Meraviglie e meraviglie

Meraviglie e meraviglie. I primi scrittori europei moderni usavano i termini meraviglia or meraviglia per riferirsi a un corpo ben definito di fenomeni insoliti che includevano cose come comete, vulcani, gemelli siamesi, magneti, piogge di pietra e sorgenti pietrificanti. Questi fenomeni, un insieme ereditato da fonti medievali, si situavano tra il luogo comune e l'assolutamente miracoloso. A differenza degli oggetti comuni, erano rari e spesso esotici, e alcuni avevano proprietà notevoli, come i poteri di attrazione del magnete o la capacità del corno di unicorno di neutralizzare il veleno. A differenza dei miracoli, erano intesi come il prodotto di cause naturali, sebbene la natura di tali cause e la loro precisa combinazione fosse difficile da comprendere. Ciò che tali fenomeni avevano in comune era la loro capacità di produrre meraviglia nei loro osservatori, una sorta di stupore che sfumava in piacere o paura.

Gli anni intorno al 1500 videro un'esplosione di interesse per le meraviglie tra le persone a tutti i livelli della società europea. Questo nuovo fascino ha assunto varie forme. Certi tipi di meraviglie - in particolare nascite mostruose, come gemelli siamesi, e apparizioni celesti, come le comete - furono considerate prodigi o presagi che erano segni di dispiacere divino per particolari comportamenti morali o posizioni politiche e religiose. Viste in questa luce, le meraviglie divennero una caratteristica saliente delle polemiche confessionali scatenate dalla Riforma e dalla Controriforma. Allo stesso tempo, tuttavia, le meraviglie potevano avere forti associazioni positive, e il XVI e l'inizio del XVII secolo videro l'apparizione di un diffuso apprezzamento delle meraviglie come fonti di piacere e gioia. Mentre gemelli parassiti, calligrafi senza braccia e maiali a due teste si esibivano, o venivano esposti, nelle taverne, nelle fiere e nei mercati, così come nelle corti d'Europa, i ricchi e i dotti si circondavano di meraviglie naturali, come l'essiccato corpi di sirene o uccelli del paradiso e meraviglie dell'ingegno umano, come una pietra di ciliegio scolpita con centinaia di facce minuscole. Sebbene solo i principi potessero permettersi la più preziosa delle meraviglie, come gli automi ingioiellati o le conchiglie di nautilo montate nell'oro, alcuni dei primi ed entusiasti collezionisti di meraviglie naturali erano farmacisti e medici, che speravano di esplorare e sfruttare i loro poteri curativi.

Oltre ad essere oggetti suggestivi e potenti, le meraviglie erano anche buone con cui pensare, e hanno svolto un ruolo importante nel progetto della prima età moderna per produrre una scienza della natura riformata. I filosofi del sedicesimo e degli inizi del diciassettesimo secolo cercarono di offrire nuove spiegazioni razionali per le meraviglie naturali, attribuendole, tra le altre cose, alle influenze planetarie, ai vapori sottili e al potere dell'immaginazione umana di plasmare il mondo materiale. Tuttavia, divenne sempre più chiaro che tentativi di questo tipo erano destinati al fallimento e che era necessaria una riforma più drammatica, riforma in cui le meraviglie avevano comunque un ruolo importante da svolgere. Come ha sostenuto il filosofo inglese Francis Bacon, i fenomeni meravigliosi hanno svolto un ruolo sia critico che costruttivo; sfidando le categorie esplicative esistenti, hanno sottolineato la totale inadeguatezza della vecchia scienza, mentre hanno indicato qualcosa di nuovo. Sostenuti da questa visione, i membri delle società scientifiche di recente fondazione della metà del diciassettesimo secolo, l'Accademia reale delle scienze francese e, in particolare, la Royal Society di Londra, hanno raccolto osservazioni di fenomeni straordinari, dai vitelli a due teste al meteorite docce.

Alla fine, tuttavia, le meraviglie hanno gradualmente perso il loro fascino estetico e il loro prestigio intellettuale, almeno nella mente dei colti. In parte, ciò era dovuto al fatto che si è rivelato poco pratico costruire una nuova scienza sulla base dell'unicità e del bizzarro. I filosofi si trovarono sempre più attratti da una visione dell'ordine naturale strettamente legato al suo creatore divino e caratterizzato da semplicità ed economia, e da leggi naturali uniformi e infrangibili; tale visione rendeva i fenomeni straordinari fuorvianti o irrilevanti. Alla fine, i dotti ei potenti iniziarono a collegare il fascino delle meraviglie, che aveva attanagliato tutti i livelli della società europea, con una serie di movimenti culturali indesiderabili associati al volgare: disordine politico, entusiasmo religioso e insipida ingenuità. I politici, i teologi ei filosofi del diciottesimo secolo respingevano le meraviglie come violazioni dei principi di ordine, regolarità e decoro che erano alla base degli ideali dell'Illuminismo.

Fino a poco tempo, questi valori illuminati e la visione dell'ordine naturale riflettevano la cultura intellettuale occidentale così permeata che fino alla fine del ventesimo secolo le meraviglie erano viste come tentativi periferici, persino opposti, di comprendere l'ordine naturale. Le meraviglie che erano così importanti nell'arte e nella letteratura della prima età moderna furono ignorate con tatto dagli storici o interpretate come residuati "medievali". Negli ultimi venticinque anni, tuttavia, gli studiosi hanno iniziato a concentrare la loro attenzione sulle meraviglie che tanto preoccupavano l'intera popolazione della prima età moderna dell'Europa, rivelando una cultura complessa e differenziata del meraviglioso che riflette alcuni dei valori più profondi di quel mondo .