Miniere d’oro e estrazione mineraria

Miniere d'oro e estrazione mineraria. L'estrazione dell'oro negli Stati Uniti iniziò ai piedi dei monti Appalachi nella Carolina del Nord in seguito alla scoperta casuale di una pepita d'oro gratuita nel 1799. L'attività limitata ma continua lì e in Georgia dopo l'apertura dei depositi d'oro nel 1828-1829 portò a la produzione di circa $ 24.5 milioni in oro negli anni prima del 1848. Questo record è stato completamente e drammaticamente eclissato nei giacimenti auriferi della California dopo la scoperta dell'oro a Coloma da parte di James Wilson Marshall nel gennaio 1848. I fiocchi d'oro che Marshall ha trovato nel correre al mulino di John Sutter non fu il primo oro trovato in California; I messicani avevano lavorato giacimenti di placer vicino a Los Angeles dal 1842. Ma lo sciopero di Coloma provocò una migrazione di massa verso i giacimenti auriferi del territorio appena acquisito. Il primo decennio dell'estrazione mineraria in California, 1848-1858, ha visto l'estrazione di oro per circa 550 milioni di dollari.

Le prime miniere della California erano depositi di placer di oro libero, o puro, mescolato a sabbia e ghiaia. La padella mineraria divenne lo strumento di base del minatore placer. Ha recuperato l'oro agitando acqua e detriti nella padella; l'oro, essendo più pesante della sabbia o della ghiaia, si depositò sul fondo della padella. Miglioramenti come l'attuatore, la chiusa, il tom, la draga e l'ugello idraulico sono tutti

dispositivi che impiegano lo stesso principio della pentola: quello di lavare i detriti contenenti oro con acqua. L'unico processo chimico utilizzato era la fusione del mercurio-oro. Mercurio e oro hanno una naturale affinità l'uno per l'altro e, quando vengono messi in contatto, formano un amalgama. Separato da altri detriti, l'amalgama può essere riscaldato, allontanando il mercurio sotto forma di vapore, lasciando un residuo di oro libero.

Col tempo, quando i depositi di placer californiani facilmente lavorabili iniziarono ad essere esauriti, l'interesse si spostò sull'estrazione di lode, l'estrazione di oro libero in strisce o vene incorporate nel quarzo o nella roccia. L'estrazione di Lode richiedeva metodi relativamente complicati e costosi per frantumare il minerale e strumenti antichi come gli spagnoli trascinare furono presto sostituiti da mulini a vapore a vapore. Il lavaggio e la fusione hanno seguito la polverizzazione del minerale per recuperare l'oro. Le miniere dell'Impero e della Stella Polare a Grass Valley sono state le miniere di lode di maggior successo della California.

L'estrazione dell'oro della California ha avviato una serie continua di scioperi dell'oro nel trans-Mississippi occidentale, e le esperienze dei minatori della California hanno dimostrato preziose lezioni nei nuovi campi. Le leggi ei metodi minerari, con molti ingredienti presi in prestito dall'estrazione mineraria spagnola attraverso il Messico, furono esportati dalla California nei nuovi campi. Nel 1859 la storia di Comstock in Nevada, con i suoi ricchi minerali d'oro e d'argento, diede origine al boomtown di Virginia City. L'anno prima, piccoli depositi di placer erano stati trovati vicino a Cherry Creek in quello che sarebbe diventato il Colorado, toccando il picco di Pike's Peak nella primavera del 1859. Nel decennio successivo furono aperti campi in Idaho e Montana, e nella regione delle Black Hills Il Dakota del Sud ha sperimentato lo stesso modello negli anni successivi al 1875. I campi dell'Alaska furono estratti per la prima volta negli anni 1880, con scoperte successive e più ricche nel 1898 vicino a Cape Nome e nel 1902-1903 nella regione di Fairbanks. Goldfield e Tonopah fornirono al Nevada una seconda corsa nel 1903-1905.

La maggior parte dell'oro scoperto era oro gratuito e per il recupero erano sufficienti metodi meccanici di separazione. Anche così, poiché le miniere venivano estese sempre più in profondità, furono necessari metodi più estesi per estrarre il minerale. Fortunatamente, attraverso prestiti dall'estero e innovazioni in loco, la tecnologia ha tenuto il passo con le esigenze. Le operazioni di Com-stock in Nevada nel 1865-1875 furono particolarmente note per l'applicazione e l'adattamento di nuove tecniche. Il trapano ad aria compressa e il trapano rotante tempestato di diamanti furono presi in prestito dalla Francia; dalla Svezia sono stati introdotti i nuovi esplosivi nitroglicerina e dinamite, utilizzati per la sabbiatura; e AS Hallidie di San Francisco ha perfezionato il cavo piatto intrecciato utilizzato nei montacarichi.

Dove l'oro si trova in combinazione con altri elementi, i problemi di estrazione sono più complessi. I progressi nella chimica metallurgica erano necessari prima che tali minerali potessero essere lavorati con profitto. Uno dei primi processi chimici di successo per la separazione dei minerali refrattari è stato il processo al cianuro, perfezionato nel 1887. Questo processo ha comportato l'immissione di minerali d'oro finemente tritati in una soluzione di cianuro di potassio, dove il cianuro d'oro che si è formato potrebbe essere rimosso con lo zinco o per elettrolisi. Questo processo e altri come la clorazione e la flottazione del petrolio erano disponibili quando i campi di Cripple Creek del Colorado furono aperti nel 1891. Il distretto minerario più ricco della nazione si sviluppò dai minerali tellurici di Cripple Creek; i due maggiori produttori, le miniere di Portland e l'Indipendenza, hanno rappresentato più di 100 milioni di dollari in oro negli anni successivi al 1891. I nuovi processi chimici hanno anche reso possibile la rielaborazione di miniere più vecchie per recuperare l'oro da minerali di bassa qualità e lo sviluppo di nuove aree in cui esistevano minerali di bassa qualità, come la regione di San Juan del Colorado, con le sue miniere Camp Bird, Liberty-Bell e Smuggler-Union.

La produzione mineraria raggiunse i livelli più alti nel decennio 1905-1915, quando negli Stati Uniti fu prodotta una media annua di 4,513,480 once d'oro. Dopo la prima guerra mondiale l'estrazione dell'oro è diminuita notevolmente. I minerali di alta qualità erano stati esauriti e i costi di estrazione e raffinazione erano aumentati. Dopo il 1920 la miniera Homestake a Lead ha reso il South Dakota il principale stato produttore di oro. Nel 1970 tre stati (South Dakota, Nevada e Utah) hanno estratto l'84 per cento delle 1,743,000 once d'oro prodotte negli Stati Uniti.

Bibliografia

Gudde, Erwin Gustav. California Gold Camps: un dizionario geografico e storico di campi, città e località in cui è stato trovato ed estratto l'oro, stazioni lungo le strade e centri commerciali. Berkeley: University of California Press, 1975.

James, Ronald Michael. Il ruggito e il silenzio: una storia di Virginia City e Comstock Lode. Reno: University of Nevada Press, 1998.

Paul, Rodman Wilson. La California Gold Discovery: fonti, documenti, conti e memorie relative alla scoperta dell'oro a Sutter's Mill. Georgetown, California: Talisman Press, 1966.

CarlUbbelohde/ag