Missioni, Cina

Sebbene i primi missionari in Cina avessero avuto scarso successo, durante il XVI secolo i missionari cattolici riuscirono a stabilire il cristianesimo come religione minoritaria permanente. Fin dall'inizio c'è stato un legame tra il colonialismo e le missioni cristiane in Cina, poiché il potere e il profitto si sono mescolati con la spiritualità e il proselitismo. Nel 1517 le prime navi portoghesi arrivarono in cerca di commerci, gettando l'ancora sul lungofiume di Canton. Hanno continuato a terrorizzare la popolazione cinese sparando con i loro cannoni in segno di saluto e poi sono stati guidati per cento miglia a sud, dove hanno stabilito la colonia di Macao intorno al 1557. Questa colonia divenne la base delle prime operazioni missionarie in Cina.

Infusi con lo spirito della Controriforma, i mercanti portoghesi spesso facevano posto sulle loro navi ai missionari cattolici, molti dei quali erano membri della neonata Compagnia di Gesù. Questi gesuiti, come vengono chiamati i membri della Società, divennero la principale forza missionaria cattolica: 920 membri di questo straordinario gruppo prestarono servizio come missionari in Cina tra il 1552 e il 1800. In base a quasi tutti gli standard, la Cina nel XVI e XVII secolo era il più grande paese del mondo, così i gesuiti si resero presto conto che la missione in Cina, a differenza dell'America Latina o dell'India meridionale, richiedeva una sistemazione piuttosto che una conversione forzata. Ciò portò i gesuiti altamente istruiti, molti dei quali provenivano da eminenti famiglie europee, a coltivare le loro controparti più vicine in Cina. Questi erano i letterati o gli studiosi confuciani. Appellandosi a questo gruppo, hanno tentato di forgiare una sintesi confuciano-cristiana. Altri ordini missionari, in particolare i francescani, lavoravano nelle province tra la gente comune.

In qualità di leader nei viaggi esplorativi dell'inizio del XVI secolo, il Portogallo dominava la rotta verso est verso la Cina. Questo monopolio portoghese (mecenatismo) si riflette nel fatto che più di un terzo dei 314 gesuiti in Cina durante il periodo premoderno della missione erano portoghesi. Le città-stato italiane fornirono 99 gesuiti, tra cui il più famoso missionario cinese di tutti, Matteo Ricci (1552–1610), il cui rispetto per la cultura cinese lo rese caro ai cinesi. Il secondo più grande contingente di gesuiti (130) inviato nella Cina prima del 1800 fu fornito dai francesi, che si rifiutarono di sottomettersi al monopolio portoghese. La Sacra Congregazione per la Propagazione della Fede (o Propaganda) fu istituita da Papa Gregorio XV nel 1622 per ridurre queste fastidiose rivalità religiose nazionalistiche e interorder.

Inizialmente i cinesi mostrarono un certo grado di ricettività verso i missionari, e questo portò al battesimo di circa 300,000 cristiani su una popolazione di 150 milioni all'inizio del XVII secolo. Con la caduta della dinastia Ming nativa e la conquista della Cina da parte dei Manciù nel 1644, tuttavia, l'atmosfera culturale divenne più conservatrice e si ritiene che nel XVIII secolo il numero dei cristiani in Cina diminuì di un terzo. Con un declino nelle conversioni di eminenti letterati, i gesuiti iniziarono a concentrarsi sulla corte manciù nel tentativo di convertire l'imperatore e potenti funzionari. Questo sforzo, tuttavia, ebbe solo un successo limitato. Ulteriori danni alla missione in Cina furono causati dallo scioglimento da parte di Roma della Compagnia di Gesù nel 1773 (non fu ristabilita fino al 1814).

Mentre la missione cattolica si interrompeva, i protestanti entrarono in campo sulle navi delle potenze colonialiste protestanti emergenti. Il movimento era guidato dagli evangelici anglosassoni della Gran Bretagna e degli Stati Uniti che sponsorizzavano le società missionarie, in particolare la London Missionary Society (LMS; fondata nel 1795), la Church Missionary Society (fondata nel 1799) e l'American Board of Commissari per le missioni estere (fondata nel 1810).

Il primo missionario protestante a servire in Cina fu Robert Morrison della LMS, che lavorò a Macao e Canton dal 1807 al 1834. A differenza dei cattolici, i protestanti enfatizzarono la traduzione della Bibbia in cinese. Nel 1839 le nazioni colonialiste europee come la Gran Bretagna erano diventate abbastanza potenti da infliggere umilianti sconfitte a una Cina stagnante. I cinesi furono costretti ad aprire i porti dei trattati sia ai commercianti colonialisti che ai missionari cristiani.

Il missionario protestante più famoso in Cina fu l'inglese James Hudson Taylor, che arrivò nel 1854 e guidò il movimento per penetrare nella Cina continentale. Taylor ha forgiato la creazione della China Inland Mission (CIM), che è diventata il più grande sponsor dei missionari protestanti in Cina. Dopo la prima guerra mondiale, gli Stati Uniti sostituirono la Gran Bretagna come principale sponsor dei missionari protestanti in Cina.

Intorno al 1900 l'enfasi del CIM sull'evangelizzazione cominciò a essere messa in discussione dal movimento Social Gospel guidato dalla Young Men's Christian Association. Questo era un movimento alimentato dalla fede nella scienza moderna, con un'enfasi sull'istruzione, la medicina, il soccorso in caso di carestia e la salute pubblica. Il periodo dal 1900 al 1914 vide una rapida crescita nella missione protestante, con il numero di missionari protestanti che raggiunse il picco negli anni '1920 a 8,000, servendo una popolazione totale di quasi 500 milioni. Tuttavia, la grande era delle missioni in Cina stava finendo e negli anni '1920 due movimenti indigeni iniziarono a sfidare le missioni in un modo che prefigurava la fine delle missioni. Uno era il nazionalismo cinese, che ha trovato espressione nel movimento cristiano delle Tre Autonomie (i tre "sé" sono autogoverno, autosufficienza e auto-propagazione). Combinando l'amore per la patria con l'amore per la chiesa, questa è stata una reazione contro la convinzione dei missionari occidentali che la cultura cinese fosse inconciliabile con il cristianesimo e contro il loro rifiuto di trattare i cristiani cinesi da pari a pari. L'altro fu l'emergere di gruppi evangelici indigeni, come il Little Flock, guidato da Watchman Nee (Ni Duosheng), e la True Jesus Church, fondata da Barnabas Tung nel 1909 o 1910.

La penetrazione dei missionari in Cina provocò un forte risentimento esploso nella xenofoba Ribellione dei Boxer del 1900, durante la quale furono uccisi centinaia di missionari e cristiani cinesi. Nel 1950 il nuovo governo comunista della Cina continentale espulse la maggior parte dei missionari stranieri, sebbene il legame tra missionari stranieri e colonialismo fosse sfruttato per scopi propagandistici fino alla Rivoluzione Culturale del 1966-1976. Poiché i consigli di missione ei missionari stranieri erano sempre stati riluttanti a cedere il controllo delle chiese cinesi ai cristiani cinesi, l'espulsione dei missionari da parte dei comunisti si è rivelata una benedizione sotto mentite spoglie per lo sviluppo di un cristianesimo indigeno in Cina. Sebbene molti studiosi credessero che il cristianesimo in Cina fosse stato sradicato dai comunisti, le chiese semplicemente andarono sottoterra e di fatto continuarono a prosperare.