Modelli di vita coniugale

Dominanza maschile. La crescente enfasi legale sul lignaggio maschile corrispondeva a una crescente preoccupazione tra gli scrittori religiosi, letterari e politici maschi per l'autorità e il ruolo del capofamiglia maschio. Con poche eccezioni, cattolici, protestanti ed ebrei; Inglese, francese, italiano e tedesco; umanisti altamente istruiti e cantanti di strada analfabeti; tutti concordavano sul fatto che le donne dovrebbero essere sottomesse e che i mariti dovrebbero governare le loro mogli. In effetti, non c'è altra questione su cui gli uomini di questo periodo - e apparentemente la maggior parte delle donne - concordassero così completamente. Questa nozione non era solo un costrutto intellettuale, ma ha modellato codici legali in tutta Europa, con le donne sposate sempre sotto il controllo legale dei loro mariti, e le donne single adulte e le vedove spesso dovevano avere un tutore maschio che sovrintendesse ai loro affari legali e finanziari. I mariti avevano generalmente il diritto di costringere o punire fisicamente le loro mogli, e raramente i tribunali sostenevano che una moglie lasciasse il marito anche per gravi abusi fisici.

Ruolo delle donne. Allo stesso tempo, alcuni scrittori hanno anche sottolineato l'autorità della moglie sui figli e sui servi, considerandola una coruler in casa con il marito. Prima i protestanti e poi i cattolici hanno sottolineato che essere una moglie era la vocazione corretta per una donna, degna di rispetto da parte del marito e degli altri membri della famiglia. Gli autori dei manuali di matrimonio hanno avuto grande cura di sottolineare l'importanza dell'affetto reciproco tra i coniugi, considerandolo uno dei grandi vantaggi del matrimonio.

Rapporti effettivi. E i rapporti coniugali effettivi? Mariti e mogli mostravano più o meno affetto l'uno per l'altro rispetto alle coppie moderne? Quale idea è stata seguita di più nella pratica, quella dell'autorità marziale o quella del rispetto reciproco? Negli ultimi vent'anni sono stati condotti studi che affrontano queste questioni in varie parti d'Europa, ma gli storici non hanno raggiunto un consenso. Alcuni di loro vedono la famiglia del Rinascimento e della Riforma come patriarcale e autorevole, e le relazioni tra i coniugi, così come tra genitori e figli, fredde e insensibili. Altri hanno riscontrato che molte persone soffrivano di una grave depressione alla perdita del coniuge o del figlio; si aspettavano che un matrimonio includesse affetto e compagnia ed erano angosciati quando non lo faceva. Gli esempi di coniugi violenti e di relazioni di reciproco affetto abbondano, quindi è difficile fare generalizzazioni generali.

Stato guadagnato. Il matrimonio era il segno più chiaro dell'età adulta sociale sia per le donne che per gli uomini; per gli uomini, il matrimonio spesso significava che ora potevano far parte dell'organo di governo del loro villaggio o città, un ruolo dal quale erano esclusi gli uomini non sposati. Le corporazioni artigiane generalmente richiedevano che i maestri artigiani fossero sposati, perché l'assistenza di una moglie era necessaria per nutrire e vestire gli operai e gli apprendisti, acquistare provviste e vendere il prodotto finito. Anche gli uomini sposati erano visti come più stabili e meno propensi a comportarsi in modo selvaggio.

Il posto di una matriarca. Per le donne, il matrimonio significava che avrebbero acquisito autorità sui membri a carico della famiglia. Anche le donne urbane della classe media iniziarono, durante la prima età moderna, a ridefinire ciò che significava essere una "casalinga". Dopo la Riforma protestante, le mogli dei pastori protestanti erano spesso le leader nella creazione di questo ruolo domestico allargato. Le "casalinghe" urbane medievali avevano poco tempo per il lavoro puramente domestico; cucinare era semplice, le pulizie erano poche e molte faccende domestiche come la panificazione e il bucato venivano assunte. Questo carico di lavoro iniziò a cambiare nel XVI secolo, quando era più probabile che gli alimenti arrivassero nelle famiglie in uno stato meno finito e le famiglie della classe media contenevano più beni di consumo che avevano bisogno di pulizia e cura. Necessariamente, il tempo trascorso dalle donne della classe media nelle faccende domestiche si espanse, in particolare quando le cose che non erano disponibili o non erano importanti nel Medioevo - finestre di vetro, un pavimento di pietra invece di sporco e diverse portate a cena - divennero importanti segni di status di classe media. Ora la moglie ideale non era semplicemente quella che mostrava virtù religiose come la pietà e la modestia, ma anche quelle economiche come l'ordine, l'operosità e la parsimonia; il marito ideale era colui che poteva fornire beni di consumo adeguati alla sua famiglia. Questa divisione del lavoro si manifesta chiaramente nella poesia dei consigli, intitolata La Sposa e pubblicato da Samuel Rowlands a Londra nel 1617. Il XVI secolo era visto come un periodo di crescente prosperità tra le classi medie; i frutti di quella prosperità, lo “stile di vita della classe media”, furono determinati, e in larga misura creati, dalle donne sposate della classe media, utilizzando il reddito disponibile prodotto dal loro lavoro e da quello dei loro mariti e figli.