Maxim, Hiram

Maxim, Hiram (1840-1916), ingegnere autodidatta e inventore della prima mitragliatrice automatica. Nato nel Maine, i primi lavori di Maxim si concentrarono sulla progettazione elettrica e sulla lampadina a incandescenza. All'inizio del 1880 si trasferì a Londra come rappresentante della US Electric Lighting Company. Come attività collaterale, ha sperimentato con le prime mitragliatrici. Nel 1885, Maxim sviluppò un'arma a canna singola in grado di sparare 500 colpi di munizioni al minuto. Sebbene non fosse la prima mitragliatrice, la pistola Maxim, come veniva chiamata, rimase di gran lunga superiore alla precedente mitragliatrice Gatling a manovella multipla (1862) e alla pistola Nordenfelt (1877). Appassionato promotore, Maxim coltivò efficacemente il sostegno della famiglia reale britannica e di altri influenti britannici, che contribuirono a promuovere l'adozione della pistola Maxim da parte dell'esercito britannico (1889) e della Royal Navy (1892). La sua compagnia si consolidò con la Vickers Company nel 1896. Divenne suddito britannico nel 1900 e fu nominato cavaliere nel 1901. Suo fratello, Hudson Maxim (1853-1927), rimase negli Stati Uniti e sviluppò un alto esplosivo (Maximite). Nonostante la superiorità tecnica della pistola Maxim, l'esercito americano resistette fino al 1904.

Né Maxim né la maggior parte dei militari hanno inizialmente riconosciuto l'impatto rivoluzionario che la pistola Maxim avrebbe avuto sulla natura della battaglia. Sebbene la mitragliatrice sarebbe stata utilizzata con mortale efficacia dalle forze imperiali britanniche per sopprimere le insurrezioni coloniali in Africa, pochi ne prevedevano un ampio uso nella guerra europea a partire dalla prima guerra mondiale.

Bibliografia

Hiram S. Maxim, La mia vita, 1915.
John Ellis, La storia sociale della mitragliatrice, 1975.

G. Kurt Piehler