Mayhew, jonathan (1720-1766)

Rivoluzionario congregazionale

Formazione iniziale. Jonathan Mayhew nacque sulla piccola isola di Martha's Vineyard, al largo della costa del Massachusetts, l'8 ottobre 1720. Suo padre, Experience Mayhew, era il missionario presso gli indiani, incarico che la famiglia Mayhew aveva ricoperto dal 1641. La missione di Vineyard era una delle poche avventure inglesi di successo per cristianizzare i nativi americani, e durante la giovinezza di Jonathan la congregazione di Chilmark, come veniva chiamata, era una chiesa pacifica, sebbene il suo numero diminuisse con la diminuzione della popolazione indiana. L'esperienza ha nutrito fedelmente i suoi convertiti, difendendoli contro pretese di terre spurie e i rigori del calvinismo ortodosso, che finì per considerare un sistema religioso troppo duro per indiani e bianchi. Ha lottato per ottenere fondi adeguati per sostenere il suo lavoro. Il fratello maggiore di Jonathan, Nathan, è stato contrassegnato per frequentare il college e seguire le orme di suo padre come missionario, ma la sua morte prematura ha lasciato Jonathan ad assumere questo dovere di famiglia.

Motivo. Mayhew tenne con sé le idee religiose liberali di suo padre mentre frequentava l'Harvard College, laureandosi nel 1744. Là abbracciò il congregazionalismo razionalista che era un segno distintivo della formazione che Harvard offriva in quel momento. Particolarmente importante fu l'insegnamento del professor Edward Wigglesworth, uno dei principali portavoce della religione razionale e contro l'emotività dei risvegli degli anni Trenta e Quaranta del Settecento. Nel 1730 Mayhew si rivolse brevemente al revivalismo dopo aver ascoltato il grande predicatore evangelico George Whitefield, ma presto rifiutò quel tipo di religione come "bassa, confusa, puerile, presuntuosa, maldestra, [ed] entusiasta", come scrisse a suo padre. Nel 1740 Mayhew divenne ministro della West Congregational Church di Boston, dove lavorò per il resto della sua vita. Da questo pulpito Mayhew predicava una religione razionale che si è evoluta in qualcosa di completamente diverso dalle sue radici puritane. Mayhew divenne un esplicito sostenitore della libera indagine razionale sulla verità religiosa e sostenne che gli esseri umani avevano la capacità naturale di avvicinarsi a Dio attraverso quell'indagine. Era una vera figura illuminista, pensando alla pratica del cristianesimo come una sorta di scienza e persino leggendo i filosofi francesi radicali Voltaire e Jean-Jacques Rousseau. Mayhew ha concluso respingendo le credenze ortodosse nelle tre persone di Dio e nella predestinazione di pochi eletti per la salvezza a favore di una fede in un Dio universalmente benevolo che amava tutti gli esseri umani.

Controversie. Mayhew entrava spesso in conflitto con altri per questioni di religione, politica e persino di questioni sociali. Un primo segno era il suo ritardo nel matrimonio, cosa insolita per un giovane ministro con una buona posizione. Invece di stabilirsi, Mayhew ha goduto di una vita sociale attiva di cenare fuori, cacciare e pescare, anche se non ha assistito a spettacoli teatrali, che considerava immorali. Le critiche della sua congregazione a questo stile di vita finirono quando si sposò nove anni dopo aver assunto il suo pulpito, ma un'opposizione più seria venne da figure teologiche e politiche. La religione razionale di Mayhew lo portò a dibattiti pubblici con John Cleaveland, uno dei principali revivalisti, e Samuel Hopkins, uno degli studenti di Jonathan Edwards e una figura importante nel movimento New Divinity. Il temperamento di Mayhew spesso ebbe la meglio su di lui in queste controversie, che alimentarono più sentimenti negativi che comprensione reciproca. Già nel 1754 Mayhew iniziò un altro lungo conflitto. Questa volta il suo avversario era la Society for the Propagation of the Gospel, il principale sponsor delle missioni indiane nell'America coloniale. Ha criticato la società per aver utilizzato le sue risorse in parti del New England che non avevano bisogno di missionari e quindi non riuscendo a portare i nativi americani a Cristo, riflettendo sulle difficoltà delle esperienze della sua famiglia con quel compito.

Politica. Le critiche alle missioni anglicane portarono Mayhew ad un più profondo scetticismo sulle relazioni tra Inghilterra e America, coincise con le prime tensioni politiche tra i due. Mayhew si è espresso contro le voci secondo cui la Chiesa anglicana si stava preparando a inviare un vescovo in America per sostenere meglio i suoi sforzi lì. Mayhew vedeva questo sforzo come una minaccia significativa per la libertà religiosa americana poiché esisteva nel New England sin dai tempi dei fondatori puritani. Ha ricordato per i suoi ascoltatori e lettori i sacrifici dei puritani inglesi durante la loro rivoluzione del 1640, mentre si opponevano alla tirannia del re Carlo I e dei suoi vescovi e lottavano per adorare Dio secondo le loro coscienze. Ha sostenuto che i puritani inglesi avevano ragione ad opporsi al loro re perché era ingiusto. Questa era una visione molto più positiva della rivoluzione inglese di quanto gli americani avessero sentito fino a quel momento. Nel corso del tempo Mayhew ha ampliato i suoi pensieri per criticare l'attuale monarchia inglese e i suoi rappresentanti nel New England. Mayhew non è mai stato completamente alleato con i leader politici americani come Samuel Adams e John Hancock, e si è opposto alla folla che ha manifestato contro lo Stamp Act. Eppure i pensieri di Mayhew sulla libertà religiosa sostenevano le loro nozioni emergenti di libertà politica. Ha predicato il suo sermone più famoso, "The Snare Broken", per celebrare l'abrogazione dello Stamp Act. In esso ha criticato la violenza della folla, ma ha anche parlato contro lo sfruttamento dell'America da parte dell'Inghilterra, dando il tono all'era rivoluzionaria. Non riuscì a vederlo emergere, tuttavia, avendo un ictus subito dopo questo successo e morendo il 9 luglio 1766.