imita persino i movimenti distorti di un ubriacone. In questo film la distorsione espressionista non è più limitata a set astratti e recitazione stilizzata, come nel film espressionista più famoso, quello di Robert Wiene Il Governo del dott. Caligari (1919). Piuttosto, si estende alla cinematografia stessa. La telecamera mobile diventa un personaggio nella storia; non si limita a mostrare le cose ma le fa visibile.

Il primo film americano di Murnau, Sunrise – Song of Two Humans (1927), ha continuato la tradizione tedesca delle produzioni in studio, facendo affidamento su set stilizzati e attenzione all'illuminazione e all'atmosfera. Un melodramma psicologico di adulterio che contrappone campagna e grande città, contadino e vampiro, terra e acqua, bene e male, Alba è stato salutato come uno dei risultati duraturi del cinema muto. Il film mostra una fluidità narrativa ma anche una densità pittorica che carica ogni gesto di un eccesso di significato. Gli scenari meticolosamente messi in scena e il movimento lento conferiscono al film uno stato d'animo raro e malinconico. L'ultimo film hollywoodiano di Murnau, Tabu: una storia dei mari del sud (1931), narra la tragica storia di un giovane pescatore che infrange il tabù di desiderare una giovane donna "santa" irraggiungibile. È ambientato a Bora-Bora e si gode di riprese in luoghi esotici e filmati documentari di costumi e danze dei nativi. Non è un documentario, tuttavia, come suggerirebbe la collaborazione originale con il documentarista Robert Flaherty (1884–1951). Flaherty si è ritirato dalla produzione una volta che si è reso conto della convinzione di Murnau che il cinema non era lì per registrare la realtà ma per creare un mondo magico tutto suo.