Mongo: capo mulatto del fiume, 1854

sourceDal capitano Theodore Canot, Avventurieri di uno schiavo africano: un racconto della vita del capitano Theodore Canot, commerciante di oro, avorio e schiavi sulla costa della Guinea. Scritto e modificato dal Diario del capitano, memorandum e conversazioni di Brantz Mayer [1857] (Mineola, New York: Dover Publications, 2002), pp. 76-78, 94.

introduzioneTheodore Canot era un mercante di schiavi italo-francese le cui vividi memorie, Avventure di uno schiavo africano (1857), documentano la tratta degli schiavi nell'Atlantico com'era praticata tra l'inizio e la metà del diciannovesimo secolo. Uno dei suoi associati africani nella tratta degli schiavi era conosciuto come Mongo, o "Capo del fiume". Mongo era, infatti, un uomo di nome Jack Ormond, figlio di un mercante di schiavi inglese e di una donna africana. Aveva studiato in Inghilterra, ma era tornato in Africa per rivendicare la proprietà di suo padre e perseguire gli affari di suo padre. Canot descrive Mongo come "un tipo della sua particolare classe in Africa" ​​e le macchinazioni politiche di Mongo mentre si posiziona come un potente mercante di schiavi illustrano le gravi implicazioni che la tratta degli schiavi aveva sulla politica e sulla società in Africa.

È ora che faccia conoscere al lettore l'individuo che è stato il genio che presiede la scena e, in una certa misura, un tipo della sua classe peculiare in Africa.

Il signor Ormond era figlio di un opulento mercante di schiavi di Liverpool e doveva la sua nascita alla figlia di un capo indigeno sul Rio Pongo. Suo padre sembra essere stato piuttosto orgoglioso del suo giovane mulatto e lo ha mandato in Inghilterra per essere istruito. Ma il maestro John aveva fatto pochi progressi nelle belleslette, quando la notizia della morte del commerciante fu portata all'agente britannico, che rifiutò al giovane ulteriori forniture di denaro. Il povero ragazzo divenne presto un emarginato in una terra che non era ancora diventata alla moda dipendente dalla filantropia; e, dopo essere andato alla deriva per un po 'in Inghilterra, si imbarcò su un mercantile. La banda della stampa si impossessò presto del probabile mulatto per il servizio di sua maestà britannica. A volte recitava la parte del dandy cameriere in cabina; a volte dondolava un'amaca con le mani nel castello di prua. Trascorsero così cinque anni, durante i quali il vagabondo visitò la maggior parte delle stazioni dell'India occidentale e del Mediterraneo.

Alla fine la lunga crociera fu interrotta e Ormond pagò. Decise immediatamente di impiegare i suoi soldi accumulati in un viaggio in Africa, dove avrebbe potuto reclamare la proprietà di suo padre. Il progetto è stato eseguito; sua madre è stata ancora trovata viva; e, fortunatamente per il giovane virile, lo riconobbe subito come il suo primogenito.

Il lettore ricorderà che queste cose si sono verificate sulla costa occidentale dell'Africa nella prima parte del presente secolo, e che il possesso della proprietà e gli interessi dei commercianti stranieri erano controllati interamente dalle leggi consuetudinarie prevalenti sul posto. Di conseguenza, fu nominato un "gran colloquio" e tutti i fratelli, le sorelle, gli zii e i cugini del signor Ormond, molti dei quali erano in possesso degli schiavi di suo padre o dei loro discendenti, furono convocati a partecipare. Il "discorso" si è svolto all'ora stabilita. La madre africana si fece avanti con fermezza per affermare l'identità ei diritti del suo primogenito e, alla fine, tutta la proprietà del commerciante di Liverpool, in case, terre e negri, che poteva essere accertata, fu consegnata, secondo la costa- legge, all'erede restituito.

Quando il giovane mulatto fu così improvvisamente elevato al comfort, se non all'opulenza, nel suo paese, decise di aumentare la sua ricchezza perseguendo gli affari di suo padre. Ma l'intero paese fu poi desolato da una guerra civile, causata, come la maggior parte di loro, da controversie familiari, che era necessario terminare prima che il commercio potesse essere comodamente stabilito.

A questo compito Ormond dedicò fermamente il suo primo anno. I suoi sforzi furono sostenuti dall'opportuna morte di uno dei capi in guerra. Un tenero avversario, un fratello della madre di Ormond, fu rapidamente messo a patti da un insignificante presente; cosicché il ragazzo marinaio concentrò ben presto l'influenza della famiglia e si dichiarò "Mongo", o capo del fiume.

Bangalang era stata a lungo una nota fabbrica tra i commercianti inglesi. Quando la guerra finì, Ormond scelse questo posto come sua residenza permanente, mentre inviava corridori in Sierra Leone e Gorée con l'avviso che presto sarebbe stato preparato con carichi abbondanti. Il commercio, che era stato così a lungo interrotto dalle ostilità, si riversò dall'interno. Le navi di Gorea e Sierra Leone sono state viste in vista del viaggio, rispondendo al suo invito. I suoi negozi erano pieni di tessuti britannici, francesi e americani; mentre le pelli, la cera, l'olio di palma, l'avorio, l'oro e gli schiavi erano i prodotti indigeni per i quali spagnoli e portoghesi si affrettavano a porgere dobloni e banconote.

Si può facilmente ipotizzare che pochissimi anni siano bastati a fare di Jack Ormond non solo un ricco mercante, ma un popolare Mongo tra i grandi tributi interiori di Foulah e Mandingo. I piccoli capi, il cui territorio confinava con il mare, lo adulavano con il titolo di re; e, conoscendo il suo gusto mormone, rifornì il suo harem con i loro figli più eletti come i più preziosi segni di amicizia e fedeltà….

Ero un attento osservatore di Mongo John ogni volta che si dedicava all'acquisto di schiavi. Mentre ogni negro veniva portato davanti a lui, Ormond esaminava l'argomento, indipendentemente dal sesso, dalla testa ai piedi. È stata eseguita un'attenta manipolazione dei muscoli principali, delle articolazioni, delle ascelle e dell'inguine, per garantire la solidità. Anche la bocca veniva ispezionata e se mancava un dente veniva notato come un difetto passibile di deduzione. Occhi, voce, polmoni, falsari e dita dei piedi non furono dimenticati; cosicché quando il negro passò senza censura dalle mani del Mongo, avrebbe potuto essere prontamente adottato come una buona "vita" da una compagnia di assicurazioni.

In un'occasione, con mio grande stupore, ho visto un uomo robusto e apparentemente potente scartato da Ormond come assolutamente inutile. I suoi muscoli pieni e la sua pelle liscia, al mio occhio inesperto, denotavano l'altezza di una salute robusta. Tuttavia, mi è stato detto che era stato medicato per il mercato con farmaci per il gonfiore e che sudava con polvere e succo di limone per conferire una lucentezza alla sua pelle. Ormond ha osservato che questi trucchi da fantino sono comuni in Africa come tra i commercianti di cavalli nelle terre cristiane; e desiderando che sentissi il polso del negro, scoprii immediatamente la malattia o l'eccessiva eccitazione. In pochi giorni trovai il povero disgraziato abbandonato dal suo padrone, un relitto paralizzato nella capanna di un abitante di un villaggio a Bangalang.